Asalto al banco de Northfield

Cuando la banda de James-Younger entró en Northfield el 7 de septiembre de 1876, con la intención de robar el First National Bank, no esperaban ningún problema por parte de los ciudadanos locales. Sin saberlo, la gente del pueblo pronto sería aplaudida a nivel nacional por defender su ciudad de algunos de los forajidos más conocidos de la época.

La banda James-Younger era de Missouri. Después de una década de robos locales, decidieron ir a donde nadie esperaría encontrarlos. Los hermanos Younger -Cole, Jim y Bob- viajaron a Minnesota, al igual que McClelland «Clell» Miller y Charlie Pitts. Aunque nunca se ha probado, se acepta generalmente que Jesse y Frank James participaron en el crimen que siguió. Se cree que el octavo hombre fue Bill Chadwell, a quien las autoridades confundieron inicialmente con un hombre de Minnesota llamado Bill Stiles.

La banda entró en Northfield a las 2 de la tarde del 7 de septiembre. Frank, Charlie y Bob entraron en el First National Bank mientras Cole y Clell se posicionaron fuera de la puerta del banco para impedir que la gente del pueblo entrara durante el robo. Mientras tanto, Jesse, Jim y Bill esperaban en Mill Square para vigilar la ruta de escape de la banda.

J. S. Allen, un hombre local de cuarenta años, se percató de la presencia de los desconocidos. Se dirigió hacia el banco para ver si podía echar un vistazo a lo que tramaban dentro. En cuanto llegó a la puerta, Clell agarró a Allen, le apuntó con su revólver y le dijo que se callara. Alarmado, Allen se soltó y, al parecer, gritó: «¡Coged las armas, chicos! Están robando el banco!»

Descubiertos, la banda recorrió las calles disparando sus pistolas a las puertas y advirtiendo a los confusos espectadores que entraran. Henry Wheeler, un estudiante de medicina, cogió una pistola y corrió hacia una ventana del tercer piso del cercano Hotel Dampier. Desde allí, apuntó cuidadosamente y disparó a Clell Miller, que cayó de su caballo y murió. Al otro lado de la calle, Anselm Manning, propietario de una ferretería, dobló sigilosamente la esquina y disparó mortalmente a Bill Chadwell.

Nicolaus Gustavson, un reciente inmigrante sueco que no pudo entender las órdenes de los ladrones de salir de la calle, quedó atrapado en el fuego cruzado y recibió un disparo en la cabeza. Murió varios días después.

Con dos miembros de la banda muertos y más gente del pueblo disparando y lanzando piedras, Cole gritó a los atracadores del banco que se dieran prisa. Dentro del banco, sin embargo, las cosas iban tan mal como fuera.

Los atracadores habían irrumpido en el banco con las pistolas desenfundadas y exigían saber cuál de los tres empleados era el cajero. El cajero estaba fuera de la ciudad, así que ninguno respondió. Frustrado, Frank agarró a Joseph Lee Heywood, el contable, y le exigió que abriera la caja fuerte. Heywood respondió que la cerradura tenía un temporizador y no podía abrirse. Mintió; la cerradura estaba abierta durante las horas de trabajo, pero los cerrojos permanecían en su sitio para que pareciera cerrada.

Frank disparó por encima de la cabeza de Heywood, tratando de asustarlo para que cooperara. Alonzo Bunker, el cajero del banco, al ver la oportunidad de huir en medio de la confusión, corrió hacia la puerta trasera. Charlie Pitts le disparó en el hombro, pero Bunker siguió corriendo hasta llegar a la consulta del médico.

Al escuchar los gritos desesperados de Cole desde la calle, Bob y Charlie cogieron las monedas de repuesto que encontraron en el mostrador y se dirigieron al exterior. Enfurecido por su fracaso, Frank se detuvo el tiempo suficiente para volverse y disparar a Heywood en la cabeza, matándolo al instante.

A los pocos minutos de entrar en Northfield, los forajidos supervivientes se retiraron del pueblo. Dejaron atrás a dos miembros de la banda muertos y quince mil dólares todavía en el banco. Durante dos semanas, cientos de voluntarios peinaron el sur de Minnesota en su búsqueda, en lo que entonces fue la mayor cacería humana de la historia de Estados Unidos.

El 20 de septiembre, el sheriff del condado de Watonwan y cinco voluntarios locales encontraron a los Youngers y a Charlie Pitts cerca de Madelia. Pitts murió en el enfrentamiento y los hermanos Younger fueron condenados a cadena perpetua en la prisión estatal de Stillwater. Jesse y Frank James lograron escapar y durante el resto de sus vidas negaron haber estado en Minnesota.

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