Casi todo el mundo tiene herpes, pero ¿hasta qué punto debemos preocuparnos?

Un nuevo informe de la Organización Mundial de la Salud estima que dos de cada tres adultos menores de 50 años tenían el virus del herpes simple 1 en 2012. Eso supone 3.700 millones de personas infectadas en todo el mundo. Pero eso no significa que sea el momento de entrar en pánico.

Solíamos llamarlos herpes labial o ampollas de fiebre y los descartábamos como algo antiestético y molesto. Pero la verdad es que esa pequeña llaga en la comisura de la boca de tu tío siempre fue causada por un virus del herpes que es fácil de contagiar. Tan fácil, de hecho, que un nuevo informe de la Organización Mundial de la Salud estima que dos de cada tres adultos menores de 50 años tenían el virus del herpes simple 1 (VHS-1) en 2012. Eso supone 3.700 millones de personas infectadas en todo el mundo. Sin embargo, antes de que cunda el pánico y empecemos a planificar el apocalipsis del herpes, deberíamos saber algunas cosas sobre esta infección de transmisión sexual (ITS).

Es un virus

En realidad hay ocho virus del herpes que pueden infectar a los humanos. Algunos están asociados a enfermedades infantiles conocidas como la varicela y la roséola, y otros pueden causar enfermedades como el Epstein-Barr, que provoca fatiga crónica y otros síntomas. Sin embargo, los dos virus del herpes de los que más se habla son el VHS-1 y el VHS-2, porque ambos se transmiten por vía sexual.

Se solía pensar que el VHS-1 causaba todas las infecciones por encima de la cintura y el VHS-2 era el responsable de las de abajo. Aunque es más frecuente que el VHS-1 infecte la boca y el VHS-2 los genitales, ahora sabemos que cualquiera de las dos cepas del virus puede causar la infección en cualquiera de los dos lugares. El herpes se propaga cuando las células de la piel infectada entran en contacto con la piel rota (como un corte o una llaga) o con las membranas mucosas, como los labios o los genitales.

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Tanta gente lo tiene

Una de las cosas que hace que las infecciones por herpes sean tan comunes es que puede contagiarse siempre que el virus se desprende, lo que puede ocurrir cuando las personas no experimentan ningún síntoma. Aunque esto puede hacer que la prevención sea más difícil, las personas que tienen múltiples brotes a menudo llegan a aprender cómo se siente su piel justo antes de un brote y saben que deben evitar el contacto con otras personas en ese momento.

Como Rewire informó anteriormente, hay una nueva teoría que puede explicar por qué tantas personas más jóvenes se están infectando con herpes. Las investigaciones sugieren que, en el pasado, los niños estaban expuestos al virus durante la infancia, posiblemente como resultado de besar a familiares que no pensaban en el herpes labial que tenían en la boca. Esta exposición permitía a sus sistemas inmunitarios crear anticuerpos que podían protegerles contra la infección en caso de que volvieran a estar expuestos una vez que fueran sexualmente activos.

La creciente concienciación de evitar el contacto durante los brotes, junto con unas situaciones de vida generalmente más higiénicas, hace que los niños no se expongan a una edad temprana y no desarrollen anticuerpos. Esto deja su sistema inmunológico desprotegido cuando empiezan a tener relaciones sexuales. Los investigadores creen que la falta de anticuerpos, unida al aumento del sexo oral, es una receta para que haya más infecciones de herpes genital causadas por el VHS-1 en el futuro.

Algunos presentan síntomas

Para muchas personas, la infección por herpes es un hecho sin importancia. Nunca experimentarán síntomas y ni siquiera sabrán que tienen el virus. Algunas personas pueden experimentar síntomas leves, como pequeñas llagas en la piel que apenas notan o que confunden con un pelo encarnado, un grano, una picadura de insecto o unos labios muy agrietados.

Otros pueden tener una inconfundible ampolla llena de líquido o incluso un grupo de ellas. Las ampollas pueden aparecer en los labios, en el interior de la boca, en la parte posterior de la garganta, en los genitales o en el recto. Las ampollas se rompen, dejando llagas que son dolorosas y pueden tardar en curarse. Los síntomas parecidos a los de la gripe, como fiebre, dolores o inflamación de los ganglios, también pueden acompañar al brote inicial.

Para algunas personas, el primer brote es el único. Otras tendrán recurrencias, especialmente en el primer año. Estos brotes no suelen ser tan graves ni tan duraderos como el primero. Algunas personas descubren que tienen infecciones de repetición en momentos en los que están agotados o estresados. Las infecciones de repetición suelen cesar por sí solas después de unos cinco años.

Aunque el herpes nunca se puede curar, los medicamentos antivirales pueden ayudar a reducir la frecuencia, la gravedad y la duración de los brotes.

El herpes puede ser grave

Los brotes de herpes pueden ser graves para algunas personas, en particular las que tienen el sistema inmunitario suprimido debido al VIH, al SIDA o a otras condiciones de salud subyacentes. Además, los brotes de herpes hacen que sea mucho más probable infectarse o infectar a una pareja con VIH debido a la presencia de llagas abiertas y sangre.

El herpes también puede ser grave para las mujeres embarazadas y los recién nacidos. Sin tratamiento, los brotes activos pueden provocar un aborto espontáneo o un parto prematuro y, si se transmite de la madre al bebé durante el parto, puede provocar un herpes neonatal, que es potencialmente mortal para el bebé. Las mujeres con antecedentes de herpes deben comunicárselo a su médico, que seguirá examinándolas en busca de llagas durante el embarazo. Si se encuentra alguna llaga cerca del momento del parto, el proveedor sugerirá una cesárea para evitar la exposición del recién nacido al virus.

Pero no es el Apocalipsis

La buena noticia es que, como se mencionó anteriormente, para muchas personas infectadas con herpes, no pasa nada. El virus viaja por las terminaciones nerviosas y se queda allí, sin causar ningún daño. Y es posible que la persona nunca sepa que lo tiene.

Además, las personas que sí tienen brotes de herpes pueden llevar una vida larga y saludable y seguir manteniendo relaciones sexuales sin transmitir el virus a sus parejas. Las investigaciones actuales sobre el VHS-2, por ejemplo, sugieren que los hombres con herpes genital que no tienen un brote corren un riesgo del 10 por ciento de transmitir el virus a su pareja femenina si mantienen relaciones sexuales sin protección. Ese riesgo se reduce a la mitad, al 5%, si utilizan preservativos durante las relaciones sexuales, y vuelve a reducirse a la mitad si el hombre toma medicamentos antivirales. Las mujeres tienen un riesgo ligeramente menor de transmitirlo a sus parejas masculinas: un 4 por ciento de riesgo si mantienen relaciones sexuales sin protección, un 2 por ciento si utilizan preservativos y un 1 por ciento si también están tomando medicamentos. Aunque no se dispone de datos sobre el VHS-1, se propaga de la misma manera.

Evitando algunos contactos sexuales durante los brotes, utilizando preservativos y aprovechando la terapia antiviral si es necesario, podemos hacer mucho para prevenir una mayor propagación del herpes.

Al mismo tiempo, comprendiendo lo fácilmente transmisible que es el virus y cuántas personas lo tienen -y animando a todo el mundo a someterse a las pruebas y a cualquier tratamiento que necesiten- podemos hacer mucho para acabar con el estigma y la vergüenza que lo rodean.

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