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Wie der Mensch verbringen auch viele Bakterien gerne Zeit am Strand. Die so genannten fleischfressenden Bakterien, Vibrio vulnificus, mögen den Strand nicht nur, sie brauchen ihn und sind zum Überleben auf Meersalz angewiesen. Und wie bei den menschlichen Strandbesuchern gilt: Je wärmer das Wasser, desto mehr von ihnen gibt es.

V. vulnificus kommt am häufigsten in den warmen Gewässern der Anrainerstaaten des Golfs von Mexiko vor, ist aber auch an der Atlantik- und Pazifikküste zu finden. Wenn die Meerestemperaturen steigen, breitet sich der Erreger mit den wärmeren Gewässern in neue Lebensräume aus, wo er zuvor durch kältere Gewässer in Schach gehalten wurde. Wir haben Krankheitsausbrüche durch ähnliche Vibrio-Arten im Zusammenhang mit steigenden Meerestemperaturen bis nach Alaska beobachtet.

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Die meisten Infektionsfälle treten zwischen Mai und Oktober auf, wenn die Küstengewässer am wärmsten sind. Das könnte sich jedoch ändern, wenn das Sommerwetter früher einsetzt und länger anhält.

Ich bin Epidemiologe für Infektionskrankheiten und interessiere mich für die Verfolgung von Krankheiten, die Untersuchung von Ausbrüchen und Lebensmittelsicherheit. Der erste große Ausbruch, an dem ich in Las Vegas gearbeitet habe, wurde durch kontaminierte Austern verursacht, und dabei wurde mir klar, wie leicht Lebensmittel aus dem Meer in der Wüste auftauchen und Menschen krank machen können, wenn sie nicht richtig geerntet, gehandhabt und zubereitet werden.

Wir hören nur von den schlimmsten Fällen

Nachrichtenberichte konzentrieren sich in der Regel auf Menschen, die durch die „fleischfressenden“ Bakterien sterben oder Gliedmaßen verlieren. Wenn jemand eine leichte Hautinfektion hat oder eine verdorbene Auster isst und ein paar Tage auf der Toilette verbringt, macht das keine Schlagzeilen. Die leichtesten Erkrankungen werden oft nicht erkannt, weil die Menschen in der Regel keinen Arzt aufsuchen.

Allerdings sind Infektionen mit V. vulnificus selten. Die Centers for Disease Control and Prevention schätzen, dass jedes Jahr etwa 205 Infektionen auftreten, von denen 124 im Jahr 2014 gemeldet wurden, darunter 21 Todesfälle. Zum Vergleich: In jenem Jahr starben mehr als 32.000 Menschen bei Autounfällen.

Die meisten Fälle betreffen Männer über 40 Jahre, und fast alle von ihnen haben irgendeine Art von chronischem Gesundheitszustand wie Leber- oder Nierenerkrankungen, Alkoholismus oder Diabetes.

Auch bei Risikopersonen reicht es nicht aus, einfach nur mit den Bakterien zu schwimmen, um krank zu werden. Die Bakterien müssen einen Weg finden, in den Körper zu gelangen, um sich zu vermehren und Schaden anzurichten.

Für manche Menschen bedeutet dies den Verzehr von Lebensmitteln, die mit den Bakterien kontaminiert sind – typischerweise rohe Austern. Austern essen, indem sie kleine Partikel im Wasser, darunter auch Bakterien, herausfiltern, so dass sie viel höhere Konzentrationen von Vibrio enthalten können als das Meer selbst. Wenn jemand eine rohe oder unzureichend gekochte Auster isst, können sich die Bakterien im Magen-Darm-Trakt vermehren und Übelkeit und Bauchschmerzen verursachen.

Sie können auch zu einer lebensbedrohlichen Infektion führen, da die Bakterien vom Darm in den Blutkreislauf gelangen und eine Infektion im gesamten Körper verursachen können. Da sie sich so schnell ausbreiten, können sie den Körper überwältigen, bevor das Immunsystem eine Chance hat, die Infektion zu stoppen. Systemische Infektionen sind mit Antibiotika behandelbar, aber es ist wichtig, dass die Behandlung schnell beginnt, da die Sterblichkeitsrate bei über 50 Prozent liegen kann.

Für andere Menschen kann V. vulnificus durch verletzte Haut wie Schnitte, Verbrennungen oder Wunden eindringen. Die Bakterien können sich unter der Haut vermehren und eine lebensbedrohliche Krankheit verursachen, die allgemein als fleischfressende Krankheit oder nekrotisierende Fasziitis bekannt ist und plötzlich auftreten und sich schnell ausbreiten kann. Die Infektionen verursachen typischerweise Fieber und lassen die Haut an der Infektionsstelle rot, geschwollen und schmerzhaft werden. Die Bakterien „fressen“ nicht wirklich das Fleisch, aber so kann die Krankheit aussehen. Durch das Wachstum der Bakterien, die Produktion von Toxinen und die Kollateralschäden durch eine überwältigende Reaktion des Immunsystems können große Bereiche des Gewebes unter der Haut absterben. Die Infektion ist mit Antibiotika behandelbar, aber es ist wichtig, dass die Behandlung schnell erfolgt.

SO WAS KÖNNEN WIR DARGEGEN TUN?

Zunächst sollten Sie den Verzehr von rohen Schalentieren vermeiden, vor allem, wenn Sie aufgrund einer Leber- oder Nierenerkrankung ein geschwächtes Immunsystem haben, Medikamente wie Steroide einnehmen, die das Immunsystem unterdrücken, Diabetiker sind oder an Krebs leiden. Auch wenn rohe Austern eine beliebte Delikatesse sind, birgt der Verzehr jedes ungekochten tierischen Produkts ein Krankheitsrisiko. Wenn Sie Austern zu Hause zubereiten, behandeln Sie sie genauso wie jedes andere rohe Fleisch. Denken Sie aber daran, dass Zitronensaft, scharfe Soße oder Alkohol die Bakterien nicht abtöten und Sie nicht schützen, wenn die Muscheln verunreinigt sind, und dass es keine Möglichkeit gibt, die Verunreinigung visuell oder geschmacklich zu erkennen.

Eine weitere Vorsichtsmaßnahme besteht darin, nicht mit offenen Schnitten oder Wunden zu schwimmen, da dies einen direkten Weg für Bakterien darstellt, in Ihren Körper zu gelangen. Meiden Sie das Meer, bis die Wunden verheilt sind, oder bedecken Sie sie mit wasserdichten Verbänden.

Wenn Sie aufgrund eines geschwächten Immunsystems ein hohes Infektionsrisiko haben, sollten Sie beim Schwimmen Kleidung und Schuhe tragen, die Sie vor Schnitt- und Schürfwunden schützen.

Wenn Sie sich nach dem Schwimmen im Meer eine Hautinfektion oder nach dem Verzehr roher Schalentiere eine Gastroenteritis zuziehen, sollten Sie Ihren Arzt informieren, da diese seltene Krankheit sofort erkannt und behandelt werden muss.

Sie müssen den Strand nicht meiden. Treffen Sie einfach einige Maßnahmen mit gesundem Menschenverstand, um sich vor einer Infektion mit V. vulnificus zu schützen, vor allem, wenn Sie einem hohen Risiko ausgesetzt sind.

Dieser Artikel wurde von The Conversation unter einer Creative Commons-Lizenz neu veröffentlicht. Lesen Sie den Originalartikel.

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