Denisova-Höhle

Die Denisova-Höhle, auch bekannt als Aju-Tasch, ist eine paläoanthropologische Ausgrabungsstätte im Tal des Anui-Flusses, etwa 100 km südlich von Biysk im Altai-Gebirge in Russland. Die Höhle enthält mehr als 20 Schichten ausgegrabener Artefakte, die auf eine Besiedlung durch Homininen von 280.000 Jahren vor unserer Zeitrechnung bis ins Mittelalter hinein hinweisen. Das Vorhandensein von Artefakten aus der Acheulean-, Mousterian- und Levalloisian-Steinbrecherindustrie deutet auf 13 verschiedene Besiedlungen zwischen 125.000 und 30.000 Jahren vor heute hin. Die Forscher gehen davon aus, dass die Höhle zu verschiedenen Zeiten von frühen modernen Menschen (Homo sapiens) und möglicherweise von Neandertalern (H. neanderthalensis) bewohnt wurde. Darüber hinaus haben sie Beweise für die Besiedlung durch eine bisher unbekannte Gruppe von Homininen entdeckt, die als Denisovaner bezeichnet werden und weder moderne Menschen noch Neandertaler waren. Die Höhle ist lokal als Aju-Tasch bekannt, was auf Altai „Bärenfelsen“ bedeutet.

Denisova-Höhle
Denisova-Höhle

Ein Team russischer Archäologen bei Ausgrabungen in der Ostgalerie der Denisova-Höhle, in der Nähe von Biysk, Russland, 2011.

© Bence Viola

Im Jahr 2010 berichtete eine Gruppe europäischer und amerikanischer Wissenschaftler über die Sequenzierung des vollständigen Genoms der mitochondrialen DNA (mtDNA), das von einem 2008 in der Denisova-Höhle gefundenen Exemplar stammt. (Mitochondriale DNA wird aus den Mitochondrien und nicht aus den Kernen extrahierter Zellen entnommen; sie wird häufig verwendet, um biologische Proben zu datieren und ihre genetische Nähe zu anderen Exemplaren zu berechnen). Das Exemplar, ein Fingerknochen eines vermutlich kleinen Kindes, wurde auf ein Alter zwischen 30.000 und 48.000 Jahren datiert. Obwohl das Exemplar in Verbindung mit Artefakten der Moustérien-Industrie (d. h. der Kultur der Werkzeugherstellung, die traditionell mit Neandertalern in Verbindung gebracht wird) gefunden wurde, wies seine mtDNA fast doppelt so viele Unterschiede zur mtDNA des modernen Menschen auf wie die mtDNA des Neandertalers. Diese Ergebnisse deuten darauf hin, dass sich die Denisovan-Linie von einem gemeinsamen Vorfahren abzweigte, der weit vor der Linie lag, die Neandertaler und moderne Menschen umfasst. Die jüngste gemeinsame mtDNA, die von diesen beiden Linien geteilt worden sein könnte, wäre vor etwa einer Million Jahren aufgetreten. Daher vermuten die Forscher, dass Neandertaler, H. sapiens und eine dritte Gruppe genetisch unterschiedlicher Homininen (die Denisovaner) die Altai-Region vor etwa 40.000 Jahren zur gleichen Zeit bewohnten.

Neandertaler-Zehenknochen
Neandertaler-Zehenknochen

Dieser 50,000 Jahre alte Zehenknochen eines Neandertalers (Homo neanderthalensis), der 2010 in der Denisova-Höhle in Sibirien entdeckt wurde, wies eine Genomsequenz auf, die in ihrer Qualität mit der von lebenden Menschen vergleichbar ist.

© Bence Viola

In einer anderen Studie, die im selben Jahr veröffentlicht wurde, wurde genetisches Material, das aus den Zellkernen desselben Fingerknochens gewonnen wurde, zur Sequenzierung des Denisovan-Kerngenoms verwendet. Die genetische Analyse, die auch die Untersuchung der mtDNA einschloss, ergab, dass der Fingerknochen sowie ein im Jahr 2000 aus der Höhle ausgegrabener Zahn zu zwei verschiedenen, aber genetisch ähnlichen Individuen gehörten und dass diese Individuen erhebliche genetische Unterschiede zu Neandertalern und modernen Menschen aufwiesen. (Außerdem wies der Zahn strukturelle Merkmale auf, die bei diesen Arten nicht vorkommen). Ein Vergleich des Denisovan-Kerngenoms mit dem von Neandertalern und modernen Menschen ergab, dass möglicherweise 4 bis 6 Prozent des Materials im Denisovan-Genom auch im Genom moderner Menschen aus Melanesien vorkommen. Diese Befunde deuten darauf hin, dass die Denisovaner in weiten Teilen Eurasiens vorkamen und sich mit frühen modernen Menschen gekreuzt haben.

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