Der Schneesturm von 1888: Amerikas größte Schneekatastrophe

Oben: Ein Schneeverwehungstunnel in Farmington, Connecticut, mit sechs Fuß Kopffreiheit. (New York Historical Society.)

New Yorks Central Park hat im Winter 2019-20 bis zum 12. März nur 4,8 Zoll Schnee gesehen. Da kein Schnee vorhergesagt wird, ist es möglich, dass dieser Winter mit der viertniedrigsten Schneesumme im Central Park in den 152 Jahren seiner Aufzeichnungen enden wird. Es ist kaum zu glauben, dass sich in dieser Woche der 132. Jahrestag des schlimmsten Schneesturms in New York – und in Amerika – jährt.

Nur wenige Stürme sind so berühmt wie der „Blizzard of ’88“. Es war der tödlichste, schneereichste und ungewöhnlichste Wintersturm in den amerikanischen Annalen. Seitdem hat es in den zusammenhängenden Vereinigten Staaten keinen Sturm ähnlichen Ausmaßes mehr gegeben. Über 400 Menschen kamen ums Leben, davon allein 200 in New York City, viele wurden in der Innenstadt von Manhattan buchstäblich unter den Schneeverwehungen begraben. Am 13. März 1888 fiel die Temperatur in New York während des Sturms auf 6°F – die kälteste Temperatur, die dort jemals so spät in der Saison gemessen wurde.

Hier ist eine Zusammenfassung dieses berühmten Ereignisses, angepasst an einen Blogeintrag, den ich 2012 geschrieben habe.

Der Winter von 1888: The Children’s Blizzard

Im Januar 1888 wurde der Intermountain West und der Nordwesten des Landes von der stärksten Kältewelle aller Zeiten heimgesucht. Diese breitete sich in der dritten Woche des Monats nach Osten aus und brachte dem oberen Mittleren Westen weitere Kälterekorde. Einige der Tiefstwerte vom Januar 1888, die heute noch gelten, sind die folgenden:

20° in Eureka, Kalifornien, am 14. Januar

-24° in Lakeview, Oregon, am 15. Januar

-6° in Roseburg, Oregon, am 16. Januar

-28° in Boise, Idaho, am 16. Januar

-42° in Missoula, Montana, am 16. Januar

Die Tiefstwerte vom Januar 1888 sind heute noch gültig. 16. Januar

-36° in Ely, Nevada am 16. Januar

-30° in Spokane, Washington am 16. Januar

-41° in St. Paul (Minneapolis), Minnesota am 21. Januar

-36° in Green Bay, Wisconsin am 21. Januar

Die kälteste Temperatur des Monats war -56,8° in Poplar River, Montana, am 15. Januar. Natürlich gab es 1888 nur sehr wenige Wetterstationen im äußersten Westen und in den Rocky Mountains, so dass viele andere Orte wahrscheinlich Rekordtiefsttemperaturen aufgewiesen hätten, wenn sie zu diesem frühen Zeitpunkt über Beobachtungsstationen verfügt hätten.

Der Kältewelle ging am 12. und 13. Januar ein gewaltiger Schneesturm in den oberen Ebenen und im Mittleren Westen voraus. Der als „Children’s Blizzard“ (Kinderschneesturm) bekannte Sturm, den David Laskin in seinem großartigen gleichnamigen Buch verewigt hat, führte zum Tod von etwa 200 bis 250 Siedlern, die dem Sturm ausgesetzt waren. Es handelte sich dabei zumeist um Kinder, die auf dem Heimweg von abgelegenen Prärie-Schulen in South Dakota und Minnesota vom Sturm überrascht wurden. Ironischerweise war dies wahrscheinlich der zweittödlichste Schneesturm in der Geschichte der USA, abgesehen von dem Sturm an der Ostküste, der nur wenige Wochen später auftrat.

Der große Schneesturm vom 12. bis 14. März 1888

Wie Paul Kocin und Louis Uccellini in ihrem klassischen Kompendium Northeast Snowstorms feststellten, war der Blizzard von ’88 aus mehreren Gründen einzigartig. Erstens geht den meisten schweren Winterstürmen, die den Nordosten treffen, ein Ausbruch kalter Luft über dem Osten der USA voraus, der sich gewöhnlich über dem nördlichen Neuengland oder dem südlichen Kanada abspielt. Eine solche Luftmasse war vor der Entwicklung des Sturms nicht vorhanden. Zweitens wurde das Zentrum des Sturms stationär und zog vor der Küste des südlichen Neuenglands eine Schleife gegen den Uhrzeigersinn, während es seine Spitzenintensität beibehielt (mit einem zentralen Luftdruck von etwa 980 mb). Anstatt sich auf dem üblichen Weg von Südwesten nach Nordosten zu bewegen, dem schwere Winterstürme normalerweise folgen, füllte sich das Tiefdruckgebiet allmählich auf und löste sich auf, um schließlich langsam aufs Meer hinauszudriften.

Unten sehen Sie eine Reihe synoptischer Karten des Sturms.

In New York City ging der Regen am Montag, dem 12. März, um 1 Uhr nachts in Schnee über, als die Temperatur unter den Gefrierpunkt fiel. Als der Wind auf anhaltende 50 mph anstieg, entwickelten sich schnell Schneesturm-Bedingungen.

Bis 8 Uhr am Montagmorgen war die Stadt durch den blendenden, treibenden Schnee und die heulenden Winde völlig lahmgelegt. Der gesamte Telegrafenverkehr war unterbrochen. Es gab zu dieser Zeit keine U-Bahn, und die Hochbahn kam zum Stillstand, wobei ein Zug entgleiste und mehrere Fahrgäste und das Personal ums Leben kamen.

Das Gehen auf den Straßen wurde nicht nur unmöglich, sondern auch tödlich. Von den 200 Menschen, die in New York City ums Leben kamen, wurden die meisten unter Schneeverwehungen auf den Bürgersteigen der Stadt begraben. Eines dieser Opfer war Senator Roscoe Conkling, ein führender Vertreter der New Yorker Republikanischen Partei und Anwärter auf die Präsidentschaft der Vereinigten Staaten. Er starb an „Überanstrengung“, als er versuchte, von seinem Büro in der Wall Street zum New York Club am Madison Square zu laufen.

Die Flüchtlinge füllten alle Hotels. Das altehrwürdige Astor Hotel stellte 100 Feldbetten in seiner Lobby auf, als bei Sonnenuntergang klar wurde, dass es immer noch unmöglich war, sich ins Freie zu wagen. Die Temperatur war bei Sonnenuntergang auf 8° gefallen, der Wind heulte immer noch und Schneeverwehungen von bis zu 20 Fuß füllten die Straßen der Stadt.

Der Sturm war in den Gebieten nördlich und östlich von New York City noch heftiger. Fünfzig Züge blieben zwischen Albany und der Stadt sowie auf Long Island, in New Jersey und in Connecticut stecken. Viele Züge entgleisten, nachdem sie versucht hatten, durch die in Connecticut gemessenen Verwehungen zu pflügen, die bis zu 38 Fuß betrugen (diese Verwehungen wurden an einer Bahnstrecke bei Cheshire gemessen). In Bangall, einer Kleinstadt in Dutchess County, New York, wurden Verwehungen von bis zu 40 Fuß gemeldet. Viele der 200 Todesopfer, die dem Schneesturm außerhalb von New York City zugeschrieben werden, waren Fahrgäste und Zugpersonal, die versuchten, zu Fuß in nahe gelegene Städte zu gelangen, nachdem ihre Züge stecken geblieben oder entgleist waren.

Sehr viele Schiffe gingen auf See unter, weil sie durch Winde mit 90 Meilen pro Stunde, riesigen Seegang und Eisansammlungen auf dem Deck durch das hohe Gewicht umkippten.

Wie viel Schnee fiel?

Die höchste Schneemenge des Sturms wurde in Saratoga Springs, nördlich von Albany, New York, gemessen. In Albany selbst wurden 47″ und im nahe gelegenen Troy 55″ gemessen.

In New York City wurden im Central Park offiziell 21″ gemessen, aber in Teilen von Brooklyn und Queens wurden bis zu 36″ gemeldet. In Connecticut meldete New Haven 42″ und Hartford mindestens 36″ (diese Zahl ist geschätzt; die offizielle Wetterstation für Hartford befand sich auf einem Hügel, wo nur 19″ gemessen wurden, da starke Winde den meisten Schnee wegbliesen).

State Snowfall Maxima from the Blizzard of 1888

New York: 58″ in Saratoga Springs

Connecticut: 50″ in Middleton

Vermont: 48″ in Bennington

New Hampshire: 42″ in Dublin

Massachusetts: 40″ in North Adams

Pennsylvania: 31″ in Blooming Grove

New Jersey: 25″ in Rahway

Rhode Island: 20″ in Kingston

Maine: 20″ in Boothby

Karte der Schneeansammlungen durch den Sturm. (Aus Northeast Snowstorms, von Paul Kocin und Louis Uccellini)

Als der Sturm vor der südlichen Küste Neuenglands zum Stillstand kam, wurde warme atlantische Luft über das nördliche Neuengland ins Landesinnere geführt, wodurch die Schneemengen von Boston nach Norden abnahmen. Die Grenze zwischen kalter und warmer Luft wurde sehr deutlich. Am späten Montagabend, dem 12. März, lag die Temperatur in Northfield, Vermont, bei 4°, während sie in Nashua, New Hampshire, nur 60 Meilen östlich, 34° betrug. (Paul Kocin)

Wie der Sturm Amerika veränderte

Der Schneesturm war die erste weithin fotografierte Naturkatastrophe in der Geschichte der Vereinigten Staaten. Das tödliche Hochbahnunglück veranlasste die Stadt New York, ihr riesiges U-Bahn-System zu planen, das heute zu den umfangreichsten der Welt gehört. Der Zusammenbruch sämtlicher Kommunikationsverbindungen von Washington, D.C., nach Norden führte dazu, dass in weiten Teilen des Mittelatlantiks und des Nordostens Telegrafen- und später auch Stromleitungen unter sich begraben wurden (obwohl in vielen Gebieten noch Freileitungen zu finden sind).

REFERENZEN: Das beste Buch über den Sturm ist Blizzard! The Great Storm of ’88 von Judd Caplovich (VeRo Publishing Co., 1987). Ein Großteil des Materials in diesem Beitrag stammt aus diesem ausgezeichneten Werk.

Nordost Snowstorms (Volume I: Overview and Volume II: The Cases), Paul J. Kocin and Louis W. Uccellini (American Meteorological Society, 2004).

„Cold Waves and Frosts in the United States,“ Weather Bureau Bulletin P (U.S. Dept. of Agriculture, 1906).

Christopher C. Burt

Wetterhistoriker

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