Weltweit ältester Empfänger eines Kunstherzens

Houghton erhielt das Kunstherz Jarvik 2000 im Juni 2000, drei Jahre nachdem er einen schweren Herzinfarkt erlitten hatte, der durch eine Virusgrippe verursacht worden war. Die Pumpe wurde von Dr. Stephen Westaby im John Radcliffe Hospital in Oxford implantiert – das erste Mal, dass die von Dr. Robert Jarvik entwickelte Pumpe an einem Menschen getestet wurde.

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Westaby sagte, dass sechs andere Patienten, denen die Pumpe implantiert worden war, nicht annähernd so lange überlebt hätten wie Houghton.

Die Jarvik-Pumpe wurde entwickelt, um den Blutkreislauf des Körpers zu unterstützen, bis ein Spenderherz für eine Transplantation zur Verfügung steht, aber Houghtons Alter und sein Gesundheitszustand schlossen ihn als Transplantatempfänger aus.

Zum Zeitpunkt der Operation war sein Herz nur noch zu 10 % funktionsfähig, er konnte kaum noch gehen, und die Ärzte gaben ihm nur noch wenige Wochen zu leben.

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Zwei Wochen nach der Operation ging er zwei Meilen spazieren.

In den sieben zusätzlichen Lebensjahren, die er erhalten hatte, war er sehr aktiv in der Wohltätigkeitsarbeit, nahm an einem 90-Meilen-Wohltätigkeitsmarsch teil, wanderte in den Alpen, reiste um die Welt, um die Herzforschung zu unterstützen, schrieb zwei Bücher und sammelte Millionen von Dollar für andere Opfer von Herzinfarkten.

Aber in den letzten Monaten hatte ihn sein sich verschlechternder Zustand dazu gezwungen, in ein Pflegeheim und schließlich ins Krankenhaus zu gehen, wo er starb.

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Vor seinem Herzinfarkt war Houghton ein gesunder, breitschultriger Mann – ein ehemaliger Amateur-Rugbyspieler. Als ausgebildeter Psychologe arbeitete er im Middlesex Hospital, wo er Patienten betreute, die kurz vor dem Tod standen. Die Ärzte waren der Meinung, dass diese Erfahrung ihn zu einem guten Kandidaten für das experimentelle Verfahren machte.

Das Jarvik-Gerät ist eine kleine Turbinenpumpe, etwa so groß wie der Daumen eines Mannes, die neben der linken Herzkammer implantiert wird, um den Blutkreislauf zu unterstützen. Ein dünner Draht führt durch den Brustkorb und hinter dem Ohr aus dem Kopf heraus, damit die Batterie des Geräts angeschlossen werden kann. Obwohl Houghton mehrere Infektionen im Batteriesockel erlitt, gilt der Kopf als sicherere und hygienischere Stelle dafür.

Das Batteriepaket wurde in einer Kameratasche getragen, die er über der Schulter trug.

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Das Gerät kostete etwa 120.000 Dollar und die Operation, um es zu implantieren, weitere 400.000 bis 600.000 Dollar.

Die Operation hatte einen unerwarteten Vorteil: Durch die Entlastung von Houghtons Herz konnte sich das Herz teilweise erholen. Im letzten Jahr hatte sein Herz wieder etwa 30 % seiner normalen Funktion erreicht, so dass er das Gerät für kurze Zeit ausschalten konnte, z. B. beim Batteriewechsel.

Dies wurde wichtig, als ein Dieb das Kameragehäuse mitnahm, während Houghton in London einkaufen war. Als die Batterie abgeklemmt wurde, ertönte ein lauter Alarm, der den Dieb aufschreckte und ihn veranlasste, die Tasche fallen zu lassen. Houghton war so geistesgegenwärtig, das Gerät wieder anzuschließen.

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Vor der Operation hatten die Ärzte Houghton gesagt, dass er nur eine Überlebenschance von 30 bis 50 % habe, also ordnete er alle seine Angelegenheiten, ließ die letzte Ölung von seinem Priester durchführen und verabschiedete sich von seinen Freunden.

„Meine einzige Befürchtung war, dass es funktionieren würde, ich aber als ‚Gemüse‘ zurückbleiben würde“, sagte er später der Birmingham Post. „

In seinen letzten Jahren sagte Houghton, das künstliche Herz habe ihn kaltherzig oder sogar herzlos gemacht, wie den Blechmann in „Der Zauberer von Oz“. „Ich bin weniger emotional geworden, ganz, ganz wesentlich weniger emotional“, sagte er in einem Interview mit ABC News.

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Aber Houghtons Kardiologe, Dr. Adrian Banning, sagte, dass die Veränderung der Emotionen wahrscheinlich mehr mit der Aussicht auf den Tod zu tun hat. „Ich denke, es hat wahrscheinlich mit den emotionalen Auswirkungen eines solchen Schrittes ins Ungewisse zu tun“, sagte er ABC.

Houghton hinterlässt seine Frau Diane. Sie hatten keine leiblichen Kinder, waren aber im Laufe der Jahre Pflegeeltern für 11 Kinder.

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