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Bautizado como «John Rowlands, bastardo», Stanley era el hijo ilegítimo de un granjero conocido como borracho y de la hija de un carnicero que trabajaba como empleada doméstica. Stanley nunca conoció a su padre y fue entregado al cuidado de su abuelo y otros parientes cuando era un bebé. Pasó sus años de formación (1847-1856) en el asilo para pobres St. Asaph’s Poor Law Union Workhouse, donde aprendió a leer, escribir y dibujar, y adquirió respeto por la autoridad administrada con aplicaciones de castigos corporales.

A finales de 1857, se embarcó en Nueva Orleans como grumete a bordo del paquebote americano Windermere. Allí se hizo amigo y fue adoptado extraoficialmente por un agente mercantil llamado Henry Hope Stanley, el adolescente adquirió cierta experiencia en los negocios y más tarde se convirtió en dependiente de una tienda en Cypress Bend, Arkansas. (Un ataque de malaria allí probablemente le curó de las consecuencias más graves de la enfermedad en África). Con el estallido de la Guerra Civil estadounidense, fue presionado para unirse a un regimiento confederado de voluntarios, los Dixie Greys, y participó con ellos en la batalla de Shiloh (1862) en Tennessee. Capturado por las fuerzas de la Unión, Stanley consiguió su liberación jurando lealtad al Norte y vistiendo un nuevo uniforme azul. La disentería le impidió seguir prestando servicio militar activo.

La carrera periodística de Stanley comenzó a bordo del buque de guerra de la Unión Minnesota, frente a la costa de Carolina del Norte, en enero de 1865, cuando escribió un relato de testigos presenciales del implacable bombardeo del buque sobre Fort Fisher para los periódicos del Norte. En 1867, fue corresponsal especial del Missouri Democrat, informando sobre la campaña del oeste del general de división Winfield Scott Hancock contra los indios, que criticó, y sobre un intrigante personaje conocido como Wild Bill Hickok. Los despachos de Stanley se difundieron en periódicos como el New York Herald, que pedía a gritos noticias sobre la frontera. Ese mismo año, James Gordon Bennett Jr., editor del Herald, envió a Stanley como reportero exclusivo para cubrir el rescate británico de los misioneros y enviados encarcelados en Abisinia (Etiopía). La exitosa primicia de Stanley para su jefe neoyorquino le valió un puesto permanente en el periódico como corresponsal en el extranjero.

Después de recibir sus instrucciones de Bennett personalmente en París , Stanley tuvo que cubrir primero la apertura del Canal de Suez y luego informar sobre otros sucesos en Crimea, Odessa, Tiflis, Teherán y la India. Finalmente desembarcó en Zanzíbar el 6 de enero de 1871 para iniciar la búsqueda del Dr. David Livingstone, el misionero y explorador escocés cuyo paradero en África central se había convertido en una cuestión de interés internacional desde su última carta del 30 de mayo de 1869.

En un mes, el novato explorador había equipado su expedición con lo mejor de todo. Se preparó para casi todas las contingencias, excepto el fracaso. Dividió a sus hombres en cinco caravanas y los envió de forma escalonada. A través de ataques de fiebre, encuentros hostiles y la muerte de dos de los líderes de su caravana, Stanley se dirigió a duras penas hacia Ujiji, en la orilla del lago Tanganica, donde se rumoreaba que residía un anciano blanco enfermo y débil. El viaje duró 236 días. En la mañana del 3 de noviembre, con una bandera estadounidense ondeando en un poste, Stanley condujo a sus cincuenta y cuatro hombres restantes por una montaña hacia un lago y su histórico encuentro con el Dr. Livingstone.

El despacho de Stanley sobre el acontecimiento tardó ocho meses en llegar a la costa por mensajero. Desde Zanzíbar viajó a Bombay, donde fue telegrafiado a Londres, y luego retransmitido a Nueva York. El 2 de julio de 1872, la portada del New York Herald informaba al mundo de que Livingstone había sido encontrado. Con los cuidados y la atención de Stanley, Livingstone recuperó sus fuerzas, y ambos pasaron cuatro meses juntos, uniéndose casi como padre e hijo.

Stanley regresó a Europa con una bienvenida de héroe, aunque tuvo que enfrentarse a las acusaciones de que las cartas y los diarios de Livingstone que trajo eran falsos; los miembros de la Royal Geographical Society querían ignorar al estadounidense que había encontrado a «su hombre» en África. Pero recibió la gratitud de la familia de Livingstone y el agradecimiento oficial de la reina Victoria. El apetito del público por su historia publicada era voraz. Cuando llegó la noticia de la muerte de Livingstone en 1874, el New York Herald y el Daily Telegraph de Londres se unieron para enviar a Stanley de vuelta a África como «embajador de dos grandes potencias». Al mando de un «ejército de paz y luz», resolvería los problemas pendientes de la geografía de África central e investigaría e informaría sobre las guaridas de los traficantes de esclavos

Zanzíbar. Costa oriental de África . 11 de noviembre de 1874

Carta emotiva escrita por Stanley a su editor americano, J. Blair Scribner, en vísperas de su segunda expedición «por el continente negro». A pesar de sus recelos sobre África y sus peligros, Stanley se equivocaba en sus perspectivas: él viviría treinta años más, su «compañero» neoyorquino Blair, sólo cinco.

Fotografía de tarjeta de gabinete sin fecha de Henry Morton Stanley con Kalulu, el niño africano que «adoptó» como su portador de armas y sirviente. En 1877 Stanley bautizó el lugar de la muerte del niño en el río Congo como las cataratas Kalulu. Sigue siendo uno de los pocos topónimos de Stanley que no ha sido modificado.

De vuelta a Zanzíbar en septiembre de 1874, Stanley comenzó a organizar rápidamente su expedición. La comitiva que partió de Bagamoyo (Tanzania) el 17 de noviembre de 1874 se extendía a lo largo de más de media milla e incluía a docenas de hombres que transportaban secciones del Lady Alice, el barco que llevaba el nombre de su prometida de diecisiete años, con el que Stanley pretendía explorar los lagos Victoria y Tanganica y el río Lualaba de Livingstone. Durante los siguientes dos años y medio, la expedición lucharía con temperaturas que alcanzaban hasta los 138 grados; el poderoso emperador Mtesa de Uganda y el jefe wanyoro Mirambo consumirían gran parte del tiempo de Stanley y pondrían a prueba sus habilidades diplomáticas; tendría que negociar con un notorio comerciante árabe de marfil y esclavos llamado Tippu-Tib el paso seguro de sus hombres a través de la gran selva tropical; y él y sus hombres librarían más de treinta escaramuzas y batallas en tierra y agua contra tribus hostiles.

Los premios geográficos que Stanley consiguió en esta expedición no tuvieron parangón. (Véanse los dos mapas de Stanley.) Pasó casi dos meses circunnavegando el lago Victoria, confirmando que la única salida estaba en las cataratas Ripon y, por tanto, estableciendo definitivamente, según él, la fuente del Nilo. Exploró el lago Alberto y luego se desplazó hacia el sur y el oeste hasta el lago Tanganica, que también circunnavegó, demostrando que no tenía ninguna conexión con el lago Alberto. Stanley resolvió entonces el rompecabezas geográfico restante, determinando que el Lualaba no formaba parte de los ríos Níger o Nilo, sino que desembocaba finalmente en el Congo. Llegó al Océano Atlántico el 9 de agosto de 1877, tras un viaje de más de siete mil millas, totalmente agotado. De vuelta a Londres, se enteró de que Alicia no le había esperado.

Entre 1879 y 1884, Stanley ayudó en secreto al rey Leopoldo II de Bélgica a establecer y «reclamar» el Estado Libre del Congo creando estaciones comerciales a lo largo del río Congo (Vivi, Léopoldville, Kinshassa). (El gobierno de Bélgica se caracterizaría por una increíble brutalidad y la explotación de la población nativa para extraer marfil y caucho). Por haber enseñado a sus hombres a manejar eficazmente un mazo, Stanley recibió de los jefes vivi el título de Bula Matari, «rompedor de rocas». Y habría una última misión de alto nivel en África para el explorador: el rescate de Emin Pasha, el médico y naturalista de origen alemán, entonces gobernador de la provincia egipcia de Equatoria, en el sur de Sudán, y asediado por sudaneses dirigidos por un místico musulmán conocido como el Mahdi. Esta expedición de 1887-1889 remontó el Congo, a través de una selva profunda inexplorada, hasta el lago Alberto, luego hacia el sur, alrededor del lago Victoria y hacia la costa con Emin Pasha, rescatado a regañadientes, para terminar en Zanzíbar. En medio de numerosas catástrofes y muchas pérdidas de vidas, Stanley descubrió el lago Eduardo y la cordillera nevada de Ruwenzori, las «Montañas de la Luna» de Ptolomeo.

En 1895, Stanley fue elegido miembro de la Cámara de los Comunes y más tarde se retiró con su esposa, Dolly Tennant, a una finca en Surrey, donde murió a la edad de sesenta y tres años. El deseo de Stanley de descansar junto al Dr. Livingstone en la Abadía de Westminster fue frustrado por el deán de la iglesia, que consideraba que tal honor no era apropiado para un hombre que tenía «las manos manchadas de sangre». En octubre de 2002 se celebró en Londres una subasta de la enorme colección de artefactos, objetos y libros del explorador. Como era de esperar, el artículo más vendido fue el mapa manchado de agua, con sus notas manuscritas, que Stanley había utilizado en su expedición de 1874-1877 a través del corazón de África y por el inexplorado río Congo.

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