El Premio Nobel El logotipo del Premio Nobel

Linus Pauling (28 de febrero de 1901- )*, la única persona que ha ganado dos Premios Nobel indistintamente,1 nació en Portland, Oregón, hijo de un farmacéutico, Henry H.W. Pauling, y de Lucy (Darling) Pauling. Estudió en el Washington High School de Portland, pero por un tecnicismo no recibió su diploma hasta 1962, mucho después de haber obtenido su licenciatura en el Oregon State College en 1922, su doctorado en el California Institute of Technology en 1925 y títulos honoríficos de universidades de siete países.

Con la ayuda de una beca del National Research Council en 1925-1926 y una beca de la Fundación Guggenheim en 1926-1927, estudió con tres físicos: Arnold Sommerfeld en Munich, Erwin Schrodinger en Zurich y Niels Bohr en Copenhague. Desde 1927 hasta 1964, formó parte del equipo de profesores del Instituto Tecnológico de California, y se ganó la reputación de ser un profesor dotado: elocuente, entusiasta, con talento para la simplificación y dispuesto a la controversia. Durante veintidós de esos treinta y siete años, fue presidente de la División de Química e Ingeniería Química, así como director de los Laboratorios Gates y Crellin de Química.

De 1963 a 1967, Pauling estuvo adscrito al Centro para el Estudio de las Instituciones Democráticas en Santa Bárbara, California, como profesor de investigación; de 1967 a 1969, fue profesor de química en la Universidad de California en San Diego; desde 1969 forma parte del personal docente de la Universidad de Stanford.

Desde sus días de graduado hasta mediados de los años treinta, Pauling se interesó principalmente por la química física, especialmente por las configuraciones espaciales moleculares y su relevancia para el comportamiento molecular. En 1939 publicó los resultados de más de diez años de investigación en The Nature of the Chemical Bond and the Structure of Molecules and Crystals. Cuando ganó el Premio Nobel de Química de 1954, se le citó «por sus investigaciones sobre la naturaleza del enlace químico y su aplicación a la elucidación de la estructura de las sustancias complejas»

El interés de Pauling por el «comportamiento» de las moléculas le llevó de la química física a la química biológica, de la absorción en la arquitectura de las moléculas a su funcionamiento, especialmente en el cuerpo humano. Comenzó con las proteínas y sus principales constituyentes, los aminoácidos, que se denominan los «ladrillos de la vida». Estudió tanto lo anormal en su estructura como lo normal, creando incluso anomalías para observar los efectos. A partir de su creación de anticuerpos sintéticos formados por la alteración de moléculas de globulina en la sangre, llegó el desarrollo de un sustituto del plasma sanguíneo.

En 1950 construyó el primer modelo satisfactorio de una molécula de proteína, un descubrimiento que tiene implicaciones para la comprensión de la célula viva. Ha estudiado y publicado trabajos sobre los efectos de ciertas anomalías de las células sanguíneas, la relación entre la anormalidad molecular y la herencia, la posible base química del retraso mental, el funcionamiento de los anestésicos. Mirando al futuro, dijo en la última edición de La naturaleza del enlace químico: «Podemos preguntarnos cuál será el siguiente paso en la búsqueda de la comprensión de la naturaleza de la vida. Creo que será la elucidación de la naturaleza de los fenómenos electromagnéticos implicados en la actividad mental en relación con la estructura molecular del tejido cerebral. Creo que el pensamiento, tanto consciente como inconsciente, y la memoria a corto plazo implican fenómenos electromagnéticos en el cerebro, que interactúan con los patrones moleculares (materiales) de la memoria a largo plazo, obtenidos por herencia o experiencia.»

El último estudio químico-médico-nutricional de Pauling se ha publicado en un libro de 1970 titulado La vitamina C y el resfriado común, en el que sostiene que el resfriado común puede controlarse casi por completo en Estados Unidos y en algunos otros países en pocos años, mediante la mejora de la nutrición de la población con una ingesta adecuada de ácido ascórbico.2

Durante la Segunda Guerra Mundial, Pauling participó en empresas científicas consideradas vitales para la protección del país. A principios de la guerra fue consultor de la división de explosivos de la Comisión de Investigación de la Defensa Nacional y, de 1945 a 1946, miembro del Consejo de Investigación para la Seguridad Nacional. Por sus contribuciones, que incluían trabajos sobre propulsores para cohetes, sobre un indicador de deficiencia de oxígeno para el espacio presurizado, como el de los submarinos y los aviones, y sobre un sustituto del suero humano en el tratamiento médico, recibió la Medalla Presidencial al Mérito en 1948.

El uso de la bomba atómica cerca del final de la guerra hizo que Pauling tomara una nueva dirección. Como alguien que había trabajado durante mucho tiempo en la estructura de las moléculas, tanto normales como anormales, en su comportamiento en el cuerpo humano y en su transmisión a través de la herencia, se interesó inmediatamente y de forma intensa en los efectos potencialmente malignos de la lluvia radiactiva en las estructuras moleculares humanas, así como en las fuerzas de la explosión y el fuego liberadas por una bomba que explota. Desde finales de los años cuarenta, Pauling, como miembro del Comité de Emergencia de Científicos Atómicos de Einstein, que estuvo activo de 1946 a 1950, como partidario de muchas organizaciones pacifistas, y como individuo, ha llevado a cabo una campaña constante contra la guerra y su naturaleza ahora nuclear. Calculó estimaciones sobre la frecuencia probable de deformaciones congénitas en las generaciones futuras derivadas del carbono 14 y de los productos de fisión radiactivos liberados por las pruebas nucleares, y las hizo públicas; protestó contra la producción de la bomba de hidrógeno; abogó por la prevención de la propagación de las armas nucleares; promovió la prohibición de las pruebas de armas nucleares como primer paso hacia el desarme multilateral.3

A principios de los años cincuenta y de nuevo a principios de los sesenta, se enfrentó a acusaciones de ser pro-soviético o comunista, acusaciones que negó categóricamente. Durante unos años, antes de 1954, el Departamento de Estado le impuso restricciones para obtener un pasaporte.

En 1958, el 15 de enero, presentó ante la ONU la célebre petición firmada por 9.235 científicos de muchos países del mundo para protestar por más pruebas nucleares. Ese mismo año publicó ¡No más guerra! un libro que presenta los fundamentos para abandonar no sólo el uso y las pruebas de armas nucleares, sino también la propia guerra, y que propone la creación de una Organización Mundial de Investigación para la Paz dentro de la estructura de la ONU para «atacar el problema de la preservación de la paz».

Cuando la Unión Soviética anunció la reanudación de las pruebas nucleares en agosto de 1961, después de que las potencias nucleares hubieran suspendido voluntariamente las pruebas durante tres años, Pauling redobló sus esfuerzos para convencer a los líderes rusos, estadounidenses y británicos de la necesidad de un tratado de prohibición de pruebas. Habló como un hombre de ciencia. Su posición intelectual se resume en una comunicación publicada en Harper’s Magazine4 en 1963: «He dicho que mis principios éticos me han hecho llegar a la conclusión de que el mal de la guerra debe ser abolido; pero mi conclusión de que la guerra debe ser abolida si la raza humana ha de sobrevivir se basa no en principios éticos sino en mi análisis minucioso y cuidadoso, en relación con los asuntos internacionales, de los hechos sobre los cambios que han tenido lugar en el mundo durante los últimos años, especialmente con respecto a la naturaleza de la guerra.»

El Tratado de Prohibición de Pruebas Nucleares, que prohíbe todas las pruebas nucleares excepto las subterráneas, se firmó en julio de 1963 y entró en vigor el 10 de octubre de 1963, el mismo día en que el Comité Noruego del Nobel anunció que el Premio de la Paz reservado en el año 1962 se otorgaría a Linus Pauling.

Bibliografía seleccionada

La era atómica: los científicos en los asuntos nacionales y mundiales, editado y con introducciones de Morton Grodzins y Eugene Rabinowitch. Nueva York, Basic Books, 1963. Esta colección de artículos del Bulletin of the Atomic Scientists, 1945-1962, incluye dos de Harry Kalven, Jr. sobre las audiencias de Pauling en el Congreso (pp. 466-493), así como algunos artículos de varios científicos a los que se hace referencia en la presentación y la conferencia.

Efectos biológicos y medioambientales de la guerra nuclear. Audiencias ante el Subcomité Especial de Radiación del Comité Conjunto del Congreso sobre Energía Atómica, 22-26 de junio de 1959. Washington, D.C., U.S. Government Printing Office, 1959.

Anuario de Biografía Actual. New York, H.W. Wilson, 1964.

Gilpin, Robert, American Scientists and Nuclear Weapons Policy. Princeton, N.J., Princeton University Press, 1962.

Jacobson, Harold Karan, y Eric Stein, Diplomats, Scientists, and Politicians: The United States and the Nuclear Test Bantiations. Ann Arbor, University of Michigan Press, 1966.

Jungk, Robert, Brighter than a Thousand Suns: A Personal History of the Atomic Scientists , traducido por James Cleugh. New York, Harcourt, Brace & World, 1958.

The Nature of Radioactive Fallout and Its Effects on Man. 2 vols. Hearings before the Special Subcommittee on Radiation of the Joint Congressional Committee on Atomic Energy, May 27-June 7, 1957. Washington, D.C., U.S. Government Printing Office, I957

Pauling, Linus, The Architecture of Molecules. Con Roger Hayward. San Francisco, Freeman, 1964.

* Linus Pauling murió en 1994.

1. El Premio Nobel de Química de 1954 y el de la Paz de 1962. Marie S. Curie ganó el Premio de Química de 1911 y compartió el Premio de Física de 1903.

2. El libro ganó el Premio PBK de Literatura Científica de 1971.

3. En el discurso de presentación y en la conferencia del Nobel se detallan las actividades de Pauling en relación con el esfuerzo por conseguir un acuerdo internacional para prohibir las pruebas nucleares.

4. Harper’s Magazine, 226 (mayo, 1963) 6.

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