El receptor más longevo de un corazón artificial en todo el mundo

Houghton recibió el corazón artificial Jarvik 2000 en junio de 2000, tres años después de haber sufrido un infarto masivo causado por una gripe viral. La bomba fue implantada por el doctor Stephen Westaby en el Hospital John Radcliffe de Oxford, la primera vez que la bomba desarrollada por el doctor Robert Jarvik se probaba en un ser humano.

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Westaby dijo que otros seis pacientes en los que se había implantado la bomba no habían sobrevivido ni de lejos tanto tiempo como Houghton.

La bomba Jarvik está diseñada para mantener la circulación sanguínea del cuerpo hasta que se disponga de un donante de corazón para un trasplante, pero la edad y el estado de salud de Houghton lo descartaron como receptor de un trasplante.

En el momento de la operación, su corazón se había deteriorado hasta alcanzar sólo el 10% de su función normal, apenas podía caminar y los médicos le habían dado sólo unas semanas de vida.

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Dos semanas después de la operación, salió a caminar tres kilómetros.

Estuvo muy activo en labores benéficas durante los siete años extra de vida que había recibido, participando en una caminata benéfica de 90 millas, haciendo senderismo por los Alpes, viajando por todo el mundo para apoyar la investigación del corazón, escribiendo dos libros y recaudando millones de dólares para otras víctimas de ataques cardíacos.

Pero en los últimos meses, el deterioro de su estado le había obligado a ingresar en una residencia de ancianos y, finalmente, en el hospital donde murió.

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Antes de su ataque al corazón, Houghton era un hombre sano y de pecho ancho, antiguo jugador de rugby amateur. Formado como psicólogo, trabajaba en el Hospital de Middlesex, asesorando a pacientes que estaban al borde de la muerte. Los médicos pensaron que esa experiencia le ayudaba a ser un buen candidato para el procedimiento experimental.

El dispositivo Jarvik es una pequeña bomba de turbina, del tamaño del pulgar de un hombre, que se implanta junto al ventrículo izquierdo del corazón para ayudar a la circulación de la sangre. Un fino cable sube por el pecho y sale de la cabeza por detrás de la oreja para poder conectar la batería del dispositivo. Aunque Houghton sufrió varias infecciones en el enchufe de la batería, se considera que la cabeza es un lugar más seguro e higiénico para ella.

El paquete de baterías lo llevaba en una funda de cámara colgada del hombro.

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El dispositivo costó unos 120.000 dólares y la cirugía para implantarlo otros 400.000 a 600.000 dólares.

La cirugía tuvo un beneficio inesperado: al aliviar la carga de trabajo del corazón de Houghton, le permitió recuperarse parcialmente. En el último año, su corazón había vuelto a tener un 30% de su función normal, lo que le permitía estar sin el dispositivo durante breves periodos de tiempo, como cuando cambiaba las pilas.

Eso se convirtió en algo importante cuando un ladrón se hizo con la funda de la cámara mientras Houghton estaba de compras en Londres. Al desconectar la batería, sonó una fuerte alarma que asustó al ladrón y le hizo soltar la funda. Houghton tuvo la presencia de ánimo de volver a conectar el aparato.

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Antes de la operación, los médicos le habían dicho a Houghton que sólo tenía entre un 30% y un 50% de posibilidades de sobrevivir, así que puso todos sus asuntos en orden, recibió la extremaunción de su sacerdote y se despidió de sus amigos.

«Mi único temor era que funcionara pero que me quedara como un ‘vegetal'», dijo más tarde al Birmingham Post. «Había hecho las paces con todo el mundo, así que no quería ser una carga».

En sus últimos años, Houghton dijo que el corazón artificial le había hecho sentir frío o incluso sin corazón, como el Hombre de Hojalata de «El Mago de Oz». «Me he vuelto menos emocional, bastante, sustancialmente menos emocional», dijo en una entrevista con ABC News.

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Pero el cardiólogo de Houghton, el doctor Adrian Banning, dijo que el cambio en las emociones probablemente tenía más que ver con la perspectiva de enfrentar la muerte. «Creo que probablemente tiene que ver con el impacto emocional de dar un paso tan… hacia lo desconocido», dijo a ABC.

A Houghton le sobrevive su esposa, Diane. No tenían hijos biológicos, pero habían servido como padres adoptivos de 11 a lo largo de los años.

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