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Les chercheurs de Penn State sur l’étude ont déclaré que cela soulève la possibilité que le papillomavirus humain (HPV) puisse également être transmissible par le sang chez les humains.

Selon les Centres de contrôle et de prévention des maladies, le HPV est la maladie sexuellement transmissible la plus courante chez les humains, avec une estimation de 79 millions d’individus infectés aux États-Unis seulement. Bien que le VPH soit souvent inoffensif et disparaisse de lui-même, il peut parfois entraîner des verrues génitales ou évoluer vers un cancer du col de l’utérus ou de la bouche.

Jiafen Hu, professeur adjoint de pathologie et de médecine de laboratoire au Penn State College of Medicine, a déclaré que les résultats de l’équipe suggèrent que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour déterminer si le VPH peut se propager par le sang chez l’homme, plus précisément lors de transfusions sanguines.

« Les personnes qui reçoivent des transfusions sanguines ont généralement un système immunitaire qui ne fonctionne pas de manière optimale, de sorte que leurs systèmes sont plus vulnérables », a déclaré Hu. « Nous pourrions penser à ajouter le VPH à la liste des virus pour lesquels les dons de sang sont dépistés, ainsi qu’à rechercher si la charge virale typique du VPH dans le sang humain serait suffisante pour provoquer une infection. »

Les résultats ont été récemment publiés dans la revue Emerging Microbes & Infections.

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L’étude a vu le jour après qu’une observation faite en 2005 ait incité l’un des auteurs de l’étude à s’interroger sur le mode de transmission du VPH.

« Il y a quelques années, des chercheurs ont examiné des échantillons de sang provenant d’un groupe d’enfants séropositifs, et en testant ces échantillons, ils ont constaté que certains d’entre eux étaient également positifs pour le VPH », a déclaré Hu. « Comme ces enfants étaient très jeunes, cela a suscité la question de savoir si le virus pouvait provenir de transfusions sanguines, que certains des enfants avaient subies. »

Bien que le VPH soit spécifique à l’homme et ne puisse pas être testé directement sur des modèles animaux, les chercheurs ont déclaré qu’il existe plusieurs souches différentes de papillomavirus qui existent chez les animaux et peuvent constituer une bonne approximation de la façon dont le VPH peut fonctionner chez l’homme.

Les chercheurs ont utilisé deux de ces modèles animaux pour plusieurs expériences, notamment le modèle de papillomavirus du lapin Cottontail, qui, selon les chercheurs, est considéré comme la « norme d’or » pour étudier les infections et les maladies liées au VPH.

Dans un premier temps, les chercheurs ont injecté le virus dans la circulation sanguine du lapin. Ils ont surveillé les lapins et, au bout de quatre semaines, ont remarqué l’apparition de tumeurs sur les animaux, ce qui, selon Hu, démontrait que le virus s’était déplacé dans la circulation sanguine et avait provoqué une infection.

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Parce que leur première expérience a utilisé une assez grande quantité de virus — plus grande que celle qui serait présente dans une infection normale — les chercheurs ont répété l’expérience avec une réduction du virus par cinq. Les tumeurs sont à nouveau apparues, cette fois sur 18 des 32 sites des animaux.

« Nous avons pu montrer que le virus dans le sang provoquait des tumeurs, mais qu’en est-il des transfusions sanguines ? ». a déclaré Hu. « Les personnes recevant une transfusion peuvent ne recevoir qu’une très petite quantité du virus. Pour simuler cela, nous avons injecté le virus à un animal, prélevé 10 millilitres de sang et l’avons transfusé à un deuxième animal. Nous avons quand même vu des tumeurs. »

Si le modèle de lapin a montré que le virus pouvait se déplacer dans la circulation sanguine pour provoquer des infections de la peau, Hu a déclaré que la question restait de savoir s’il pouvait provoquer des infections des muqueuses, comme le col de l’utérus.

Les chercheurs ont répété les expériences dans un modèle de souris et ont constaté que non seulement ils ont détecté le virus dans les muqueuses comme la langue et les organes génitaux, mais ils l’ont également trouvé dans l’estomac. Hu a noté qu’il s’agissait d’une découverte importante car les personnes atteintes d’un cancer ont parfois des séquences de papillomavirus dans leur estomac et d’autres organes internes.

Hu a déclaré que si le VPH ne cause pas de problèmes de santé pour chaque personne qui est infectée par le virus, il est toujours important de savoir si oui ou non il peut être transmis par le sang.

« Nous savons que le VPH est commun et que toutes les personnes qui l’attrapent ne vont pas avoir un cancer », a déclaré Hu.  » Ce qui est délicat, c’est que beaucoup de personnes porteuses du VPH et asymptomatiques ont encore la possibilité de propager le virus. Si une personne reçoit une transfusion sanguine en raison d’un problème de santé, vous ne voulez pas accidentellement en ajouter un autre par-dessus le marché. »

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