6. Les Mèdes et les Perses

L’histoire de la montée et de la chute des Mèdes et des Perses forme un arrière-plan important pour plus de deux cents ans d’histoire biblique. Situé dans la région au sud de la mer Caspienne et à l’est des monts Zagros, son domaine d’origine s’étendait sur 600 miles du nord au sud, et 250 miles d’est en ouest. La nation est apparue au IXe siècle avant J.-C. et est mentionnée dans des inscriptions concernant Shalmaneser III (environ 836 avant J.-C.). Bien que sous la domination de l’Assyrie jusqu’au septième siècle avant J.-C., leur montée en puissance a été contemporaine du déclin de l’empire assyrien et en 614 avant J.-C. les Mèdes ont capturé Asshur, la capitale de l’Assyrie. Plus tard, en 612 avant J.-C., en alliance avec les Chaldéens, ils s’emparèrent de Ninive, entraînant la chute de l’empire assyrien. Dans les années qui suivirent, ils furent un allié important de la Babylonie et formèrent diverses alliances et mariages mixtes. Vers la fin du règne de Nabuchodonosor, les Perses ont commencé à devenir une force puissante et, sous Cyrus II, la Médie a été conquise en 549 avant J.-C. et a été combinée avec l’empire des Perses pour former la Médo-Perse. La force combinée des Perses et des Mèdes a conduit à la conquête de Babylone en 539 avant J.-C., avec pour conséquence l’extension de leur empire sur une grande partie du Moyen-Orient jusqu’à la conquête d’Alexandre le Grand en 331 avant Jésus-Christ.

Précoce prophétie concernant les Mèdes

La première mention des Mèdes dans l’Écriture se trouve dans l’énoncé prophétique d’Isaïe lorsqu’il déclare 175 ans avant son accomplissement :  » Voici que je vais exciter contre eux les Mèdes, qui n’auront pas égard à l’argent, et quant à l’or, ils n’y prendront pas plaisir  » (Isaïe 13:17 ; cf. 21:2). Dans les versets suivants, la chute de Babylone est prédite : « Et Babylone, la gloire des royaumes, la beauté de l’excellence des Chaldéens, sera comme lorsque Dieu renversa Sodome et Gomorrhe » (Isaïe 13:19).

Jérémiade inclut les Mèdes parmi les nombreuses nations qui seront punies par Dieu (Jérémie 25:25). Jérémie affirme également que les Mèdes seront utilisés par Dieu pour détruire Babylone : « L’Éternel a suscité l’esprit des rois des Mèdes, car son dessein est de détruire Babylone, car c’est la vengeance de l’Éternel, la vengeance de son temple » (Jérémie 51:11 ; cf. 51:28). Ainsi, bien avant la chute de Babylone, il a été prédit que les Mèdes seraient l’instrument vengeur de Dieu.

Prophétie de Daniel

Il a été donné au prophète Daniel, cependant, de donner aux Mèdes et aux Perses la place qui leur revient dans le panorama de l’histoire future. Les Mèdes et les Perses sont anticipés dans l’expression de Daniel 2:39, « Et après toi s’élèvera un autre royaume qui te sera inférieur. » Cela fait référence au coffre d’argent dans l’image de Daniel 2, où les deux bras anticipaient le double royaume des Mèdes et des Perses, Plus de détails sont donnés dans la vision de Daniel enregistrée dans 7:5 où Daniel décrit la deuxième bête en ces termes, « Et voici une autre bête, une seconde, semblable à un ours, qui se souleva d’un côté, et qui avait trois côtes dans sa bouche entre ses dents ; et on lui dit ainsi : Lève-toi, dévore beaucoup de chair. »

Le royaume des Mèdes et des Perses est décrit comme un ours qui se soulève d’un côté (en référence à la Perse qui est plus grande que les Mèdes) et qui a trois côtes dans sa bouche. Aucune explication n’est donnée à ce sujet, mais la force d’un ours est un bon symbole de l’empire des Mèdes et des Perses. Les trois côtes peuvent faire référence aux principaux éléments du royaume, à savoir les Mèdes, les Perses et la Babylonie. L’exhortation « Lève-toi, dévore beaucoup de chair » est un encouragement au nouvel empire à s’étendre comme il l’a fait dans ses conquêtes au nord et à l’ouest.

Une autre image prophétique de l’empire des Mèdes et des Perses est donnée dans Daniel 8 où le bélier à deux cornes qui est détruit par le bouc est une référence évidente au royaume des Mèdes et des Perses. Les deux cornes représentent les Mèdes et les Perses. La description qu’en fait Daniel dans Daniel 8:3, 4 est caractéristique des deux siècles du règne des Mèdes et des Perses,

Je levai alors les yeux, et je vis, et voici, se tenait devant le fleuve un bélier qui avait deux cornes ; les deux cornes étaient hautes ; mais l’une était plus haute que l’autre, et la plus haute montait la dernière. Je vis le bélier pousser vers l’ouest, et vers le nord, et vers le sud ; de sorte qu’aucune bête ne pouvait se tenir devant lui, et qu’il n’y en avait aucune qui pût délivrer de sa main ; mais il fit selon sa volonté, et devint grand.

La corne inférieure fait apparemment référence au royaume des Mèdes et la corne supérieure qui est montée plus tard au royaume de Perse, qui dominait la Médie. Le quatrième verset décrit leurs conquêtes vers l’ouest, le nord et le sud qui caractérisent l’histoire de cet empire car il n’y a pas eu de progrès considérable vers l’est. Toute cette prédiction s’est précisément accomplie dans l’histoire ultérieure. Ce n’est que par révélation divine que Daniel pouvait savoir à l’avance que les conquêtes des Mèdes et des Perses se feraient au nord, au sud et à l’ouest, mais pas à l’est – contrairement aux conquêtes macédoniennes qui étaient principalement à l’est, comme l’indiquent les versets suivants dans les activités du bouc.

La restauration d’Israël sous les Mèdes et les Perses

Bien que le registre prophétique concernant les Mèdes et les Perses soit clair et que son accomplissement soit confirmé par l’histoire, son importance principale est historique plutôt que prophétique. Contrairement à l’Empire babylonien qui est significatif pour sa destruction de Jérusalem, la ville de Dieu, commençant la domination des Gentils sur Israël qui ne culminera pas jusqu’à ce que le Christ vienne dans son second avènement, la montée des Mèdes et des Perses est importante comme formant l’arrière-plan de la restauration partielle d’Israël.

Trois des livres historiques, à savoir Esdras, Néhémie et Esther et trois des prophètes mineurs, Aggée, Zacharie et Malachie ont leur contexte dans le règne de l’Empire médo-persan. Pendant cette période, les captifs de Juda ont été autorisés à retourner à Jérusalem et à restaurer leur ancienne ville et son temple. La clé de l’Empire babylonien est la domination des Gentils sur Jérusalem. La clé de l’Empire des Mèdes et des Perses est la restauration de Jérusalem.

Daniel consacre un chapitre entier au récit de son jet dans la fosse aux lions. Cet épisode important de la vie de Daniel, tout en offrant de nombreuses leçons spirituelles de la sollicitude de Dieu à l’égard de son prophète ainsi qu’en préfigurant la protection de Dieu sur le peuple d’Israël dans son ensemble, illustre l’attitude bienfaisante des Mèdes et des Perses à l’égard du peuple qu’ils avaient conquis. Leur déférence à l’égard de la foi religieuse individuelle se manifeste dans l’attitude de Darius à l’égard de Daniel et dans son désir ardent que Daniel soit délivré des lions.

Darius lui-même, décrit dans Daniel 5:31 comme « Darius le Médian », est correctement identifié comme Gobryas ou Gubaru, un gouverneur de Babylone nommé par Cyrus le monarque suprême de l’empire des Mèdes et des Perses. (Cyrus II ou Cyrus le Grand a régné de 559 avant J.-C. jusqu’à sa mort au combat en 530 avant J.-C.) Darius le Mède est mentionné à plusieurs reprises dans Daniel (6:1, 6, 9, 25, 28 ; 9:1 ; 11:1). Darius semble avoir régné sous Cyrus en gouvernant la partie sud du royaume connue sous le nom de Croissant fertile. La déclaration selon laquelle « Daniel a prospéré sous le règne de Darius et sous le règne de Cyrus le Perse » (Daniel 6:28) doit donc être interprétée comme le règne de Darius sous le règne contemporain de Cyrus.

C’est au cours de la première année du règne de Cyrus que la permission a été donnée aux enfants d’Israël de retourner reconstruire leur temple à Jérusalem (II Chroniques 36:22, 23 ; Esdras 1:1-4). Plus d’un siècle auparavant, la remarquable prophétie d’Ésaïe sur Cyrus (Ésaïe 44:28) avait prévu le retour des Israélites. La permission généreuse et l’encouragement de Cyrus pour qu’Israël rétablisse son ancien culte étaient conformes à la politique officielle visant à permettre aux peuples captifs la liberté de religion. Le temple, cependant, n’a pas été définitivement achevé avant le règne de Cambyses II (530-522 av. J.-C.) qui a succédé à son père Cyrus et est mentionné dans Esdras 4 sous le nom d’Artaxerxès.

Artaxerxès était un nom commun attribué à de nombreux rois. D’autres ont reçu ce titre, notamment Artaxerxès d’Esdras 7:1, connu sous le nom d’Artaxerxès I Longimanus qui a régné 465-425 av. J.-C., et Assuérus ou Xerxès d’Esther 1:1 qui a régné 486-465 av. J.-C. L’appel au roi Darius mentionné dans Esdras 6:1 est une référence à Darius I, connu sous le nom de Darius le Grand qui a régné 522-486 av. J.-C., et ne doit pas être confondu avec le Darius le Mède de la prophétie de Daniel.

Les rois les plus importants de l’Empire médo-persan font à nouveau l’objet d’une prophétie dans Daniel 11:2 où il est dit à Daniel : « Voici qu’il s’élèvera encore trois rois en Perse, et le quatrième sera beaucoup plus riche qu’eux tous, et par sa force, grâce à ses richesses, il excitera tout contre le royaume de Grèce. » Le premier des trois rois qui devaient succéder à Darius le Mède (Daniel 11:1) peut être identifié comme étant Cambyse II. Il fut suivi par Smerdis, un usurpateur qui régna pendant huit mois. (Certains pensent qu’il s’agit du souverain mentionné dans Esdras 4:7-24 au lieu de Cambyses.) Après le meurtre de Smerdis, un Darius le Grand (522-486 av. J.-C.) est apparu. Il est mentionné dans Esdras 4:24. C’est sous Darius que l’autorité d’achever le temple a été reçue.

Le roi désigné comme « le quatrième » dans Daniel 11:2, qui a utilisé ses grandes richesses pour attaquer le royaume de Grèce, est sans aucun doute Xerxès (486-465 av. J.-C.) désigné comme Assuérus dans Esther 1:1. Sa célèbre tentative de conquête de la Grèce s’est soldée par un échec cuisant. Cette attaque peut être placée chronologiquement entre le premier et le deuxième chapitre d’Esther. En fait, la grande fête d’Esther 1 faisait partie de la préparation de l’organisation de la campagne contre la Grèce qui eut lieu la troisième année du règne de Xerxès. Esther 2, qui relate son mariage avec Esther, n’a lieu que quatre ans plus tard, après son retour et la défaite écrasante et la perte de sa grande armée et de sa force navale. D’un point de vue prophétique, Xerxès a été important car il a encouru la haine éternelle du peuple grec qui constitue la toile de fond de la conquête d’Alexandre le Grand plus d’un siècle plus tard.

L’importance d’Esdras, avec son récit des événements qui se sont produits sous la domination perse, est que le temple a été restauré comme centre de la vie religieuse d’Israël. Le compte rendu de Daniel 8 et 11 est également significatif car il forme le pont prophétique de Babylone à Alexandre et donne le contexte de l’histoire d’Israël à cette période. Dans Esdras 7:1, un successeur de Xerxès est mentionné, à savoir Artaxerxès I Longimanus, mais il ne figure pas dans la prophétie de Daniel parce qu’il n’était pas important pour la révélation de Daniel. Il en va de même pour les autres souverains qui se sont succédé dans l’Empire médo-persan avant sa chute.

Reconstruction de Jérusalem

Néhémie ajoute l’important chapitre final de la reconstruction d’Israël. Sous la direction de Néhémie, sous le règne d’Artaxerxès Ier Longimanus, la muraille de Jérusalem est reconstruite avec l’encouragement et la fourniture de matériaux par le roi, et par la suite, les débris de la ville sont déblayés et des maisons sont construites, repeuplant ainsi la cité de Dieu. Les deux étapes importantes de la reconstruction du temple et de la reconstruction de la ville sous le règne des Perses marquent cette période comme celle de la restauration partielle d’Israël en préparation de la venue de son Messie. Les réveils spirituels sous Esdras et Néhémie sont une restauration spirituelle correspondante dont le peuple avait profondément besoin.

Les écrits prophétiques d’Aggée et de Zacharie s’inscrivent également dans cette période et sont liés à l’encouragement prophétique du peuple pendant la reconstruction du temple d’Esdras 5. Malachie donne le chapitre de conclusion de l’Ancien Testament avant qu’Israël ne soit plongé dans ce qu’on appelle les quatre cents années de silence avant la venue du Christ. L’histoire des Mèdes et des Perses, constituant comme elle le fait un accomplissement précis et méticuleux de la Parole prophétique de Dieu, est une autre preuve importante soutenant l’espoir que les prophéties encore non réalisées auront leur jour d’accomplissement dans la consommation de l’âge. Les Mèdes et les Perses, cependant, appartiennent à la prophétie accomplie et ne figurent pas en grande partie dans les événements du temps de la fin, bien que la Perse soit mentionnée en passant dans Ezéchiel 38:5.

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