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Comme les humains, de nombreuses bactéries aiment passer du temps à la plage. La bactérie dite mangeuse de chair, Vibrio vulnificus, n’aime pas seulement la plage, elle en a besoin et dépend du sel marin pour survivre. Et comme pour les plagistes humains, plus l’eau est chaude, plus il y en a.

V. vulnificus se trouve le plus souvent dans les eaux chaudes des États bordant les eaux chaudes du golfe du Mexique, mais on le trouve aussi le long des côtes de l’Atlantique et du Pacifique. Avec l’augmentation de la température des océans, il se propagera avec ces eaux chaudes vers de nouveaux habitats océaniques où les eaux plus froides le tenaient auparavant en échec. Nous avons vu des épidémies de maladies dues à des types similaires de Vibrio liées à la hausse des températures océaniques jusqu’en Alaska.

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La plupart des cas d’infection se produisent entre mai et octobre, lorsque les eaux côtières sont les plus chaudes. Cela pourrait toutefois changer, car le temps estival commence plus tôt et dure plus longtemps.

Je suis épidémiologiste en maladies infectieuses et je m’intéresse au suivi des maladies, aux enquêtes sur les épidémies et à la sécurité alimentaire. La première grande épidémie sur laquelle j’ai travaillé à Las Vegas a été causée par des huîtres contaminées, et cela m’a fait réaliser à quel point il est facile que des aliments provenant de l’océan se retrouvent dans le désert et rendent les gens malades s’ils ne sont pas récoltés, manipulés et préparés correctement.

NOUS ENTENDONS UNIQUEMENT PARLER DES PIRES CAS

Les reportages ont tendance à se concentrer sur les personnes qui meurent ou perdent des membres à cause de la bactérie « mangeuse de chair ». On ne fait pas la une des journaux lorsqu’une personne a une légère infection cutanée ou mange une mauvaise huître et passe quelques jours dans la salle de bain. Nous n’identifions pas souvent les maladies les plus bénignes parce que les gens ne cherchent généralement pas à se faire soigner pour elles.

Malgré cela, les infections à V. vulnificus sont rares. Les Centers for Disease Control and Prevention estiment qu’environ 205 infections se produisent chaque année, dont 124 ont été signalées en 2014, y compris 21 décès. Pour mettre cela en perspective, plus de 32 000 personnes sont mortes cette année-là dans des accidents de la route.

La plupart des cas ont tendance à concerner des hommes de plus de 40 ans et presque tous ont une sorte de problème de santé chronique sous-jacent, comme une maladie du foie ou des reins, l’alcoolisme ou le diabète.

Même pour les personnes à haut risque, le simple fait de nager aux côtés de la bactérie ne suffit pas à vous rendre malade. La bactérie doit trouver un moyen de pénétrer dans votre corps pour se multiplier et causer des dommages.

Pour certaines personnes, cela implique de manger des aliments contaminés par la bactérie – généralement des huîtres crues. Les huîtres se nourrissent en filtrant les petites particules présentes dans l’eau, y compris les bactéries, de sorte qu’elles peuvent contenir des concentrations de Vibrio beaucoup plus élevées que l’océan lui-même. Lorsqu’une personne mange une huître crue ou insuffisamment cuite, la bactérie peut se multiplier dans le tractus gastro-intestinal et provoquer des nausées et des douleurs abdominales.

Elle peut également entraîner une infection potentiellement mortelle, car les bactéries peuvent passer des intestins à la circulation sanguine et provoquer une infection dans tout le corps. Comme elle se propage très rapidement, elle peut submerger l’organisme avant que le système immunitaire n’ait une chance d’arrêter l’infection. Les infections systémiques peuvent être traitées par des antibiotiques, mais il est important que le traitement commence rapidement, car le taux de mortalité peut dépasser 50 %.

Pour d’autres personnes, V. vulnificus peut pénétrer par une peau brisée, comme une coupure, une brûlure ou une plaie. La bactérie peut se multiplier sous la peau et provoquer une maladie mortelle communément appelée maladie mangeuse de chair, ou fasciite nécrosante, qui peut apparaître soudainement et se propager rapidement. Les infections provoquent généralement de la fièvre et rendent la peau rouge, gonflée et douloureuse au niveau du site d’infection. La bactérie ne « mange » pas réellement la chair, mais c’est à cela que la maladie peut ressembler. Entre la croissance de la bactérie, la production de toxines et les dommages collatéraux causés par une réponse excessive du système immunitaire, de vastes zones de tissu sous la peau peuvent mourir. L’infection peut être traitée par des antibiotiques, mais il est important que le traitement soit rapide.

ALORS QU’EST-CE QUE L’ON PEUT FAIRE ?

Tout d’abord, évitez de manger des coquillages crus, surtout si vous avez un système immunitaire affaibli par une maladie du foie ou des reins, si vous prenez des médicaments, comme des stéroïdes, qui suppriment le système immunitaire, ou si vous êtes diabétique ou avez un cancer. Bien que les huîtres crues soient un mets populaire, la consommation de tout produit animal non cuit comporte un risque de maladie. Si vous préparez des huîtres à la maison, manipulez-les comme vous le feriez pour toute autre viande crue. Mais gardez à l’esprit que le jus de citron, la sauce piquante ou l’alcool ne tuent pas les bactéries et ne vous protégeront pas si le mollusque est contaminé et qu’il n’y a aucun moyen d’identifier la contamination par la vue ou le goût.

Une autre précaution consiste à ne pas se baigner avec des coupures ou des blessures ouvertes, car cela offre un chemin direct aux bactéries pour pénétrer dans votre corps. Évitez l’océan jusqu’à ce que vous guérissiez ou que vous couvriez les plaies avec des bandages imperméables.

Si vous présentez un risque élevé d’infection en raison d’un système immunitaire affaibli, portez des vêtements et des chaussures qui vous protégeront des coupures et des éraflures pendant la baignade.

Enfin, si vous vous retrouvez avec une infection cutanée après avoir nagé dans l’océan ou une gastro-entérite après avoir mangé des crustacés crus, prévenez votre médecin, car une identification et un traitement rapides sont nécessaires pour cette maladie rare.

Rappellez-vous, vous n’avez pas besoin de sécher la plage. Il suffit d’utiliser quelques mesures de bon sens pour se protéger de l’infection par V. vulnificus, surtout si vous êtes à haut risque.

Cet article est republié sur The Conversation sous licence Creative Commons. Lisez l’article original.

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