Histoire du Marathon

Le Marathon tel que nous le connaissons aujourd’hui a plus de 120 ans, mais il existe des formes de courses de longue distance depuis l’époque des anciens Égyptiens.

Le Marathon est une distance olympique depuis le début des Jeux olympiques modernes en 1896, mais rien de tel n’a jamais été vu dans les Jeux olympiques antiques, qui se sont déroulés de 776BC à 261AD. La course la plus longue faisait alors moins de 5 km. Le Marathon a été adopté comme une partie centrale du programme olympique moderne, et se déroule dans d’innombrables villes du monde entier aujourd’hui, purement en raison de son attrait populaire pour l’imagination.

Les humains avaient autrefois couru des distances bien plus grandes qu’un marathon. En tant que chasseur, l’un des plus grands atouts de l’homme était son endurance. Il mettait sa proie à rude épreuve. L’animal chassé s’enfuyait vers un lieu apparemment sûr, mais le chasseur tenace revenait à ses côtés. Cela se poursuivait jusqu’à ce que l’animal, gaspillant son énergie dans des sursauts nerveux, soit rendu trop épuisé pour résister.

Cette finalité évidente de la course à pied a été mise à mal à mesure que les armes devenaient plus sophistiquées, et les humains capables de tuer à distance. A l’époque égyptienne, la course était prisée comme une compétence militaire. Le roi Taharka a institué une course de longue distance spécifiquement pour maintenir son armée à niveau. Par coïncidence, la distance était proche de 100 km, ce qui est aujourd’hui considéré comme l’épreuve standard d' »ultradistance ». La course elle-même a été relancée ces dernières années sous le nom de « 100 km pharaoniques », courue de la pyramide Hawara à El Faioum aux pyramides de Sakkara, au sud-ouest du Caire.

Les coureurs les plus accomplis, tant au sein de l’armée que dans la société civile, ont servi de messagers jusqu’au début du XIXe siècle et, sur des terrains accidentés, ils étaient meilleurs qu’un cheval.

Le récit sur lequel repose le marathon olympique moderne est la course mythique de Phéidippidès de Marathon à Athènes. Il était un messager professionnel et, en 490 av. J.-C., il est censé avoir apporté un message depuis les plaines de Marathon, où l’armée grecque venait de remporter une bataille cruciale contre l’armée perse envahissante du général Datis. Après la bataille, à laquelle il a peut-être participé, il a été envoyé à Athènes pour transmettre la nouvelle : « Réjouissez-vous, nous sommes victorieux ». Il fit cela, et pas plus, tombant mort avec la livraison.

Il existe de nombreuses variantes de cette histoire, la plupart plus plausibles que cette version. Les Grecs ont peut-être été victorieux, mais la bataille n’avait pas été concluante, car le reste de l’armée grecque marchait vers Athènes pour prévenir un débarquement perse beaucoup plus proche de la ville. L’historien le plus contemporain, Hérodote, a écrit 50 ans plus tard que Pheidippides avait été envoyé d’Athènes à Sparte, avant la bataille, pour demander de l’aide. Il ne mentionne pas si Phéidippide est revenu avec la réponse spartiate (qui était : « Non »). La course du spartathlon, qui se déroule aujourd’hui sur une distance de 240 km, commémore cette version légèrement plus probable des événements.

Peu probable ou non, la course mortelle de Phéidippidès de Marathon à Athènes a été intégrée dans un poème de Robert Browning, ce qui explique l’actualité qu’elle avait à l’époque où le baron Pierre de Coubertin tentait de ressusciter les Jeux olympiques pour l’ère moderne.

De Coubertin était un Français, qui avait grandi à une époque de honte nationale. Tristes lors de la guerre franco-prussienne, les Français avaient perdu des territoires nationaux, avaient été contraints de payer des réparations et interdits d’armée nationale alors que les troupes prussiennes occupaient le pays. S’ensuit une guerre civile qui affaiblit encore plus la position nationale française. De Coubertin cherche les raisons de cette faiblesse et de la force apparente des puissances rivales de la France, la Grande-Bretagne et la Prusse.

Il s’accroche aux écoles « publiques » de Grande-Bretagne, et en particulier à l’importance qu’elles accordent aux efforts sportifs, comme facteur crucial de la formation du caractère national. Lors d’une tournée en Grande-Bretagne, il rencontra William Brookes, fondateur de la Société Olympique de Much Wenlock, qui avait déjà organisé son événement inaugural en 1850, suivi de 1859 et 1885. De Coubertin tenta à la fois de rendre le sport obligatoire dans les écoles françaises et de promouvoir un festival sportif international également basé sur les Jeux olympiques antiques.

Il lança sa campagne olympique en 1892, et deux ans plus tard, il forma le Comité international olympique à la Sorbonne. Les délégués ont convenu de promouvoir les premiers Jeux olympiques modernes en 1896 à Athènes, puis à intervalles de quatre ans. L’un des délégués, Michel Breal, plaida en faveur d’une course de fond parmi les épreuves, en s’appuyant sur la vieille histoire de Pheidippides. Il a porté son argument, mais le gouvernement grec a également dû être convaincu que les Jeux olympiques devaient être organisés tout court (voir Distance Running 2012:3 pour un compte rendu plus complet du soutien de Breal à un « marathon » olympique).

Comme cela s’est produit si souvent depuis, les autorités ont vu les Jeux olympiques comme un moyen de galvaniser le sentiment national. La famille royale s’est impliquée et les contributions de la diaspora grecque ont afflué. De vastes sommes furent dépensées pour construire une réplique en marbre du stade d’Olympie, et le premier marathon olympique fut couru du pont de Marathon à ce stade d’Athènes, sur une distance de 40 km.

Dans les mois précédant la course olympique, il y eut plusieurs tentatives pour effectuer ce parcours. En février 1896, deux coureurs sont partis d’Athènes et ont parcouru la distance, mais l’un d’eux, préfigurant de nombreux cas similaires, a fait un tour de manège pendant une partie du trajet.

Un mois avant la course olympique, une épreuve du championnat grec a été organisée, au cours de laquelle 11 concurrents ont couru de Marathon à Athènes. Il s’agissait de la toute première course de Marathon. Deux semaines plus tard, il y en a eu une autre, annoncée comme une épreuve officielle et attirant 38 participants. Le vainqueur a enregistré un temps de 3:11:27, et un porteur d’eau nommé Spiridon Louis a terminé cinquième en 3:18:27. À une autre occasion, à cette époque, deux femmes, Melpomène et Stamathis Rovithi, auraient également couru de Marathon à Athènes.

Dix-huit hommes s’alignent au départ du premier marathon olympique, le 10 avril 1896. Parmi les quatre coureurs étrangers, seul Gyula Kellner, un Hongrois, avait déjà couru la distance en contre-la-montre. Les trois autres avaient couru les distances moyennes aux Jeux et ne comptaient guère que sur la chance pour rester sur le parcours.

Les organisateurs grecs semblaient mieux préparés et avaient déjà pris certaines dispositions qui restent aujourd’hui encore une pratique courante : des postes de ravitaillement étaient parsemés le long du parcours, un officier de cavalerie faisait office de véhicule de tête et des soldats étaient utilisés comme commissaires de course pour empêcher le public d’entrer sur le parcours et aider les concurrents en difficulté. Les boissons personnelles étaient autorisées, pour être administrées par l’assistant personnel du coureur : les tests de dépistage de drogues n’ont été introduits que plusieurs décennies plus tard et les substances affectant les performances ont été consommées avec ardeur, mais probablement pour un bénéfice limité.

Les trois coureurs de demi-fond étrangers ont étonnamment bien tenu, abandonnant à 23 km, 32 km et 37 km. Spridon Louis avait pris la tête du dernier d’entre eux, l’Australien Edwin Flack, vers 33km. Le starter, un certain colonel Papadiamantopoulos, qui semblait faire office d’arbitre de la course, a alors pris les devants pour informer la foule qui attendait dans le stade. Louis n’a pas déçu, et a mené d’un mile littéralement lorsqu’il est entré dans le stade pour gagner dans un temps de 2:58:50. Les Grecs ont pris la deuxième et la troisième place jusqu’à ce que Kellner, qui était arrivé en quatrième position, proteste que le troisième Grec, Spiridon Belokas, avait fait un tour – ce qui devenait une pratique presque courante. Neuf coureurs ont terminé la course.

Le Marathon était désormais établi, peut-être mieux établi que les Jeux olympiques eux-mêmes, dont les deux présentations suivantes à Paris et à St Louis frisaient la farce. Le Marathon suivant n’a eu lieu que deux mois plus tard, de Paris à la ville périphérique de Conflans.

Un siècle auparavant, une fois que la course à pied avait cessé d’être le moyen le plus efficace de transmettre des messages, ces riches personnes qui avaient employé des coursiers avaient découvert une autre utilité à la course à pied. Elle offrait un spectacle idéal sur lequel on pouvait parier. Les courses ont été organisées uniquement dans ce but pendant la majeure partie du XIXe siècle. En Grande-Bretagne, après 1860 environ, des clubs de course de gentlemen « Hare and Hounds » ou « Harrier » ont été formés, principalement pour la chasse au papier, une forme précoce de course de fond.

Ces clubs ont été placés sous la réglementation de l’Amateur Athletic Association, formée à Oxford en 1880. Leur nom même annonçait le dédain avec lequel ils considéraient la fraternité des parieurs et les coureurs « professionnels ». Un bras de fer s’engage, dans lequel De Coubertin est résolument du côté des amateurs. Un Italien s’est vu refuser sa participation au premier marathon olympique au motif qu’il était professionnel. Mais un marathon était une course sur laquelle on pouvait parier aussi bien qu’une autre, peut-être même plus, car sa durée permettait de mettre en jeu un plus grand répertoire de coups bas.

Paris-Conflans était une promotion professionnelle, et offrait une prime pour battre le temps olympique de Louis. Un constructeur anglais, Len Hurst, a récolté l’argent en enregistrant 2:31:30. La distance était indiquée comme étant de 40 km, mais les méthodes de mesure n’étaient pas fiables et pouvaient être soumises à l’influence d’organisateurs ambitieux avides de chronos rapides.

Aux États-Unis, le New York Athletic Club organisa un Marathon sur 25 miles – presque une conversion impériale des courses précédentes, soit 40,23 km. Le caractère novateur de la course est démontré par le fait que seuls 10 des 30 participants terminent, le premier d’entre eux dans un temps inférieur de près d’une demi-heure à celui de Louis.

Le coureur qui avait abandonné à 23 km à Athènes était Arthur Blake, un membre de la Boston Athletic Association qui n’était pas du tout découragé par sa première expérience avortée. Moins d’un an plus tard, le 15 mars 1897, le premier des marathons de Boston de la BAA est organisé. La course a été organisée chaque année depuis (sauf en 1918 où un relais de marathon militaire s’y est substitué), faisant de Boston la plus ancienne course de marathon au monde.

Comme la précédente course de New York, elle était courue de point à point, principalement en descente depuis Ashland (elle commence maintenant un peu plus à l’ouest à Hopkinton) jusqu’au centre-ville de Boston. Le vainqueur fut celui de New York, John McDermott, qui améliora son temps en 2:55:10 – bien que la longueur du parcours ait été donnée comme étant de 39 km.

En dehors de Boston, la plupart des marathons continuèrent à se dérouler sur 40 km ou 25 miles, y compris les courses olympiques de Paris et de St Louis – bien que la course de St Louis, exceptionnellement, se révéla être sur la distance. Les courses se sont étendues à l’Afrique du Sud et à l’Angleterre, pays hôte des Jeux olympiques de 1908.

L’Exposition franco-britannique se tenait au nouveau White City Stadium, dans l’ouest de Londres, où le marathon olympique devait se terminer devant la loge royale d’où la reine Alexandra regarderait. Pour préserver le thème royal, le départ est donné au château de Windsor. La longueur est fixée à 26 miles (41,84 km) et semble avoir été mesurée très consciencieusement. Une demande tardive de la reine, visant à déplacer le départ vers l’East Lawn du château de Windsor, d’où il pourrait être vu par les enfants royaux dans leur crèche, a ajouté 385 yards (352m) supplémentaires.

Ces 385 yards se sont avérés trop pour le premier à franchir la ligne d’arrivée, l’Italien Dorando Pietri. Pietri avait effectué une course relativement régulière, bien que presque tous les coureurs aient démarré à un rythme effréné (le leader passant 10 miles en 57 minutes). Dans les derniers kilomètres, le rythme de la plupart des coureurs était plus lent d’au moins deux minutes par kilomètre. Peu avant d’entrer dans le stade, Pietri dépasse le Sud-Africain Charles Hefferon, qui mène la course depuis 15 miles. Rattraper le leader s’avère trop difficile, et sur la piste, Pietri titube et tombe quatre fois avant d’être aidé à franchir la ligne d’arrivée par les officiels de la course. La course a été attribuée à un Américain, Johnny Hayes, qui a terminé sans assistance « déloyale » 32 secondes plus tard. (Voir l’article « Going the distance » dans Distance Running 2008:3 pour un récit plus complet de cette course déterminante).

La détresse de Pietri était temporaire et il s’est rapidement rétabli. Moins chanceux fut un concurrent portugais lors des Jeux olympiques suivants, qui se déroulèrent à Stockholm. Francisco Lazaro, 20 ans, était trois fois champion national et possédait un certificat médical le déclarant apte à courir le Marathon. Mais le jour du marathon s’est levé sous la chaleur et le départ de la course a été donné à 13h45 sous un soleil de plomb. Lazaro a parcouru 30 km avant de s’effondrer et d’être transporté à l’hôpital. Souffrant d’épuisement dû à la chaleur, il est décédé le jour suivant. Il s’agit du seul cas de décès dans les marathons olympiques, bien que des décès surviennent dans les marathons à participation massive. Dans plusieurs pays, les organisateurs de courses exigent désormais des certificats médicaux, un peu comme ceux que Lazaro avait produits, avant de confirmer tout participant.

La distance spécifique du Marathon déterminée de manière si hasardeuse à Londres a finalement été adoptée comme la longueur officielle d’un Marathon, mais seulement 16 ans plus tard. La distance se présente aujourd’hui sous forme métrique comme 42,195m. Entre-temps, des marathons ont continué à être courus à des distances variables, la plus longue étant probablement le marathon olympique de 1920 à Anvers, à 42,750 m.

Une autre conséquence des Jeux olympiques de Londres a été que les Britanniques, déçus par les mauvaises performances de leurs coureurs (qui avaient mené la charge folle hors de Windsor), ont organisé un marathon annuel Polytechnique, nommé d’après le club organisateur, sur le même parcours. Celui-ci devint le théâtre de nombreuses performances mondiales, depuis la course inaugurale de 1909 (Henry Barrett, 2:42:31) jusqu’aux années 1960 (1963 Basil Heatley, 2:14:26 ; 1964 Buddy Edelen, 2:13:55 ; 1965 Morio Shigematsu, 2:12:00), en passant par les années dorées de Jim Peters (1951-4, durant lesquelles il réduisit le record du monde à 2:20:43, 2:18:41 puis 2:17:40).

En dehors du marathon olympique et de Boston, il y a peu d’autres courses significatives établies avant la Seconde Guerre mondiale. Le marathon de Kosice en Slovaquie, fondé en 1924, est toujours couru aujourd’hui et a succédé à « The Poly » comme le plus ancien marathon d’Europe.

Après 1945, des marathons ont été lancés au Japon à Fukuoka (1947), à Twente en Hollande (1948) et le marathon classique d’Athènes a été ressuscité sur le parcours original de 1896 (avec 2195 m supplémentaires) en 1955.

Les Japonais se sont mis au marathon avec enthousiasme et, dans les années 1960, la course de Fukuoka était incontestablement la meilleure du monde. Il s’agissait d’une course d’élite, à laquelle participaient les meilleurs Japonais et quelques coureurs invités de l’étranger, et qui attirait une grande attention du public. Les autres courses de l’époque comptaient peut-être plus de coureurs, même si aucune ne dépassait quelques centaines, mais aucune n’avait la qualité de Fukuoka. Toru Terasawa avait déjà couru 2:16:19 en 1962, mais lors de la course de 1967, l’Australien Derek Clayton a réduit le record à 2:09:37.

Clayton a prétendument battu son propre temps record en 1969 à Anvers, enregistrant 2:08:33,6. Les chiffres avaient une précision fallacieuse. Les doutes sur l’exactitude du parcours n’ont jamais été résolus de manière concluante, car la méthode de mesure employée par les organisateurs, la moyenne des relevés des odomètres des voitures, est connue pour être extrêmement peu fiable.

Au moment même où les meilleurs marathoniens commençaient à courir à une allure inférieure à cinq minutes sur la distance, les graines d’une révolution populaire étaient plantées. Un New-Yorkais, Fred Lebow, a organisé un marathon avec peu de moyens, comprenant un petit tour pour commencer et ensuite quatre tours complets de Central Park. Attirant un peu plus de 100 coureurs, il n’était pas différent de beaucoup d’autres courses à l’époque, luttant pour trouver l’espace sur la route, un budget modeste et suffisamment de concurrents pour que cela en vaille la peine.

Le nombre de coureurs a augmenté lentement mais régulièrement, et Lebow a obtenu un accord de parrainage avec Olympic Airlines pour la course de 1973. La victoire de Frank Shorter aux Jeux olympiques de 1972 avait rehaussé le profil du marathon aux États-Unis, et en 1975, la participation était passée à 500, bien que le marathon de Boston ait déjà grandi pour accueillir 1800 coureurs. Le parrainage a expiré, et Lebow a été renvoyé à ses propres ressources.

Le Bicentenaire américain tombait en 1976, et Lebow a utilisé ses relations avec la mairie pour déplacer le Marathon hors de Central Park et le faire passer par les cinq arrondissements de la ville. Le marathon des grandes villes était né (voir « From then to now » dans Distance Running 2008:1 pour un compte rendu plus complet de ce changement capital). Le parcours commençait à l’extrémité de Staten Island du pont Verazzano Narrows et traversait les différents quartiers ethniques de Brooklyn avant de passer dans le Queens à mi-parcours, puis sur le pont de la 59e rue à 25 km. Les coureurs remontaient la First Avenue sur 5 km avant de passer dans le Bronx, puis retournaient à Manhattan sur la Cinquième Avenue en passant par Harlem, ne tournant dans Central Park que pour les 5 derniers kilomètres. Shorter lui-même s’est aligné pour cette course, aux côtés de Bill Rodgers qui avait remporté le marathon de Boston en 1975 et qui enregistrait maintenant la première de quatre victoires consécutives à New York.

Quelque 1500 autres coureurs ont terminé derrière Rodgers dans la toute première course de marathon pour les masses. Une nouvelle ère avait commencé, car des villes ailleurs dans le monde aspiraient à imiter l’exploit de Lebow, qui avait placé le marathon au premier plan de l’attention du public. Les gens ne pouvaient s’empêcher de remarquer le nouveau phénomène lorsqu’il se déroulait à travers le centre des villes dans lesquelles ils vivaient.

Berlin a établi non seulement un Marathon à l’échelle de la ville en 1980, mais aussi une course de 25 km à une date différente. Le marathon de Londres a été organisé pour la première fois en 1981, après que Chris Brasher, bouleversé par son expérience du marathon de New York de 1979, ait résolu d’organiser quelque chose de similaire à Londres. La course est passée de 7 000 coureurs la première année à un nombre supérieur à celui de New York la deuxième année, puisque 16 000 coureurs ont terminé la course.

Soudainement, aucune grande ville du monde n’était complète sans son propre marathon, et beaucoup de villes mineures se sont mises de la partie, elles aussi. L’inclusion était le mot d’ordre, car de nombreuses villes ont essayé d’utiliser les marathons pour stimuler leur industrie touristique. Dans un revirement marqué par rapport à l’époque pré-New York, les femmes, tout comme les hommes, étaient les bienvenues.

Le Marathon de Boston de 1967 avait acquis une certaine notoriété lorsqu’un officiel avait tenté d’éjecter une femme à mi-course (Katherine Switzer, qui s’était inscrite sous ses seules initiale et nom de famille). Bien que la tentative ait échoué, peu d’autres marathons de l’époque ont été plus accommodants. Quelques femmes avaient couru la distance au fil des ans, notamment à partir du début des années 1960, mais aucun championnat international n’incorporait un Marathon féminin.

Le mouvement de masse naissant a changé la donne. New York a admis les femmes dès la course inaugurale de 1970 et Boston a fait de même en 1972, les femmes occupant de plus en plus le devant de la scène. La Norvégienne Grete Waitz, sur le point de se retirer de la compétition sur des distances plus courtes, a couru New York en 1978 et a établi un record féminin vraiment respectable de 2:32:30. Elle le réduit à 2:27:33 en 1979 et 2:25:41 en 1980. Voir l’article « Un projet pionnier » pour un compte rendu plus complet du développement du marathon féminin à la fin des années 1970.

En septembre 1982, les Championnats d’Europe incorporent pour la première fois un marathon féminin, remporté par Rosa Mota en 2:36:04 sur le parcours classique de Marathon à Athènes. Mota a terminé troisième du premier marathon olympique féminin à Los Angeles deux ans plus tard, derrière Joan Benoit (2:24:52) et Waitz (2:26:18). La quatrième de cette course est la compatriote de Waitz, Ingrid Kristiansen, qui établit un record de 2:21:06 l’année suivante à Londres, qui restera en place pendant 13 ans.

Le record masculin contesté de Derek Clayton à Anvers a failli survivre aussi longtemps, jusqu’à ce qu’Alberto Salazar le batte en remportant le marathon de New York en 1981. Malheureusement, lorsque le parcours a été vérifié par des méthodes précises relativement bien acceptées en 1985, il s’est avéré qu’il manquait environ 150 mètres. L’Australien Rob DeCastella avait couru 2:08:18 à Fukuoka six semaines après la performance de Salazar. Le Gallois Steve Jones a retranché 12 secondes au temps de DeCastella lors du marathon de Chicago en 1984, même si le Portugais Carlos Lopes, qui avait remporté la course olympique cette année-là, a ramené le temps à 2:07:12 à Rotterdam six mois plus tard.

Les records actuels sont de 2:02:57 pour Denis Kimetto lors du marathon de Berlin en 2014 et de 2:15:25 pour Paula Radcliffe lors du marathon de Londres en 2003. Le temps de Radcliffe est peut-être plus significatif, car il reflète la compétitivité croissante du marathon féminin. Waitz, Kristiansen et Mota ont été des pionnières solitaires – Rosa Mota a remporté les Championnats du monde de 1987 (lors desquels Kristiansen a remporté le 10000m) avec une marge de 2 km. Radcliffe fait aussi cavalier seul, mais Naoko Takahashi et Catherine Ndereba ont franchi la barre des 2:20 avant elle, 50 ans après Jim Peters.

Il y a d’autres femmes qui ont approché ou dépassé cette marque depuis, et beaucoup d’entre elles sont kényanes. Une autre tendance significative dans les années 1990 a été la domination kényane, et dans une moindre mesure éthiopienne, de la course de fond masculine et féminine. Une partie de l’explication réside dans la mondialisation d’un sport, libéré de son passé amateur, qui offre de riches récompenses à ceux qui excellent.

Mais il existe des récompenses d’un autre type pour tous les participants au Marathon. Leur nature exacte est parfois difficile à définir, mais elles n’en sont pas moins réelles pour autant.

Reproduit à partir de The Expert’s Guide to Marathon Training (Hugh Jones, 2003 : ISBN 1-84222-940-0 ; RRP £12.99) avec l’aimable autorisation de Carlton Books.

  • Voir aussi : Symbolisme et allumage de la flamme du marathon sur le site des courses sur route allemandes.

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