Le blizzard de 1888 : La plus grande catastrophe neigeuse d’Amérique

En haut : Un tunnel de congères à Farmington, Connecticut, avec six pieds de hauteur libre. (Société historique de New York.)

Le Central Park de New York n’a vu que 4,8 pouces de neige pendant l’hiver 2019-20 en date du 12 mars. En l’absence de neige dans les prévisions, il est possible que cet hiver se termine avec le quatrième plus faible total de neige à Central Park en 152 ans de tenue de registres. Il est difficile de croire que cette semaine marque le 132e anniversaire du pire blizzard de New York – et de l’Amérique – jamais enregistré.

Peu de tempêtes sont aussi emblématiques que le « blizzard de 88 ». C’était la tempête hivernale la plus meurtrière, la plus neigeuse et la plus inhabituelle des annales américaines. Aucune tempête d’une telle ampleur ne s’est produite depuis dans la zone contiguë des États-Unis. Plus de 400 personnes ont péri, dont 200 dans la seule ville de New York, beaucoup d’entre elles étant littéralement ensevelies sous les congères du centre de Manhattan. Le 13 mars 1888, la température à New York est tombée à 6°F pendant la tempête – ce qui reste la température la plus froide jamais mesurée dans cette ville si tard dans la saison.

Voici un récapitulatif de ce célèbre événement, adapté d’un article de blog que j’ai écrit en 2012.

L’hiver de 1888 : Le blizzard des enfants

Janvier 1888 a vu la vague de froid la plus intense jamais enregistrée toucher l’Intermountain West et les parties nord-ouest du pays. Celle-ci s’est propagée vers l’est au cours de la troisième semaine du mois, apportant d’autres records de froid de tous les temps dans le Haut-Midwest. Voici quelques-uns des records de froid de tous les temps de janvier 1888 qui subsistent encore aujourd’hui :

20° à Eureka, en Californie, le 14 janvier

-24° à Lakeview, en Oregon, le 15 janvier

-6° à Roseburg, en Oregon, le 16 janvier

-28° à Boise, en Idaho, le 16 janvier

-42° à Missoula, dans le Montana, le 16 janvier. 16

-36° à Ely, Nevada le 16 janvier

-30° à Spokane, Washington le 16 janvier

-41° à St. Paul (Minneapolis), Minnesota le 21 janvier

-36° à Green Bay, Wisconsin le 21 janvier

La température la plus froide du mois a été de -56,8° à Poplar River, Montana, le 15 janvier. Bien sûr, il y avait très peu de stations météorologiques dans l’extrême ouest et dans les Rocheuses en 1888, de sorte que de nombreux autres endroits auraient probablement connu des températures basses record s’ils avaient eu des sites d’observation à ce stade précoce.

La vague de froid a été précédée d’un blizzard phénoménal dans les hautes plaines et le Midwest les 12 et 13 janvier. Connu sous le nom de blizzard des enfants (immortalisé par David Laskin dans son superbe livre du même nom), cette tempête a entraîné la mort de quelque 200 à 250 colons par exposition, pour la plupart des enfants pris au piège dans la tempête alors qu’ils rentraient des écoles isolées des prairies du Dakota du Sud et du Minnesota. Ironiquement, il s’agit probablement du deuxième blizzard le plus meurtrier de l’histoire des États-Unis, mis à part la tempête de la côte Est qui est arrivée quelques semaines plus tard.

Le grand blizzard du 12 au 14 mars 1888

Comme l’ont noté Paul Kocin et Louis Uccellini dans leur recueil classique Northeast Snowstorms, le blizzard de 88 était unique pour plusieurs raisons. Tout d’abord, la plupart des tempêtes hivernales violentes qui touchent le Nord-Est sont précédées d’un afflux d’air froid dans l’est des États-Unis, généralement centré sur le nord de la Nouvelle-Angleterre ou le sud du Canada. Aucune masse d’air de ce type n’était en place avant le développement de la tempête. Ensuite, le centre de la tempête est devenu stationnaire et a en fait fait une boucle dans le sens inverse des aiguilles d’une montre au large des côtes du sud de la Nouvelle-Angleterre tout en conservant son intensité maximale (avec une pression centrale d’environ 980 mb). Au lieu de se déplacer le long de la trajectoire habituelle du sud-ouest au nord-est que les tempêtes hivernales sévères ont tendance à suivre, le centre de basse pression s’est simplement rempli progressivement et s’est dissipé, pour finalement dériver lentement vers la mer.

Vous trouverez ci-dessous une séquence de cartes synoptiques de la tempête.

Dans la ville de New York, la pluie s’est transformée en neige à 1 heure du matin le lundi 12 mars, lorsque la température est tombée au point de congélation. Des conditions de blizzard se sont rapidement développées alors que le vent s’élevait à une vitesse soutenue de 50 mph.

À 8 heures du matin lundi, la ville était complètement immobilisée par la neige aveuglante et dérivante et les vents hurlants. Toutes les communications télégraphiques ont été interrompues. Il n’y avait pas de métro à ce moment-là, et la ligne ferroviaire surélevée s’est arrêtée, un train a déraillé et tué plusieurs passagers et membres de l’équipage.

Marcher dans les rues est devenu non seulement impossible mais aussi mortel. Sur les 200 personnes qui ont péri à New York, la plupart ont été retrouvées enterrées dans des congères le long des trottoirs de la ville. L’une de ces victimes est le sénateur Roscoe Conkling, cheville ouvrière du parti républicain de New York et aspirant à la présidence des États-Unis. Il mourut des suites d’une « surexposition » en essayant de marcher de son bureau de Wall Street au New York Club sur Madison Square.

Les réfugiés remplissaient tous les hôtels. Le vénérable Astor Hotel a installé 100 lits de camp dans son hall lorsqu’il est devenu évident, au coucher du soleil ce jour-là, qu’il était toujours impossible de s’aventurer à l’extérieur. La température était tombée à 8° au coucher du soleil, le vent hurlait toujours et des congères allant jusqu’à 20 pieds remplissaient les rues de la ville.

La tempête était encore plus sévère dans les zones situées au nord et à l’est de New York. Cinquante trains sont restés bloqués entre Albany et la ville, ainsi qu’à Long Island, dans le New Jersey et dans le Connecticut. Nombre d’entre eux ont déraillé après avoir tenté de se frayer un chemin dans des congères mesurant jusqu’à 38 pieds dans le Connecticut (cette congère a été mesurée dans une ligne ferroviaire coupée près de Cheshire). Des dérives allant jusqu’à 40 pieds ont été signalées à Bangall, une petite ville du comté de Dutchess, dans l’État de New York. Un grand nombre des 200 décès attribués au blizzard en dehors de la ville de New York étaient constitués de passagers et d’équipes de train qui ont tenté de rejoindre à pied les villes voisines après que leurs trains aient calé ou déraillé.

Plusieurs navires ont sombré en mer, perdus à cause de vents de 90 mph, de mers énormes et d’accumulations de glace sur le pont qui les ont fait rouler sous le poids du haut.

Combien de neige est tombée ?

L’accumulation maximale de points de la tempête a été de 58″ à Saratoga Springs, au nord d’Albany, New York. Albany elle-même a enregistré 47″ et la ville voisine de Troy a mesuré 55″.

L’accumulation officielle de la ville de New York à Central Park était de 21″, mais jusqu’à 36″ ont été signalés dans certaines parties de Brooklyn et du Queens. Dans le Connecticut, New Haven a rapporté 42″ et Hartford au moins 36″ (ce chiffre est estimé ; le site météorologique officiel de Hartford était situé sur une colline où seulement 19″ ont été enregistrés car des vents violents ont emporté la majeure partie de la neige).

Maxima des chutes de neige par État du blizzard de 1888

New York : 58″ à Saratoga Springs

Connecticut : 50″ à Middleton

Vermont : 48″ à Bennington

New Hampshire : 42″ à Dublin

Massachusetts : 40″ à North Adams

Pennsylvanie : 31″ à Blooming Grove

New Jersey : 25″ à Rahway

Rhode Island : 20″ à Kingston

Maine : 20″ à Boothby

Carte des accumulations de neige de la tempête. (Tirée de Northeast Snowstorms, par Paul Kocin et Louis Uccellini)

Lorsque la tempête a décroché au large de la côte sud de la Nouvelle-Angleterre, l’air chaud de l’Atlantique a été advecté vers l’intérieur des terres sur le nord de la Nouvelle-Angleterre diminuant les accumulations de neige de Boston vers le nord. La ligne entre l’air froid et l’air chaud est devenue très définie. À un moment donné, tard dans la nuit du lundi 12 mars, la température s’élevait à 4° à Northfield, dans le Vermont, alors qu’elle était de 34° à Nashua, dans le New Hampshire, à seulement 60 miles à l’est. (Paul Kocin)

Comment la tempête a changé l’Amérique

Le blizzard a été la première catastrophe naturelle largement photographiée de l’histoire des États-Unis. La catastrophe mortelle des trains à grande vitesse a conduit la ville de New York à planifier son vaste réseau de métro, aujourd’hui l’un des plus étendus au monde. La rupture de toutes les communications depuis Washington, D.C., vers le nord, a entraîné l’enfouissement des lignes télégraphiques, et plus tard, électriques, dans de nombreuses parties des régions du centre du littoral atlantique et du nord-est (bien que l’on puisse encore trouver des lignes électriques aériennes dans de nombreuses régions).

REFÉRENCES : Le meilleur livre sur cette tempête est Blizzard ! The Great Storm of ’88 de Judd Caplovich (VeRo Publishing Co., 1987). Une grande partie du contenu de ce billet provient de ce bel ouvrage.

Tempêtes de neige du Nord-Est (Volume I : Vue d’ensemble et Volume II : Les cas), Paul J. Kocin et Louis W. Uccellini (American Meteorological Society, 2004).

« Cold Waves and Frosts in the United States », Weather Bureau Bulletin P (U.S. Dept. of Agriculture, 1906).

Christopher C. Burt

Historien de la météo

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