Le grand jazzman Miles Davis meurt en Californie à 65 ans

Miles Davis, le trompettiste dont la simplicité lyrique a souvent réduit son public aux larmes mais dont les habitudes démoniaques ont parfois éclipsé son génie pour le jazz, est décédé samedi au St. John’s Hospital and Health Center. Davis, qui avait 65 ans, est mort d’une combinaison de pneumonie, d’insuffisance respiratoire et d’un accident vasculaire cérébral, selon la porte-parole de l’hôpital Pat Kirk, qui a cité le médecin de Davis, le Dr Jeff Harris.

Les maux qui l’ont finalement tué n’étaient que les derniers d’une série de maladies. Celles-ci comprenaient une opération de la gorge pour des polypes qui ont ensuite affecté sa voix, une opération de la hanche rendue nécessaire par une anémie falciforme, des infections de la jambe, des ulcères, des calculs biliaires et des addictions à l’héroïne et à la cocaïne.

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Surnommé la seule véritable superstar du jazz pour son large attrait qui traversait les barrières socio-économiques et le « Prince noir » pour l’élégance distante qui était sa personnalité, Davis était une série d’énigmes et de contradictions.

Ce petit et mince au visage délicat, presque féminin, était pourtant un boxeur émérite et un passionné de culture physique, qui a également admis avoir été à un moment donné un proxénète et un toxicomane.

Professionnellement, c’était un artiste qui passait de la frénésie du be-bop à l’ère du « cool jazz », puis au royaume de la fusion et du rock ‘n’ roll. Et, ses enregistrements, contrairement à ceux de la plupart de ses pairs, sont restés dans les catalogues quatre décennies après leur parution _ témoignage commercial de sa popularité continue.

Bien qu’il n’ait jamais utilisé le mot jazz pour décrire sa musique _ car Davis disait que ce mot diminuait l’importance d’une forme de musique principalement identifiée aux Noirs _ il était impossible de le séparer du genre.

Depuis les chambres d’hôtel infestées de puces et les saloons chargés d’héroïne qu’il partageait avec Charlie « Yardbird » Parker aux balbutiements du bop, jusqu’au mélange synthétisé de rythmes latins et d’afro soul, Davis était un jazzman.

Mais, contrairement à la plupart des artistes en difficulté impliqués dans l’éclosion du jazz moderne, « cool », après la Seconde Guerre mondiale, Miles Dewey Davis III n’a jamais eu besoin d’argent.

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Il est né fils d’un dentiste et d’un chirurgien buccal qui possédait des centaines d’hectares à Alton, dans l’Illinois, et dont la mère enseignait la musique.

C’est cette indépendance financière, dit sa sœur Dorothy, qui a rendu son frère capable de « tourner le dos aux gens qu’il n’aimait pas quand il sentait une rebuffade raciale. . . . Il disait toujours ce qu’il pensait. « 

Alors que son père espérait qu’il devienne médecin, le jeune Miles, âgé de 12 ans, gravitait vers la trompette et les leçons avec Elwood Buchanan à St. Louis.

On l’encourageait à imiter la grâce de Bobby Hackett et non la virtuosité enflammée de Louis Armstrong. Il sera un jour appelé par son ami, l’arrangeur Gil Evans, « le premier homme à changer le son de la trompette depuis Armstrong. »

« Joue sans vibrato », a dit un jour Davis. « Tu vas vieillir de toute façon et commencer à trembler. »

À partir de là, il a développé une manière de phraser lyrique, souvent mélancolique, avec des nuances expressives. C’était un son décrit un jour comme celui « d’un homme qui marche sur des coquilles d’œufs ». Le critique Ira Gitler a décrit ce timbre comme « un diamant se découpant dans un verre opaque »

À l’état pur, le son Davis faisait fuir les écrivains à la recherche de synonymes pour « lyrique ». Dans ses profondeurs, il était autrefois proposé comme un remède contre la gueule de bois.

« Aussi morose que soit la vie », a déclaré un critique de longue date, « il est impossible qu’elle soit aussi morose que Davis la fait apparaître. »

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Davis recherchait normalement la simplicité, contrairement aux techniques labyrinthiques d’un autre des maîtres reconnus de la trompette : Dizzy Gillespie.

Et au fil du temps, Davis est devenu encore moins un improvisateur radical et plus un entrepreneur thématique, n’ayant pas peur de répéter et de polir ses idées pendant ses solos. En raison de cet élan vers la perfection mélodique, il était parfois accusé d’avoir composé ses réflexions impromptues.

Après avoir obtenu son diplôme de fin d’études secondaires, Davis se rend à New York où il rencontre son idole, Parker, puis Gillespie. Sur l’insistance de ses parents, il s’inscrit à la prestigieuse école de musique Juilliard, mais passe plus de temps à traîner dans les boîtes de nuit de la 52e rue, où couve un nouveau son appelé « be-bop ».

« Là-haut, à Juilliard, raconte Davis, je jouais dans la symphonie, deux notes, « bop-bop », toutes les 90 mesures. (…) . . Alors j’ai dit laissez-moi sortir d’ici et je suis parti. »

Il s’est assis avec les groupes de Benny Carter et Billy Eckstine et a fait ses premiers disques avec le saxophoniste Coleman Hawkins. Grâce à Hawkins, Davis a développé un goût pour les vêtements coûteux qui, dans les années suivantes, ont évolué vers des vestes de smoking à pois, des pantalons à carreaux et des lunettes de soleil surdimensionnées positionnées sous une chevelure que la plupart des lions mâles auraient enviée.

Davis a toujours apprécié le succès matériel que sa célébrité produisait et aimait titiller les gens, en particulier les Blancs, qui voyaient ses voitures de luxe et sa garde-robe somptueuse et l’abordaient dans la rue.

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« Vous devez être un amuseur », disaient-ils. Davis aimait répondre : « Non, je suis concierge »

Il a passé quatre ans avec Parker et, au début des années 1950, a formé son propre groupe, le Capitol Band, nommé d’après une série d’enregistrements pour cette maison de disques. Il s’agissait d’un combo de neuf musiciens qui jouait des arrangements d’Evans, anciennement avec Claude Thornhill, bien que Davis écrivait désormais une grande partie de son propre matériel.

Il participait également à des ateliers expérimentaux dirigés par Evans et commençait à collaborer avec Gerry Mulligan, John Lewis et Johnny Carisi dans une série de disques réédités des années plus tard sous le nom de Birth of the Cool.

Le propre groupe de Davis présentait un son unique centré sur les cuivres de registre inférieur avec une dynamique sourde. Cela devait être un précurseur du « cool jazz », lui-même une alternative au rythme effréné du « be-bop ». Beaucoup attribuent au quintette de Davis (ou sextet à l’occasion) le mérite d’avoir préparé le terrain pour les petits ensembles de jazz qui allaient suivre.

Mais à la fin des années 1940, Davis était devenu héroïnomane (certains ont accusé l’influence de Parker) et en quelques années, il était devenu si affaibli qu’il ne pouvait plus se produire, bien qu’il ait fait quelques enregistrements avec Horace Silver, Parker, Sonny Rollins et Art Blakey.

En 1954, cependant, malgré ce que George Wein et la plupart du monde de la musique savaient de la situation critique de Davis, le fondateur du Newport Jazz Festival a pris une chance et a signé Davis pour ce rassemblement musical légendaire.

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Davis est monté sur scène et a rejoint une jam session en cours, jouant un solo en sourdine sur Round Midnight. On peut se demander si c’était la performance elle-même ou si la foule réagissait à la lutte de Davis contre les stupéfiants. L’ovation qu’il a reçue était si écrasante que le trompettiste a été encouragé à former un quintette qui comprenait un saxophoniste ténor alors inconnu nommé John William Coltrane jouant aux côtés du pianiste Red Garland, du bassiste Paul Chambers et du batteur Philly Joe Jones.

En 1954, il met pour la première fois une sourdine sans tige sur son cor, ce qui ajoute au phrasé délicat entendu sur des albums comme Bye Bye Blackbird et ‘Round Midnight.

En 1957, il réalise le premier de plusieurs enregistrements solos remarquables à la trompette et au bugle et ajoute le cornettiste et trompettiste Julian « Cannonball » Adderley au quintet. Plus tard, des géants du médium comme Herbie Hancock, Sonny Stitt, Hank Mobley et Shorter entreront et sortiront de son quintette ou de son sextet.

Sur scène, Davis continuait à s’attirer des éloges pour ses expérimentations et son sens artistique, mais pas pour son comportement. Contrairement à la plupart des interprètes, Davis ne jouait jamais devant un public, tournant même parfois le dos à la foule tout en refusant d’annoncer les morceaux qu’il jouait.

Il y avait aussi des moments où il ne se présentait pas du tout à ses concerts et d’autres où il se présentait mais quittait la scène sans provocation apparente.

« Je joue pour moi et je joue pour les musiciens », c’est tout ce que Davis disait publiquement de ses frasques.

Dans son ouvrage Miles : The Autobiography, Davis confirmait ses addictions aux drogues, ses épisodes violents avec les femmes, y compris ses trois épouses (dont l’actrice Cicely Tyson), son emprisonnement pour ne pas avoir soutenu une épouse, et son caractère généralement désagréable pour son entourage.

« Dans ma vie, j’ai peu de regrets et peu de culpabilité », écrivait-il. « Les regrets que j’ai, je n’ai pas envie d’en parler. » La façon dont il s’est comporté n’est pas pertinente, a-t-il suggéré. La façon dont il jouait ne l’était pas.

Au fur et à mesure qu’il vieillissait, le corniste à la voix rauque rejetait publiquement l’aphorisme de « légende vivante » qui était de plus en plus utilisé pour le décrire. Il disait que cela ne cadrait pas avec sa volonté de rester à l’avant-garde de la musique contemporaine en pleine évolution.

Son empressement à rester dans le courant dominant de la musique ne l’a pas fait aimer de tous.

En 1990, le critique de The New Republic Stanley Crouch l’a accusé d’avoir « exploité l’or des imbéciles du rock ‘n’ roll » dans un reproche intitulé « Miles Davis : « Le plus brillant vendeur de l’histoire du jazz ». »

Mais en général, il était admiré pour ses changements de direction fluides et fréquents.

« Peut-être plus que tout autre musicien dans l’histoire du jazz », a déclaré le critique de jazz du Los Angeles Times Leonard Feather, « Miles Davis a changé de direction à maintes reprises… .

« Lors de chaque mouvement, Davis a entraîné avec lui une partie non négligeable de la communauté du jazz, acquérant de nouveaux musiciens et de nouveaux publics pour suivre le rythme de chaque tendance. Quelle que soit la facette que l’on admire _ et peu de ses disciples sont neutres quant à certains de ses mouvements les plus radicaux _ il a laissé un impact qui durera bien au-delà du siècle prochain et sans doute au-delà. »

Dans une interview au New York Times en 1981, on demandait à Davis si, au cours de l’une de ses tourmentes physiques et émotionnelles, il avait déjà pensé à perdre sa capacité à jouer.

« Cela ne se passe pas comme ça avec moi », répondait-il. « Je ne pense jamais à ne pas être capable de faire quoi que ce soit. Je prends juste mon cor et j’en joue à fond. »

En août, il a été fait chevalier de la Légion d’honneur française. Le ministre de la Culture Jack Lang l’a appelé « le Picasso du jazz »

Dans ce qui pourrait bien être une épitaphe, Lang a déclaré que Davis « a imposé sa loi au monde du show-business : l’intransigeance esthétique »

Des services commémoratifs sont en cours à New York et à East St. Louis, Ill.

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