Le prix Nobel Le logo du prix Nobel

Linus Pauling (28 février 1901- )*, seule personne à avoir remporté deux prix Nobel sans partage1, est né à Portland, dans l’Oregon, fils d’un pharmacien, Henry H.W. Pauling, et de Lucy (Darling) Pauling. Il fréquente la Washington High School de Portland mais, en raison d’un détail technique, ne reçoit son diplôme qu’en 1962, longtemps après avoir obtenu sa licence de l’Oregon State College en 1922, son doctorat du California Institute of Technology en 1925 et des diplômes honorifiques d’universités de sept pays.

Avec l’aide d’une bourse du National Research Council en 1925-1926 et d’une bourse de la Fondation Guggenheim en 1926-1927, il étudie avec trois physiciens : Arnold Sommerfeld à Munich, Erwin Schrodinger à Zurich et Niels Bohr à Copenhague. De 1927 à 1964, il fait partie du corps professoral de l’Institut de technologie de Californie, où il acquiert la réputation d’être un enseignant doué – éloquent, enthousiaste, doté d’un talent pour la simplification et prêt à s’engager dans la controverse. Pendant vingt-deux de ces trente-sept années, il a été président de la division de chimie et de génie chimique, ainsi que directeur des laboratoires de chimie Gates et Crellin.

De 1963 à 1967, Pauling a été rattaché au Centre d’étude des institutions démocratiques de Santa Barbara, en Californie, en tant que professeur de recherche ; de 1967 à 1969, il a été professeur de chimie à l’université de Californie à San Diego ; depuis 1969, il fait partie du corps professoral de l’université Stanford.

Depuis ses études supérieures jusqu’au milieu des années trente, Pauling s’est principalement intéressé à la chimie physique, en particulier aux configurations spatiales moléculaires et à leur pertinence pour le comportement moléculaire. En 1939, il publie les résultats de plus de dix ans de recherche dans The Nature of the Chemical Bond and the Structure of Molecules and Crystals. Lorsqu’il a obtenu le prix Nobel de chimie pour 1954, il a été cité « pour ses recherches sur la nature de la liaison chimique et son application à l’élucidation de la structure des substances complexes. »

L’intérêt de Pauling pour le « comportement » des molécules l’a conduit de la chimie physique à la chimie biologique, d’une absorption de l’architecture des molécules à leur fonctionnement, notamment dans le corps humain. Il a commencé par les protéines et leurs principaux constituants, les acides aminés, qui sont appelés les « blocs de construction de la vie ». Il a étudié les structures anormales aussi bien que les normales, allant jusqu’à créer des anomalies afin d’en observer les effets. De sa création d’anticorps synthétiques formés en modifiant des molécules de globuline dans le sang, est né le développement d’un substitut au plasma sanguin.

En 1950, il a construit le premier modèle satisfaisant d’une molécule de protéine, une découverte qui a des implications pour la compréhension de la cellule vivante. Il a étudié et publié des articles sur les effets de certaines anomalies des cellules sanguines, la relation entre l’anomalie moléculaire et l’hérédité, la base chimique possible du retard mental, le fonctionnement des anesthésiques. Se tournant vers l’avenir, il déclarait dans la dernière édition de The Nature of the Chemical Bond : « Nous pouvons nous demander quelle sera la prochaine étape dans la recherche d’une compréhension de la nature de la vie. Je pense que ce sera l’élucidation de la nature des phénomènes électromagnétiques impliqués dans l’activité mentale en relation avec la structure moléculaire du tissu cérébral. Je crois que la pensée, consciente et inconsciente, et la mémoire à court terme impliquent des phénomènes électromagnétiques dans le cerveau, qui interagissent avec les modèles moléculaires (matériels) de la mémoire à long terme, obtenus par héritage ou par expérience. »

La dernière étude chimico-médico-nutritionnelle de Pauling a été publiée dans un livre de 1970 intitulé Vitamin C and the Common Cold, dans lequel il soutient que le rhume peut être contrôlé presque entièrement aux États-Unis et dans certains autres pays en quelques années, grâce à l’amélioration de la nutrition de la population par un apport adéquat d’acide ascorbique .2

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Pauling a participé à des entreprises scientifiques jugées vitales pour la protection du pays. Au début de la guerre, il a été consultant auprès de la division des explosifs de la National Defense Research Commission et, de 1945 à 1946, membre du Research Board for National Security. Pour ses contributions, qui comprenaient des travaux sur les propergols pour fusées, sur un indicateur de manque d’oxygène pour les espaces pressurisés, comme ceux des sous-marins et des avions, et sur un substitut au sérum humain dans les traitements médicaux, il a reçu la médaille présidentielle du mérite en 1948.

L’utilisation de la bombe atomique vers la fin de la guerre a orienté Pauling dans une nouvelle direction. Lui qui avait longtemps travaillé sur la structure des molécules, normales et anormales, sur leur comportement dans le corps humain et sur leur transmission par l’hérédité, il s’intéressa immédiatement et intensément aux effets potentiellement malins des retombées nucléaires sur les structures moléculaires humaines, ainsi qu’aux forces du souffle et du feu libérées par l’explosion d’une bombe. Depuis la fin des années 40, Pauling, en tant que membre du Comité d’urgence des scientifiques atomiques d’Einstein, qui a été actif de 1946 à 1950, en tant que partisan de nombreuses organisations pacifistes et en tant qu’individu, a mené une campagne constante contre la guerre et sa nature désormais nucléaire. Il a calculé des estimations sur la fréquence probable des malformations congénitales dans les générations futures résultant du carbone 14 et des produits de fission radioactifs libérés par les essais nucléaires, et les a rendues publiques ; il a protesté contre la production de la bombe à hydrogène ; il a plaidé pour la prévention de la propagation des armes nucléaires ; il a promu l’interdiction des essais d’armes nucléaires comme première étape vers le désarmement multilatéral.3

Au début des années cinquante et à nouveau au début des années soixante, il a fait face à des accusations d’être pro-soviétique ou communiste, allégations qu’il a catégoriquement démenties. Pendant quelques années avant 1954, le Département d’État a imposé des restrictions à son éligibilité à l’obtention d’un passeport.

En 1958, le 15 janvier, il présente à l’ONU la célèbre pétition signée par 9 235 scientifiques de nombreux pays du monde protestant contre la poursuite des essais nucléaires. La même année, il publie No More War ! un livre qui présente les arguments en faveur de l’abandon non seulement de la poursuite de l’utilisation et des essais des armes nucléaires, mais aussi de la guerre elle-même, et qui propose la création d’une Organisation mondiale de recherche sur la paix au sein de la structure de l’ONU pour « s’attaquer au problème de la préservation de la paix ».

Lorsque l’Union soviétique annonce la reprise des essais nucléaires en août 1961, après que les puissances nucléaires aient volontairement suspendu les essais pendant trois ans, Pauling redouble d’efforts pour convaincre les dirigeants russes, américains et britanniques de la nécessité d’un traité d’interdiction des essais. Il s’exprime en tant qu’homme de science. Sa position intellectuelle est résumée dans une communication publiée dans le Harper’s Magazine4 en 1963 :  » J’ai dit que mes principes éthiques m’ont amené à la conclusion que le mal de la guerre doit être aboli ; mais ma conclusion que la guerre doit être abolie si la race humaine veut survivre n’est pas basée sur des principes éthiques mais sur mon analyse approfondie et minutieuse, en relation avec les affaires internationales, des faits concernant les changements qui ont eu lieu dans le monde au cours des dernières années, en particulier en ce qui concerne la nature de la guerre. »

Le Traité d’interdiction des essais nucléaires, interdisant tous les essais nucléaires sauf les essais souterrains, a été signé en juillet 1963 et est entré en vigueur le 10 octobre 1963, le jour même où le Comité Nobel norvégien a annoncé que le prix de la paix réservé à l’année 1962 serait attribué à Linus Pauling.

Bibliographie choisie

L’âge atomique : les scientifiques dans les affaires nationales et mondiales, édité et avec des introductions par Morton Grodzins et Eugene Rabinowitch. New York, Basic Books, 1963. Cette collection d’articles du Bulletin of the Atomic Scientists, 1945-1962, comprend deux articles de Harry Kalven, Jr, sur les audiences de Pauling au Congrès (pp. 466-493), ainsi que quelques articles de divers scientifiques mentionnés dans la présentation et la conférence.

Effets biologiques et environnementaux de la guerre nucléaire. Auditions devant le sous-comité spécial sur les radiations du comité mixte du Congrès sur l’énergie atomique, 22-26 juin 1959. Washington, D.C., U.S. Government Printing Office, 1959.

Current Biography Yearbook. New York, H.W. Wilson, 1964.

Gilpin, Robert, American Scientists and Nuclear Weapons Policy. Princeton, N.J., Princeton University Press, 1962.

Jacobson, Harold Karan et Eric Stein, Diplomates, scientifiques et politiciens : Les États-Unis et les négociations sur l’interdiction des essais nucléaires. Ann Arbor, University of Michigan Press, 1966.

Jungk, Robert, Plus brillant que mille soleils : Une histoire personnelle des scientifiques atomiques , traduit par James Cleugh. New York, Harcourt, Brace & World, 1958.

La nature des retombées radioactives et leurs effets sur l’homme. 2 vol. Audiences devant le sous-comité spécial sur les radiations du comité mixte du Congrès sur l’énergie atomique, 27 mai-7 juin 1957. Washington, D.C., U.S. Government Printing Office, I957

Pauling, Linus, The Architecture of Molecules. Avec Roger Hayward. San Francisco, Freeman, 1964.

* Linus Pauling est mort en 1994.

1. Le prix Nobel de chimie pour 1954 et le prix de la paix pour 1962. Marie S. Curie a remporté le prix de chimie pour 1911 et a partagé le prix de physique pour 1903.

2. Le livre a remporté le prix PBK de littérature scientifique de I971.

3. Des comptes rendus détaillés des activités de Pauling en relation avec l’effort pour obtenir un accord international visant à interdire les essais nucléaires sont donnés dans le discours de présentation et dans la conférence Nobel.

4. Harper’s Magazine, 226 (mai, 1963) 6.

.

Laisser un commentaire