Les jeunes hommes spartiates assassinaient des esclaves dans le cadre de la Krypteia

Avant qu’un garçon spartiate puisse être considéré comme un homme, il était placé dans la Krypteia – une escouade secrète qui s’approchait furtivement des esclaves sans méfiance et les assassinait brutalement à volonté.

Krypteia à Sparte

Christoffer Wilhelm Eckersberg/Wikimedia CommonsTrois garçons spartiates pratiquant le tir à l’arc.

L’ancienne cité-état grecque de Sparte s’est imposée dans les esprits modernes comme une terre de guerriers. Au cours des quatrième et cinquième siècles avant Jésus-Christ, les Spartiates ont gagné le respect et la crainte d’une grande partie du monde antique avec leur poursuite de l’excellence militaire à tout prix.

Bien sûr, il y avait un côté sombre à cette poursuite impitoyable de la puissance militaire. Par exemple, les esclaves spartiates connus sous le nom de helots enduraient des souffrances inimaginables en vivant aux côtés d’une société de tueurs entraînés. Les helots étaient brutalisés, humiliés et – via un rite de passage brutal que les Spartiates appelaient la Krypteia – pourchassés et tués.

Les horreurs de l’esclavage à Sparte

Esclaves helotes ivres

Fernand Sabatté/Wikimedia CommonsUn esclave helote est forcé de s’enivrer et de s’humilier pour apprendre à un jeune Spartiate les dangers de l’alcool.

L’esclavage était un élément majeur de la société spartiate antique. Lorsque nous pensons à Sparte, nous avons tendance à penser aux guerriers qui dirigeaient leur cité, mais ils ne représentaient qu’une petite partie de la population. Ces guerriers spartiates n’étaient rien de plus qu’une petite classe d’élite, qui régnait sur une société beaucoup plus grande.

En fait, les esclaves étaient sept fois plus nombreux que les citoyens à Sparte. Malgré leur nombre, cependant, les esclaves étaient traités de manière incroyablement horrible – même selon les normes de l’esclavage. Leur vie était pleine d’humiliations. Ils étaient battus s’ils essayaient de chanter des chansons spartiates, car cela laissait entendre qu’ils se considéraient comme des égaux. Et pour apprendre aux garçons et aux jeunes hommes les dangers de l’ivresse, les hommes adultes spartiates faisaient boire leurs esclaves et les forçaient à se mettre dans l’embarras.

Même leurs voisins avaient pitié des esclaves spartiates. À Athènes, ils avaient un dicton : « À Sparte, le libre est plus libre que partout ailleurs dans le monde, et l’esclave plus esclave. »

La Krypteia

Jeunes Spartiates faisant de l'exercice

Edgar Degas/Wikimedia CommonsJeunes garçons et filles spartiates pratiquant la lutte. Les Spartiates apprenaient aux jeunes filles à se battre, croyant que cela les rendait plus résistantes lors de l’accouchement.

La pire torture qu’enduraient les esclaves spartiates, cependant, était sans aucun doute la Krypteia.

La Krypteia (qui peut désigner à la fois le groupe en question et les actes qu’il accomplissait) était un programme étatique qui, à tout moment et sans le moindre avertissement, pouvait faire sauter un esclave helot par un groupe de jeunes spartiates et le poignarder à mort.

Les garçons spartiates les meilleurs et les plus brillants faisaient partie de la Krypteia alors qu’ils étaient sur le point de devenir des hommes. Pour les former à la guerre, on leur donnerait des poignards et quelques fournitures essentielles, puis on leur ordonnerait d’assassiner des helots à volonté.

Ils se faufilaient le long des routes et dans les champs, souvent à la campagne et souvent la nuit, et se jetaient sur des helots sans méfiance. Chaque fois qu’ils le pouvaient, ils ciblaient les plus grands et les plus forts d’entre eux. Peu importe s’ils étaient loyaux ou s’ils avaient fait quelque chose de mal – qui qu’ils soient, ils étaient pourchassés, découpés en lambeaux et brutalement tués.

Une fière tradition spartiate

Cour sur un nouveau-né spartiate

Jean-Pierre Saint-Ours/Wikimedia CommonsSelon Plutarque, les anciens spartiates vérifiaient chaque nouveau-né pour voir s’il est digne de vivre ou s’il doit être abandonné pour mourir de froid.

Le célèbre écrivain athénien Plutarque qualifiait la Krypteia d' »injustice » et se débattait avec la réalité que Lycurgue, un chef spartiate qu’il respectait, avait été le fer de lance d’un rituel aussi barbare.

Tous les Grecs n’étaient pas aussi perturbés que Plutarque, cependant. De nombreux Spartiates pensaient que tuer des esclaves était une noble tradition, et même quelques Athéniens étaient de la partie. Le philosophe Platon a même cité les louanges qu’un Spartiate nommé Megillus prodiguait à la Krypteia :

« ‘Krypteia’, comme on l’appelle, offre un entraînement merveilleusement sévère à la rusticité, car les hommes vont pieds nus en hiver et dorment sans couverture et n’ont pas de préposés, mais se servent d’eux-mêmes et parcourent toute la campagne de nuit comme de jour. »

Pour des gens comme Megillus, massacrer des esclaves n’était qu’un autre excellent moyen de rendre les Spartiates durs – au même titre que les fières traditions spartiates comme forcer les jeunes garçons à voler de la nourriture pour manger et jeter les bébés faibles dans la nature pour qu’ils meurent.

Pourquoi ils faisaient de la kryptée

Kryptée de garçons spartiates

Jean-Jacques-Francois Le Barbier/Wikimedia CommonsUne mère spartiate donne à son fils son premier bouclier.

On pourrait penser qu’un programme aussi brutal que la Krypteia aurait une raison d’être définitive, mais les récits varient en fait quant à sa raison d’être. Plusieurs auteurs athéniens contemporains ont décrit la Krypteia, mais même eux semblaient avoir du mal à comprendre comment les Spartiates justifiaient le massacre d’innocents.

Nous savons cependant qu’il s’agissait au moins en partie d’un moyen de rendre les garçons endurcis, comme les mots de Megillus le montrent clairement. C’était plus qu’un simple entraînement à jouer à la guerre – les garçons de la Krypteia devaient réellement prendre des vies. Ils devaient prouver que, face à un véritable ennemi, ils n’hésiteraient pas à tuer.

Mais la Krypteia avait aussi pour but d’instiller la peur chez les helotes. Après tout, Sparte était l’endroit où, en 491 avant J.-C., ils auraient mis des couronnes sur la tête de leurs 2 000 esclaves les plus forts et leur auraient promis leur liberté – puis les auraient attirés dans un temple et les auraient tous tués.

La Krypteia elle-même a commencé, selon certains comptes, après qu’une révolte d’esclaves vers cette même époque a failli renverser le gouvernement spartiate et gagner la liberté des helots. Les Spartiates ont réussi à l’arrêter – mais ils ont appris à craindre les esclaves qui étaient plus nombreux qu’eux.

Chaque année par la suite, les Spartiates ont déclaré la guerre à leurs propres esclaves. Tuer un esclave, à partir de ce moment-là, n’était pas un acte de meurtre ou de cruauté, c’était un acte de guerre. Leurs esclaves ne se battaient pas contre eux maintenant – mais les Spartiates voulaient que l’on sache parfaitement ce qui se passerait si jamais ils essayaient à nouveau de se battre pour leur liberté.

C’est ainsi qu’est né le programme brutal de la Krypteia.

Après avoir lu la Krypteia, découvrez le feu grégeois, l’arme secrète qui nivelait les armées, et les batailles qui ont façonné l’histoire de la Grèce.

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