Mont St. Helens Rebirth

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Renaissance du mont Saint Helens

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L’éruption catastrophique du mont Saint Helens, il y a 20 ans aujourd’hui (le 18 mai 1980), figure parmi les événements naturels les plus importants du XXe siècle aux États-Unis. Comme le mont Saint Helens se trouve dans une région éloignée de la chaîne des Cascades, seules quelques personnes ont été tuées par l’éruption, mais les dégâts matériels et les destructions se sont élevés à des milliards de dollars.

Le mont Saint Helens est un exemple de volcan composite ou stratovolcan. Il s’agit de volcans explosifs qui sont généralement des cônes symétriques aux flancs abrupts, construits par l’accumulation de débris provenant d’éruptions précédentes et constitués de couches alternées de coulées de lave, de cendres volcaniques et de cendres. Certaines des montagnes les plus photographiées au monde sont des stratovolcans, notamment le mont Fuji au Japon, le mont Cotopaxi en Équateur, le mont Hood en Oregon et le mont Rainier dans l’État de Washington. Le mont Usu, récemment entré en éruption sur l’île d’Hokkaido au Japon, est également un stratovolcan. Les stratovolcans ont la particularité d’avoir des systèmes de plomberie qui déplacent le magma d’une chambre située en profondeur dans la croûte terrestre vers des évents à la surface.

La hauteur du mont Saint Helens a été réduite d’environ 2950 m (9677 ft) à environ 2550 m (8364 ft) à la suite de l’éruption explosive du matin du 18 mai. L’éruption a envoyé une colonne de poussière et de cendres à plus de 25 km dans l’atmosphère, et les ondes de choc de l’explosion ont abattu presque tous les arbres dans un rayon de 10 km autour du cratère central. Des avalanches et des coulées de boue massives, générées par la fonte quasi instantanée d’épaisses couches de neige sur les flancs de la montagne, ont dévasté une zone de plus de 20 km au nord et à l’est de l’ancien sommet, et des rivières encombrées de débris de toutes sortes ont été inondées à plus de 100 km de là. La zone de destruction presque totale était d’environ 600 km². Les cendres du nuage d’éruption ont été rapidement soufflées vers le nord-est et l’est, produisant des éclairs qui ont déclenché de nombreux petits feux de forêt. Une obscurité d’erie provoquée par le nuage a enveloppé le paysage à plus de 200 km de la zone d’explosion, et on pouvait voir des cendres tomber du ciel au-dessus des Grandes Plaines, à plus de 1500 km de distance.

Cette image a été acquise par Landsat 7 le 22 août 1999. Elle a été produite à une résolution de 30 m en utilisant les bandes 3, 2 et 1 pour afficher le rouge, le vert, & le bleu, respectivement (« true color »). Certains des effets de l’éruption massive du 18 mai 1980 sont encore clairement visibles, notamment sur les flancs nord et est du mont Saint Helens, qui sont encore majoritairement stériles (nuances de blanc et de gris). Le cratère se trouve au centre de l’image. Notez les stries qui partent du cratère (en gris sur l’image). Ce sont les vestiges des coulées pyroclastiques (avalanches surchauffées de gaz, de cendres et de morceaux de roche) qui ont creusé des canaux profonds le long des pentes et sur les zones relativement plates près de la base de la montagne. Le lac Spirit, partiellement rempli, est visible juste au nord-est du cratère (bleu-noir sur l’image), et la zone grise située immédiatement au nord-ouest du cratère est l’endroit où la plupart de l’énergie a été dirigée pendant l’explosion. Cependant, sur d’autres parties de la montagne, le processus de rajeunissement est évident. Les dépôts de cendres ont fourni des minéraux qui ont accéléré la croissance de la végétation (différentes nuances de vert). Bien que loin de ce à quoi il ressemblait il y a 20 ans, le mont Saint Helens se rétablit activement.

Data courtesy Landsat 7 project and EROS Data Center. Caption by James Foster, NASA Goddard Space Flight Center.

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