Presque tout le monde a l’herpès, mais à quel point faut-il s’inquiéter ?

Un nouveau rapport de l’Organisation mondiale de la santé estime que deux adultes sur trois de moins de 50 ans avaient le virus herpès simplex 1 en 2012. Cela représente 3,7 milliards de personnes infectées dans le monde. Mais ce n’est pas pour autant qu’il faut paniquer.

Nous avions l’habitude de les appeler boutons de fièvre ou feux sauvages et de les rejeter comme étant inesthétiques et ennuyeux. Mais la vérité est que cette petite plaie au coin de la bouche de votre oncle a toujours été causée par un virus de l’herpès facile à propager. Si facile, en fait, qu’un nouveau rapport de l’Organisation mondiale de la santé estime que deux adultes sur trois âgés de moins de 50 ans avaient le virus herpès simplex 1 (HSV-1) en 2012. Cela représente 3,7 milliards de personnes infectées dans le monde. Mais avant de paniquer et de commencer à planifier l’apocalypse de l’herpès, il faut savoir quelques choses sur cette infection sexuellement transmissible (IST).

C’est un virus

Il existe en fait huit virus de l’herpès qui peuvent infecter les humains. Certains sont associés à des maladies infantiles connues comme la varicelle et la roséole, et d’autres peuvent provoquer des maladies comme Epstein-Barr, qui entraîne une fatigue chronique et d’autres symptômes. Les deux virus de l’herpès dont on parle le plus, cependant, sont le HSV-1 et le HSV-2, car tous deux sont sexuellement transmissibles.

On pensait auparavant que le HSV-1 était responsable de toutes les infections au-dessus de la taille et que le HSV-2 était responsable de celles en dessous. S’il est plus fréquent que le HSV-1 infecte la bouche et le HSV-2 les organes génitaux, on sait aujourd’hui que l’une ou l’autre souche du virus peut provoquer une infection à l’un ou l’autre endroit. L’herpès se propage lorsque les cellules de la peau infectée entrent en contact soit avec une peau abîmée (comme une coupure ou une plaie), soit avec des muqueuses comme les lèvres ou les organes génitaux.

Sexe. Avortement. Parentalité. Pouvoir.

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Tant de gens l’ont

Une chose qui rend les infections herpétiques si courantes est qu’elles peuvent se propager chaque fois que le virus est excrété, ce qui peut arriver lorsque les gens ne présentent aucun symptôme. Bien que cela puisse rendre la prévention plus difficile, les personnes qui ont de multiples poussées en viennent souvent à apprendre ce que leur peau ressent juste avant une poussée et savent qu’il faut éviter tout contact avec les autres à ce moment-là.

Comme Rewire l’a précédemment rapporté, une nouvelle théorie pourrait expliquer pourquoi tant de personnes plus jeunes sont infectées par l’herpès. La recherche suggère que dans le passé, les enfants étaient exposés au virus pendant leur enfance – peut-être à la suite d’un baiser avec des parents qui ne pensaient rien du bouton de fièvre qu’ils avaient sur la bouche. Cette exposition permettait à leur système immunitaire d’accumuler des anticorps qui pouvaient les protéger contre l’infection si ou quand ils étaient à nouveau exposés une fois qu’ils devenaient sexuellement actifs.

La sensibilisation croissante à l’évitement des contacts pendant les épidémies, associée à des situations de vie généralement plus hygiéniques, signifie que les enfants ne sont pas exposés à un jeune âge et ne développent pas d’anticorps. Leur système immunitaire n’est donc pas protégé lorsqu’ils commencent à avoir des rapports sexuels. Les chercheurs pensent que le manque d’anticorps, associé à une augmentation des rapports sexuels oraux, est une recette pour plus d’infections d’herpès génital causées par le HSV-1 à l’avenir.

Certains présentent des symptômes

Pour de nombreuses personnes, l’infection par l’herpès est un non-événement. Elles ne ressentiront jamais de symptômes et ne sauront même pas qu’elles ont le virus. Certaines personnes peuvent ressentir des symptômes légers, comme de minuscules plaies sur la peau qu’elles remarquent à peine ou qu’elles confondent avec un poil incarné, un bouton, une piqûre d’insecte ou des lèvres très gercées.

D’autres peuvent avoir une cloque remplie de liquide indubitable ou même un groupe de cloques. Les cloques peuvent apparaître sur les lèvres, à l’intérieur de la bouche, à l’arrière de la gorge, sur les organes génitaux ou le rectum. Les cloques se rompent ensuite, laissant des plaies qui sont douloureuses et peuvent être lentes à guérir. Des symptômes de type grippal, tels que fièvre, courbatures ou gonflement des glandes, peuvent également accompagner une première poussée.

Pour certaines personnes, la première poussée est la seule. D’autres auront des récurrences, surtout au cours de la première année. Ces poussées ne sont généralement pas aussi graves ou aussi durables que la première. Certaines personnes constatent qu’elles ont des infections répétées dans des moments où elles sont épuisées ou stressées. Les infections répétées cessent généralement d’elles-mêmes après environ cinq ans.

Bien que l’herpès ne puisse jamais être guéri, les médicaments antiviraux peuvent aider à réduire la fréquence, la gravité et la durée des poussées.

L’herpès peut être grave

Les poussées d’herpès peuvent être graves pour certaines personnes, en particulier celles dont le système immunitaire est supprimé en raison du VIH, du sida ou d’autres problèmes de santé sous-jacents. De plus, les poussées d’herpès rendent la contamination ou l’infection d’un partenaire par le VIH beaucoup plus probable en raison de la présence de plaies ouvertes et de sang.

L’herpès peut également être grave pour les femmes enceintes et les nouveau-nés. Sans traitement, les poussées actives peuvent entraîner une fausse couche ou une naissance prématurée et, s’il est transmis de la mère au bébé pendant l’accouchement, il peut entraîner un herpès néonatal, potentiellement mortel pour le nourrisson. Les femmes qui ont des antécédents d’herpès doivent en parler à leur prestataire de soins, qui continuera à les examiner à la recherche de lésions pendant leur grossesse. Si des lésions sont détectées vers le moment de l’accouchement, le prestataire suggérera une césarienne pour éviter que le nouveau-né ne soit exposé au virus.

Mais ce n’est pas l’apocalypse

La bonne nouvelle, c’est que, comme mentionné précédemment, pour de nombreuses personnes infectées par l’herpès, il ne se passe rien. Le virus descend dans les terminaisons nerveuses et y reste, sans causer de dommages. Et la personne peut ne jamais savoir qu’elle l’a.

De plus, les personnes qui ont des poussées d’herpès peuvent vivre longtemps et en bonne santé et continuer à avoir des rapports sexuels sans transmettre le virus à leurs partenaires. Les recherches actuelles sur le HSV-2, par exemple, suggèrent que les hommes atteints d’herpès génital qui n’ont pas de poussée présentent un risque de 10 % de transmettre le virus à leur partenaire féminine s’ils ont des rapports sexuels non protégés. Ce risque est réduit de moitié, à 5 %, s’ils utilisent des préservatifs lors des rapports sexuels, et réduit encore de moitié si l’homme prend un médicament antiviral. Les femmes ont un risque légèrement plus faible de transmettre le virus à leur partenaire masculin – un risque de 4 % en cas de rapports sexuels non protégés, de 2 % s’ils utilisent des préservatifs et de 1 % s’ils prennent également des médicaments. Bien que les données relatives au HSV-1 ne soient pas disponibles, il se propage de la même manière.

En évitant certains contacts sexuels pendant les poussées, en utilisant des préservatifs et en profitant d’un traitement antiviral si nécessaire, nous pouvons faire beaucoup pour empêcher la propagation de l’herpès.

Dans le même temps, en comprenant à quel point le virus est facilement transmissible et combien de personnes en sont atteintes – et en encourageant tout le monde à se faire dépister et à suivre tout traitement dont il a besoin – nous pouvons faire beaucoup pour mettre fin à la stigmatisation et à la honte qui l’entourent.

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