Raid de la banque de Northfield

Lorsque le gang James-Younger est arrivé à Northfield le 7 septembre 1876, avec l’intention de dévaliser la First National Bank, il ne s’attendait pas à avoir des ennuis avec les citoyens locaux. À leur insu, les citadins allaient bientôt être applaudis à l’échelle nationale pour avoir défendu leur ville contre certains des hors-la-loi les plus notoires de l’époque.

Le gang James-Younger était originaire du Missouri. Après une décennie de vols locaux, ils ont décidé d’aller là où personne ne s’attendrait à les trouver. Les frères Younger – Cole, Jim et Bob – se sont rendus dans le Minnesota, tout comme McClelland « Clell » Miller et Charlie Pitts. Bien que cela n’ait jamais été prouvé, il est généralement admis que Jesse et Frank James ont participé au crime qui a suivi. Le huitième homme serait Bill Chadwell, que les autorités ont d’abord pris pour un Minnesotais nommé Bill Stiles.

Le gang est arrivé à Northfield à 14 heures le 7 septembre. Frank, Charlie et Bob sont entrés dans la First National Bank tandis que Cole et Clell se sont positionnés devant la porte de la banque pour empêcher les citadins d’entrer pendant le vol. Pendant ce temps, Jesse, Jim et Bill attendaient à Mill Square pour garder l’itinéraire de fuite du gang.

J. S. Allen, un homme de la région âgé de quarante ans, a remarqué les étrangers. Il se dirigea vers la banque pour voir s’il pouvait apercevoir ce qu’ils faisaient à l’intérieur. Dès qu’il a atteint le seuil de la porte, Clell a attrapé Allen, a pointé son revolver sur lui et lui a dit de rester tranquille. Alarmé, Allen s’est libéré et aurait crié : « Prenez vos armes, les gars ! Ils sont en train de voler la banque ! »

Leur couverture a sauté, le gang a parcouru les rues en tirant sur les portes avec leurs pistolets et en avertissant les badauds confus de rentrer à l’intérieur. Henry Wheeler, un étudiant en médecine, s’empare d’un pistolet et court jusqu’à une fenêtre du troisième étage de l’hôtel Dampier voisin. De là, il a soigneusement visé et tiré sur Clell Miller, qui est tombé de son cheval et est mort. De l’autre côté de la rue, Anselm Manning, le propriétaire d’une quincaillerie, s’est glissé au coin de la rue et a tiré mortellement sur Bill Chadwell.

Nicolaus Gustavson, un récent immigrant suédois qui ne comprenait pas les ordres des voleurs de quitter la rue, a été pris dans les tirs croisés et a reçu une balle dans la tête. Il est décédé plusieurs jours plus tard.

Avec deux membres du gang morts et davantage de citadins tirant et jetant des pierres, Cole a crié aux braqueurs dans la banque de se dépêcher. À l’intérieur de la banque, cependant, les choses se passaient tout aussi mal qu’à l’extérieur.

Les braqueurs avaient fait irruption dans la banque, pistolets dégainés, et avaient exigé de savoir lequel des trois employés était le caissier. Le caissier n’étant pas en ville, aucun d’entre eux ne répondit. Frustré, Frank a attrapé Joseph Lee Heywood, le comptable, et lui a demandé d’ouvrir le coffre. Heywood a répondu que la serrure était sur une minuterie et ne pouvait pas être ouverte. Il a menti ; la serrure était ouverte pendant les heures de bureau mais les verrous restaient en place de sorte qu’elle semblait verrouillée.

Frank a tiré un coup de feu au-dessus de la tête de Heywood, essayant de l’effrayer pour qu’il coopère. Remarquant une opportunité de s’enfuir au milieu de la confusion, Alonzo Bunker, le caissier de la banque, a sprinté vers la porte arrière. Charlie Pitts lui a tiré dans l’épaule mais Bunker a continué à courir jusqu’à ce qu’il atteigne le bureau du médecin.

En entendant les cris désespérés de Cole depuis la rue, Bob et Charlie ont attrapé la monnaie de rechange qu’ils ont trouvée sur le comptoir et se sont dirigés vers l’extérieur. Furieux de leur échec, Frank s’est arrêté suffisamment longtemps pour faire demi-tour et tirer une balle dans la tête de Heywood, le tuant instantanément.

Quelques minutes après avoir chevauché dans Northfield, les hors-la-loi survivants se sont retirés de la ville. Ils ont laissé derrière eux deux membres de la bande morts et quinze mille dollars encore à la banque. Pendant deux semaines, des centaines de bénévoles ont ratissé le sud du Minnesota à leur recherche dans ce qui était alors la plus grande chasse à l’homme de l’histoire des États-Unis.

Le 20 septembre, le shérif du comté de Watonwan et cinq volontaires locaux ont retrouvé les Youngers et Charlie Pitts près de Madelia. Pitts meurt lors de l’affrontement et les frères Youngers sont condamnés à la prison d’État de Stillwater à perpétuité. Jesse et Frank James parviennent à s’échapper et nieront toute leur vie avoir été au Minnesota.

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