Saints Cyrille et Méthode

Les missionnaires grecs saints Cyrille (827-869) et Méthode (825-885) furent les apôtres des peuples slaves. Prêchant le christianisme dans leur langue maternelle, ils ont fait entrer fermement les pays slaves dans la sphère de l’Église chrétienne.

Méthode avait 2 ans lorsque son frère, Cyrille, est né à Thessalonique, dans le nord-est de la Grèce, en 827. Cyril reçut le nom de Constantin lors de son baptême. Methodius entra au service de l’empereur byzantin et travailla fidèlement, bien que sans distinction, pendant plusieurs années. Constantin étudia à l’université impériale de Constantinople mais refusa l’offre d’un poste de gouverneur et demanda à être ordonné prêtre. Il avait un penchant intellectuel plus marqué que Methodius et fut pendant quelques années le bibliothécaire officiel de la plus importante église d’Europe de l’Est, Sainte-Sophie à Constantinople. Il enseigna un temps la philosophie à l’université impériale et fut envoyé par le patriarche Ignace à une occasion à la cour du calife arabe en tant que membre d’une délégation chargée de discuter de théologie avec les musulmans.

Dans l’intervalle, Methodius avait quitté le service gouvernemental et était entré dans un monastère en Bithynie à l’est de Constantinople. En 856, Constantin décida également de se retirer de la vie active d’un érudit-égliseur et rejoignit Methodius dans le même monastère. La solitude des frères ne dura que 4 ans. En 860, ils furent envoyés par le patriarche Ignace pour assurer la foi chrétienne des Khazars en Russie, qui vacillaient face à une forte influence juive et musulmane. Lors de leur voyage de retour, Constantin découvrit ce qu’il croyait être les ossements d’un pape chrétien primitif, saint Clément de Rome, et les porta sur lui pour le reste de sa vie.

Dès leur enfance à Thessalonique, les frères savaient parler slave. Lorsque le roi de Moravie Ratislav, mécontent du christianisme latin prêché dans son pays slave par les missionnaires allemands de Charlemagne, se tourna vers Constantinople pour obtenir de l’aide, Constantin et Méthode furent à nouveau convoqués de leur monastère et envoyés par l’empereur Michel II en Moravie. Cette mission allait être l’affaire de toute leur vie. En 863, les frères atteignent le pays (aujourd’hui la République tchèque) et commencent immédiatement à enseigner et à prêcher dans la langue slave de la population. Ils ont ouvert une école pour former les jeunes hommes à la prêtrise. Ils conduisirent les services liturgiques en slave et finirent par développer un alphabet slave spécial afin de mettre la Bible et la liturgie par écrit.

Pendant 5 ans, Constantin et Méthode travaillèrent sans relâche pour établir le culte chrétien selon les formes et la langue du peuple morave. Ils se heurtent inévitablement aux missionnaires allemands, attachés à la forme latine du christianisme. Les deux frères ont été invités à Rome en 868 par le pape Nicolas Ier pour expliquer leur travail. Le pape fut si impressionné par leur succès qu’il les nomma tous deux évêques et, contre toute attente, les autorisa à poursuivre leur ministère en slave. Constantin, cependant, n’avait plus de désir pour la vie missionnaire active. Il entra dans un monastère de Rome en 869 et prit un nouveau nom, Cyrille, en signe de sa nouvelle vie. Cinquante jours plus tard, il mourut.

Méthode retourna en Moravie et poursuivit ses efforts pendant 16 ans encore. Un incident survenu en 871 étendit encore davantage son influence. Le roi de Bohême en visite fut invité à dîner avec le roi de Moravie. L’invité découvrit que lui et son entourage étaient considérés comme des païens et devaient s’asseoir par terre, tandis que l’hôte et l’évêque Methodius, en tant que chrétiens, étaient servis à une table surélevée. Il demanda ce qu’il pouvait espérer gagner en devenant chrétien. L’évêque Methodius répondit : « Une place plus élevée que celle de tous les rois et princes. » C’était suffisant. Le roi demanda à être baptisé, avec sa femme et toute sa suite, et retourna en Bohême pour encourager un grand nombre de ses concitoyens à accepter la foi chrétienne.

Les difficultés de Méthodius avec le clergé latin continuèrent à tourmenter ses dernières années. Il est à nouveau convoqué à Rome en 878 par le pape Jean VIII. Cette fois, l’influence des latinistes était plus forte. Le pape décrète que Methodius doit d’abord lire la messe en latin, puis la traduire en slave. L’évêque revient, soumis. Il mourut en 885. Cyrille et Méthode étaient considérés comme des héros par le peuple et ont été officiellement reconnus comme saints de l’Église catholique romaine en 1881.

Lectures complémentaires

La plupart des ouvrages sur Cyrille et Méthode sont en slave ou en russe. Il existe cependant plusieurs ouvrages utiles en anglais. Francis Dvornik, The Slavs : Their Early History and Civilization (1956), décrit l’influence des frères sur la vie et la langue des peuples parmi lesquels ils ont travaillé. Zdenek Radslav Dittrich, Christianity in Great-Moravia (1962), est une étude érudite de l’histoire des églises qu’ils ont contribué à fonder, et Matthew Spinka, A History of Christianity in the Balkans (1968), replace leurs résultats missionnaires dans le contexte de l’histoire de l’Europe orientale. □

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