Trifecta de la médiocrité : La Premium Economy de British Airways sur les Boeing 787-8, 787-9 et 747

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Alors que les transporteurs américains se mettent enfin à installer de véritables produits internationaux de première classe, British Airways dispose depuis des années d’une cabine de première classe appelée World Traveller Plus sur ses avions long-courriers. Et avec des dizaines de vols par jour entre les États-Unis et Londres, il était grand temps pour TPG de passer en revue ce produit. Je me suis donc rattrapé en le volant trois fois – une fois sur le tout nouveau Boeing 787-9, puis sur un ancien Boeing 747-400 et enfin sur le Boeing 787-8. Voici un compte rendu de mes trois expériences.

Réservation

Ces trois vols long-courriers découlaient de deux réservations. La première était un tarif bon marché entre Tegel de Berlin (TXL) et San Jose, CA (SJC), coûtant 672 € (environ 775 $) aller-retour. Ma femme, Katie, devait se rendre à une conférence en Californie, alors je l’ai accompagnée pour gagner des miles, car American Airlines AAdvantage est très généreuse sur les vols en classe économique supérieure de ses partenaires. Crédités sur le compte AAdvantage, ces vols commercialisés par BA m’ont permis d’accumuler un total de 25 114 miles de récompense (après mon bonus élite Executive Platinum), 16 828 miles de qualification Elite et 2 284 dollars de qualification Elite. Et ce, même si mon étape SJC-LAX n’a jamais été affichée.

Comme cette réservation était à l’extrémité la moins chère, nous l’avons payée avec ma Citi Prestige – en valorisant 3x les points ThankYou et l’excellente protection contre les retards de voyage plutôt que d’obtenir 5x les points avec The Platinum Card® d’American Express.

La deuxième réservation était le retour d’un vol open-jaw aller-retour d’Amsterdam (AMS) à Houston George Bush Intercontinental (IAH), revenant de Montréal (YUL) à Amsterdam quelques mois plus tard et coûtant 1 358 $ aller-retour. Comme cette réservation a été effectuée avec les numéros de vol AA, j’ai gagné 1,5 EQM par mile parcouru en premium economy. Cependant, cette réservation n’a pas donné lieu à des EQD aussi intéressants que la première. Étant donné que l’ensemble de la réservation portait des numéros de vol AA, les EQD étaient basés sur le coût réel du vol et non sur la formule de 20 % des miles de vol qui est généralement appliquée aux numéros de vol BA. J’ai facturé cette réservation à ma carte Amex Platinum pour les points 5x sur les achats de billets d’avion.

Les voyageurs peuvent réserver les vols en économie premium de British Airways avec divers programmes de miles, mais les tristement célèbres surcharges de carburant de British Airways en font généralement un mauvais échange.

Cabine et siège

Sur les 787, la cabine World Traveller Plus était aménagée avec sept sièges par rangée (2-3-2) contre neuf sièges par rangée (3-3-3) en économie. Sur le 747, la cabine World Traveller Plus comptait huit sièges par rangée (2-4-2), contre dix par rangée (3-4-3) en économie. Sur le Dreamliner et le Queen of the Skies, la classe affaires de British Airways, qui n’a rien d’exceptionnel, comptait le même nombre de sièges par rangée que la classe économique. Mais il y avait une distinction importante entre les sièges couchés de la classe affaires et les sièges inclinables de la premium economy.

Sur les trois types d’avions, le pitch, ou espace pour les jambes, était identique, à 38 pouces et 18,5 pouces entre les accoudoirs. Malgré ces dimensions nettement supérieures à celles d’un autocar, les sièges semblaient plutôt bondés lors de nos vols – surtout dans la section centrale à quatre sièges du 747.

Les options de fenêtre à deux sièges, que l’on voit ici sur le 787, étaient particulièrement agréables pour les couples voyageant ensemble, cependant.

Les trois types d’avions avaient des sièges similaires, mais il y avait des différences notables. Les nouveaux sièges du Dreamliner étaient plus épurés, avec des accoudoirs étroits et plus d’espace pour la table d’accoudoir, mais un rembourrage plus étroit et des ailes d’appui-tête inamovibles.

Pendant ce temps, le 747 avait des sièges mieux rembourrés – ce qui était génial lorsque vous essayiez de vous détendre, mais réduisait définitivement l’espace pour les jambes lorsqu’ils étaient disposés avec le même pas. Les ailes de l’appui-tête pouvaient être réglées pour bercer votre tête, mais elles n’étaient pas rigides, probablement en raison de l’âge du siège.

Notamment, ils manquaient tous de rangement. Alors que les bacs supérieurs étaient suffisants pour les sacs à main, il y avait un stockage minimal pour les articles personnels au niveau des sièges. Les sièges n’étaient livrés qu’avec une seule pochette intégrée au siège devant moi, et elles étaient toujours remplies de beaucoup de matériel BA. Pire encore, ces pochettes avaient des côtés ouverts, ce qui permettait aux petits objets comme les téléphones et les passeports de se glisser à l’extérieur.

Le rangement sous le siège était un autre point problématique. Sur les Dreamliners, les sièges côté couloir de la section centrale avaient une boîte à équipement et des supports de siège bloquant le rangement des sacs. Il y avait juste un seul grand espace ouvert au milieu pour les sièges à partager. De même, il n’y avait qu’un seul grand espace pour les sièges de fenêtre, serrés de chaque côté par une boîte à équipement.

Les sièges s’inclinaient de manière significative. C’était bien pour quand j’essayais de dormir, mais un gros point négatif quand j’essayais de travailler sur un ordinateur portable ou d’accéder à l’allée. Les écrans IFE s’inclinaient également pour compenser l’inclinaison, mais l’angle de vue n’était toujours pas idéal.

Les fenêtres de ces trois appareils étaient assez différentes. Bien sûr, le 747 avait les classiques stores à tirer, mais les fenêtres différaient considérablement entre le 787-8 et le 787-9. Je me suis réveillé au milieu de mon vol en œil rouge sur le 787-8 avec le soleil qui se levait. Même dans leur position la plus sombre, le soleil brillait à travers les fenêtres de la première génération de Dreamliner. Ce n’était pas un problème sur les fenêtres du 787-9, qui bloquaient la plupart de la lumière.

Les fenêtres du 787-9 étaient beaucoup plus sombres que leurs homologues de la génération précédente.

Les tables à plateau pliantes semblaient particulièrement petites, mesurant 16,5 pouces de large sur 10 pouces de profondeur lorsqu’elles étaient déployées. Elles étaient tout juste assez grandes pour contenir les plateaux-repas, et il n’y avait pas de place libre pour les boissons ou d’autres articles pendant les repas.

Aménagements

A l’embarquement, chaque siège était pourvu d’une paire d’écouteurs antibruit emballés dans du plastique, d’une trousse de commodités de base, d’une couverture emballée dans du plastique et d’un petit oreiller.

Les trousses de commodité contenaient un masque oculaire en plastique bon marché, des chaussettes, un stylo, des bouchons d’oreille, une brosse à dents et du dentifrice.

Les trois avions avaient des écrans et des systèmes de divertissement similaires malgré les différences d’âge. Alors qu’il n’était pas surprenant d’avoir de bons systèmes IFE sur les nouveaux Dreamliners, j’ai été impressionné par le système IFE et l’écran net et réactif de ce 747 vieillissant. Il semble que ce 747 était l’un de ceux que British Airways a rafraîchis pour le faire voler pendant encore 10 ans.

Les écrans mesuraient entre 10,5 et 11 pouces en diagonale. De manière impressionnante, les écrans étaient nets lorsque je les regardais droit dans les yeux, mais mon voisin de siège immédiat ne pouvait voir qu’un flou, du moins en cas de lumière vive, ce qui me laissait de l’intimité quant à mes choix de visionnement.

Les systèmes proposaient plus de 40 nouveaux films et de nombreux films classiques, des émissions de télévision, des sélections audio et des jeux. J’ai particulièrement apprécié le dernier album et un set de deux heures de mes DJ préférés, le trio britannique Above & Beyond. Et j’ai pu zoner et profiter du set grâce aux écouteurs antibruit fournis à chaque siège à l’embarquement (et non récupérés avant l’atterrissage).

Les Dreamliners avaient de grandes télécommandes intégrées à l’accoudoir, avec un ensemble complet de boutons et un clavier à l’arrière. Le 747 avait une télécommande beaucoup plus petite et plus simple.

La télécommande des Dreamliners.

Un autre point de différence entre les types d’avions : Les Dreamliners disposaient de deux prises USB sous l’écran IFE, alors que le 747 n’en avait qu’une seule.

On ne trouve qu'une seule prise USB sur le 747, mais le système IFE est nouveau.
Only one USB power outlet on the 747, but the IFE system was new.

Deux prises de courant universelles se trouvaient dans la console entre chaque paire de sièges.

British Airways a commencé à exploiter des avions équipés du Wi-Fi en février, mais aucun de mes trois vols n’en disposait. Espérons que la mise à niveau de BA arrive bientôt pour ceux qui ont besoin de rester connectés.

J’ai reçu un service froid et impersonnel de la part de la plupart des agents de bord sur mes trois vols. La seule exception était Rob B., un agent de bord sur mon vol LAX-LHR. Nous avons entamé une conversation pendant l’embarquement, et il se souvenait avec émotion d’avoir travaillé comme agent de bord de British Airways sur le Boeing 747-100, le premier modèle de Jumbo Jet. C’est le seul agent de bord de BA dont je me souvienne qui ait souri sur l’un des trois vols. Ayant bénéficié d’un service agréable sur les vols précédents de British Airways, cela a été particulièrement décevant.

Nourriture et boissons

La restauration peut varier d’un itinéraire à l’autre, mais je ne m’attendais pas à ce que la sélection de boissons varie également. Sur mes itinéraires Londres-San Jose et Los Angeles-Londres, de l’eau, du jus et du vin mousseux étaient disponibles comme boisson avant le départ. Mais l’agent de bord a rapporté qu’ils n’étaient pas autorisés à servir de l’alcool avant de quitter le sol à Montréal, accusant les « douanes » – ce qui signifie probablement que la compagnie aérienne devrait payer une amende ou des frais pour avoir servi de l’alcool au sol au Canada, plutôt qu’une interdiction réelle.

Les passagers ont reçu de petites cartes de menu pendant l’embarquement. Elles pouvaient donner l’impression que les plus petites mains étaient grandes.

Le repas de mon vol de Heathrow était le meilleur des trois vols. La tarte au saumon et à l’aiglefin fumé avec du petit fenouil, des pommes de terre duchesse et une sauce à la crème au vin blanc était un choix très britannique et délicieux.

La restauration était également bonne sur les vols au départ de Los Angeles et de Montréal. La côte courte braisée sur mon vol de Montréal était parfaitement cuite.

Impression générale

Sur la base de mes expériences, j’essaierais certainement de réserver à nouveau le Boeing 787-9 si j’avais le choix. Bien qu’identique à la cabine du 787-8 à bien des égards, la différence dans l’obscurité des fenêtres est fondamentalement importante. Les sièges du 747 étaient confortables, et le système IFE a été rafraîchi, ce qui en fait une bonne option. Mais avec plus de rembourrage vient moins d’espace pour les jambes, ce qui fait que le 747 se sent beaucoup plus à l’étroit que le Dreamliner.

Le seul domaine dans lequel le 787-8 a excellé est l’humidité. Alors que le vol a séché à moins de 10 % d’humidité sur mes deux vols 787-9 et 747, l’humidité n’est jamais descendue en dessous de 14 % sur le vol 787-8. Les températures étaient très variables entre les trois vols : De 70 à 77 degrés Fahrenheit sur le 787-9 (LHR-SJC), de 75 à 86 degrés sur le 747-4 (LAX-LHR) et de 74 à 82 degrés sur le 787-8 (YUL-LHR).

Est-ce que je volerais à nouveau avec British Airways en économie premium ? BA offre un bon produit global, d’excellents gains de miles AAdvantage et de bonnes affaires sur les tarifs au départ de l’Europe, donc je réserverai sûrement British Airways World Traveller Plus à l’avenir.

Cela dit, pour la plupart des voyageurs basés aux États-Unis, je ne suis pas convaincu que le siège légèrement plus large, l’espace supplémentaire pour les jambes, la restauration un peu améliorée et l’inclinaison supplémentaire valent le supplément de prix demandé par British Airways. En matière de produits en économie premium, British Airways se révèle plutôt médiocre.

Si vous devez décider entre faire des folies pour l’économie premium et économiser en économie, comparez nos avis sur l’économie de British Airways à celui-ci. Si vous comptez voyager en premium economy et que vous vous décidez entre plusieurs compagnies aériennes, consultez nos avis sur les vols transatlantiques d’Aeroflot, Air France, Iberia, LOT Polish, Virgin Atlantic et le nouveau siège premium economy de United. Si vous êtes spécifique à Oneworld, je vous suggérerais de prendre les avions d’American Airlines au départ de Londres et de British Airways à destination de Londres.

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