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Baptisé  » John Rowlands, bâtard « , Stanley était le fils illégitime d’un fermier connu pour être un ivrogne et de la fille d’un boucher qui travaillait comme domestique. Stanley n’a jamais connu son père et a été confié aux soins de son grand-père et d’autres membres de la famille lorsqu’il était bébé. Il a passé ses années de formation (1847-1856) dans la St. Asaph’s Poor Law Union Workhouse, où il a appris à lire, écrire et dessiner, et a acquis un respect pour l’autorité administrée avec des applications de châtiments corporels.

À la fin de l’année 1857, il s’embarque pour la Nouvelle-Orléans comme garçon de cabine à bord du navire de ligne américain Windermere. Lié d’amitié là-bas et officieusement adopté par un agent mercantile nommé Henry Hope Stanley, l’adolescent acquiert une certaine expérience des affaires et devient plus tard un assistant de magasin à Cypress Bend, en Arkansas. (Un accès de malaria là-bas l’a probablement préservé des conséquences plus graves de la maladie en Afrique). Lorsque la guerre civile américaine éclate, il est poussé à rejoindre un régiment de volontaires confédérés, les Dixie Greys, et participe avec eux à la bataille de Shiloh (1862) dans le Tennessee. Capturé par les forces de l’Union, Stanley a obtenu sa libération en prêtant allégeance au Nord et en revêtant un nouvel uniforme bleu. La dysenterie l’empêche de poursuivre son service militaire actif.

La carrière journalistique de Stanley commence à bord du navire de guerre de l’Union Minnesota, au large de la Caroline du Nord, en janvier 1865, lorsqu’il rédige un récit de témoin oculaire du bombardement incessant de Fort Fisher par le navire pour les journaux du Nord. En 1867, il est correspondant spécial du Missouri Democrat, où il rend compte de la campagne du major-général Winfield Scott Hancock contre les Indiens, qu’il critique, et d’un personnage intrigant connu sous le nom de Wild Bill Hickok. Les dépêches de Stanley sont diffusées dans des journaux tels que le New York Herald, qui réclament des nouvelles de la frontière. Plus tard dans l’année, James Gordon Bennett Jr, rédacteur en chef du Herald, envoie Stanley à titre d’essai comme reporter exclusif pour couvrir le sauvetage par les Britanniques de missionnaires et d’émissaires emprisonnés en Abyssinie (Éthiopie). Le scoop réussi de Stanley pour son patron new-yorkais lui vaut un poste permanent au sein du journal en tant que correspondant à l’étranger.

Après avoir reçu ses instructions de Bennett en personne à Paris , Stanley doit d’abord couvrir l’ouverture du canal de Suez, puis rendre compte d’autres événements en Crimée, à Odessa, à Tiflis, à Téhéran et en Inde. Il débarque finalement à Zanzibar le 6 janvier 1871 pour commencer à rechercher le Dr David Livingstone, le missionnaire et explorateur écossais dont les allées et venues en Afrique centrale étaient devenues une question d’intérêt international depuis sa dernière lettre du 30 mai 1869.

En un mois, l’explorateur novice avait équipé son expédition avec le meilleur de tout. Il s’était préparé à presque toutes les éventualités – sauf l’échec. Il divisa ses hommes en cinq caravanes et les envoya selon un calendrier échelonné. Malgré des poussées de fièvre, des rencontres hostiles et la mort de deux de ses chefs de caravane, Stanley se dirigea péniblement vers Ujiji, sur la rive du lac Tanganyika, où, selon la rumeur, se trouvait un vieil homme blanc malade et faible. Le voyage a duré 236 jours. Le matin du 3 novembre, avec un drapeau américain flottant sur un mât, Stanley a conduit ses cinquante-quatre hommes restants en bas d’une montagne vers un lac et sa rencontre historique avec le Dr Livingstone.

La dépêche de Stanley sur l’événement a mis huit mois pour atteindre la côte par messager. De Zanzibar, elle a voyagé jusqu’à Bombay, où elle a été télégraphiée à Londres, puis relayée à New York. Le 2 juillet 1872, la première page du New York Herald informait le monde que Livingstone avait été retrouvé. Grâce aux soins et à l’attention de Stanley, Livingstone reprit des forces, et les deux hommes passèrent quatre mois ensemble, tissant des liens presque comme un père et un fils.

Stanley retourna en Europe avec un accueil de héros, bien qu’il dut faire face à des accusations selon lesquelles les lettres et les journaux de Livingstone qu’il ramenait étaient des faux ; les membres de la Royal Geographical Society voulaient ignorer l’Américain qui avait trouvé « leur homme » en Afrique. Mais il reçoit la gratitude de la famille de Livingstone et les remerciements officiels de la reine Victoria. L’appétit du public pour son histoire publiée était vorace. Lorsque la mort de Livingstone est annoncée en 1874, le New York Herald et le Daily Telegraph de Londres s’associent pour renvoyer Stanley en Afrique en tant qu' »ambassadeur de deux grandes puissances ». À la tête d’une « armée de paix et de lumière », il résoudrait les problèmes restants de la géographie de l’Afrique centrale et enquêterait et ferait un rapport sur les repaires des marchands d’esclaves

Photo de carte de cabinet indéterminée de Henry Morton Stanley avec Kalulu, le garçon africain qu’il a « adopté » comme porte-flingue et serviteur. En 1877, Stanley a baptisé le site de la mort du garçon sur le fleuve Congo, Kalulu Falls. Cela reste l’un des rares noms de lieux de Stanley qui n’a pas été modifié.

Zanzibar. Côte Est de l’Afrique . 11 novembre 1874

Lettre émouvante écrite par Stanley à son éditeur américain, J. Blair Scribner, à la veille de sa deuxième expédition « à travers le continent noir. » Malgré ses réticences à l’égard de l’Afrique et de ses dangers, Stanley s’est trompé sur ses perspectives : il vivra encore trente ans, son « camarade » new-yorkais Blair, seulement cinq.

De retour à Zanzibar en septembre 1874, Stanley commence à organiser rapidement son expédition. Le cortège qui part de Bagamoyo (Tanzanie) le 17 novembre 1874 s’étend sur plus d’un demi-mille et comprend des dizaines d’hommes portant des sections du Lady Alice, le bateau portant le nom de sa fiancée de dix-sept ans, avec lequel Stanley a l’intention d’explorer les lacs Victoria et Tanganyika et la rivière Lualaba de Livingstone. Au cours des deux années et demie suivantes, l’expédition luttera sous des températures atteignant 138 degrés ; le puissant empereur Mtesa d’Ouganda et le chef Wanyoro Mirambo accapareront une grande partie du temps de Stanley et mettront à l’épreuve ses talents de diplomate ; il devra négocier avec un marchand d’ivoire et d’esclaves arabe notoire nommé Tippu-Tib pour que ses hommes traversent en toute sécurité la grande forêt tropicale ; et lui et ses hommes livreront plus de trente escarmouches et batailles sur terre et sur l’eau contre des tribus hostiles.

Les prix géographiques obtenus par Stanley au cours de cette expédition sont inégalés. (Voir les deux cartes de Stanley.) Il passa près de deux mois à faire le tour du lac Victoria, confirmant que la seule sortie se trouvait aux chutes de Ripon et établissant ainsi pour de bon, pensait-il, la source du Nil. Il a ensuite exploré le lac Albert, puis s’est déplacé vers le sud et l’ouest jusqu’au lac Tanganyika, dont il a également fait le tour, prouvant qu’il n’avait aucun lien avec le lac Albert. Stanley résout ensuite l’énigme géographique restante, en déterminant que le Lualaba ne fait pas partie du Niger ou du Nil mais se jette dans le Congo. Il atteint l’océan Atlantique le 9 août 1877, après un voyage de plus de sept mille miles, dans un état d’épuisement total. De retour à Londres, il apprend qu’Alice ne l’a pas attendu.

Entre 1879 et 1884, Stanley aide secrètement le roi Léopold II de Belgique à établir et à  » revendiquer  » l’État libre du Congo en créant des stations commerciales le long du fleuve Congo (Vivi, Léopoldville, Kinshassa). (Le règne de la Belgique sera marqué par une incroyable brutalité et l’exploitation de la population indigène afin d’extraire l’ivoire et le caoutchouc). Parce qu’il a enseigné à ses hommes comment manier efficacement une masse, Stanley a reçu le titre de Bula Matari, « briseur de rochers », des chefs Vivi. Et il y aura une dernière mission très médiatisée en Afrique pour l’explorateur : le sauvetage d’Emin Pasha, médecin et naturaliste d’origine allemande, alors gouverneur de la province égyptienne d’Equatoria, dans le sud du Soudan, et assiégé par des Soudanais dirigés par un mystique musulman connu sous le nom de Mahdi. Cette expédition de 1887-1889 a remonté le Congo, à travers une jungle profonde inexplorée, jusqu’au lac Albert, puis vers le sud, autour du lac Victoria et vers la côte avec Emin Pasha, sauvé à contrecœur, pour finir à Zanzibar. Au milieu de nombreux désastres et de nombreuses pertes humaines, Stanley découvrit le lac Edward et la chaîne de montagnes enneigées Ruwenzori, les « montagnes de la Lune » de Ptolémée.

En 1895, Stanley fut élu à la Chambre des communes et se retira ensuite avec sa femme, Dolly Tennant, dans une propriété de campagne dans le Surrey, où il mourut à l’âge de soixante-trois ans. Le désir de Stanley de reposer aux côtés du Dr Livingstone dans l’abbaye de Westminster fut contrecarré par le doyen de l’église, qui estimait qu’un tel honneur ne convenait pas à un homme qui avait « du sang sur les mains ». Une vente aux enchères de l’immense collection d’artefacts, d’objets et de livres de l’explorateur a eu lieu à Londres en octobre 2002. Comme on pouvait s’y attendre, l’article le plus vendu a été la carte tachée d’eau, avec ses notes manuscrites, que Stanley avait utilisée lors de son expédition de 1874-1877 au cœur de l’Afrique et sur le fleuve Congo inexploré.

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