Historia del maratón

El maratón tal y como lo conocemos hoy en día tiene más de 120 años, pero ha habido formas de carreras de larga distancia desde la época de los antiguos egipcios.

El maratón ha sido una distancia olímpica desde que se iniciaron los Juegos Olímpicos modernos en 1896, pero nunca se vio nada parecido en los Juegos Olímpicos antiguos, que se celebraron desde el año 776 a.C. hasta el 261 d.C. La carrera más larga entonces era de menos de 5 km. El maratón se adoptó como parte central del programa olímpico moderno, y hoy en día se celebra en innumerables ciudades de todo el mundo, debido a su atractivo popular para la imaginación.

Los humanos habían corrido en el pasado distancias mucho mayores que un maratón. Como cazador, una de las mayores ventajas del hombre era su resistencia. Corría mucho con su presa. El animal cazado se alejaba hacia un lugar aparentemente seguro, sólo para que el tenaz cazador volviera a aparecer a su lado. Esto se repetía hasta que el animal, derrochando su energía en ráfagas nerviosas, quedaba demasiado agotado para resistir.

Este propósito tan obvio de la carrera se vio socavado a medida que el armamento se hizo más sofisticado, y los humanos pudieron matar a distancia. En la época de los egipcios, correr se valoraba como una habilidad militar. El rey Taharka instituyó una carrera de larga distancia específicamente para mantener a su ejército al día. La distancia era casualmente cercana a los 100 km, disputada hoy como la prueba estándar de «ultradistancia». La carrera en sí ha sido revivida en los últimos años como los «100 km faraónicos», que se corren desde la pirámide de Hawara en El Faioum hasta las pirámides de Sakkara, al suroeste de El Cairo.

Los corredores más consumados, tanto en el ámbito militar como en la sociedad civil, servían de mensajeros hasta principios del siglo XIX y, en terrenos accidentados, eran mejores que un caballo.

La historia sobre la que se asienta el maratón olímpico moderno es la mítica carrera de Feidípides desde Maratón hasta Atenas. Era un mensajero profesional y, en el año 490 a.C., se supone que trajo un mensaje desde las llanuras de Maratón, donde el ejército griego acababa de ganar una batalla crucial contra el ejército invasor persa del general Datis. Tras la batalla, en la que posiblemente participó, fue enviado a Atenas para dar la noticia: «Alegraos, hemos vencido». Hizo esto, y no más, cayendo muerto con la entrega.

Hay muchas variaciones de esta historia, la mayoría de ellas más plausibles que esta versión. Puede que los griegos salieran victoriosos, pero la batalla no había sido concluyente, ya que el resto del ejército griego estaba marchando hacia Atenas para prevenir un desembarco persa mucho más cerca de la ciudad. El historiador más contemporáneo, Heródoto, escribió 50 años después que Feidípides había sido enviado desde Atenas a Esparta, antes de la batalla, para pedir ayuda. No menciona si Feidípides volvió con la respuesta espartana (que fue: «No»). La carrera del espartatlón, que se celebra hoy en día sobre una distancia de 240 km, conmemora esta versión ligeramente más probable de los hechos.

Sea o no, la carrera de la muerte de Feidípides desde Maratón hasta Atenas fue incorporada a un poema de Robert Browning, y esto explica la vigencia que tuvo en la época en que el barón Pierre de Coubertin intentaba resucitar los Juegos Olímpicos para la era moderna.

De Coubertin era un francés, que había crecido en una época de vergüenza nacional. Abatidos en la guerra franco-prusiana, los franceses habían perdido territorio nacional, se habían visto obligados a pagar reparaciones y se les había prohibido un ejército nacional mientras las tropas prusianas ocupaban el país. Siguió una guerra civil que debilitó aún más el prestigio nacional francés. De Coubertin buscó las razones de esta debilidad y de la aparente fortaleza de las potencias rivales de Francia, Gran Bretaña y Prusia.

Se fijó en las escuelas «públicas» de Gran Bretaña, y en particular en su énfasis en el esfuerzo deportivo, como un factor crucial en la construcción del carácter nacional. En una gira por Gran Bretaña conoció a William Brookes, fundador de la Sociedad Olímpica de Much Wenlock, que ya había celebrado su evento inaugural en 1850, seguido en 1859 y 1885. De Coubertin intentó tanto hacer obligatorio el deporte en las escuelas francesas como promover un festival deportivo internacional basado también en las antiguas Olimpiadas.

Lanzó su campaña olímpica en 1892, y dos años más tarde formó el Comité Olímpico Internacional en la Sorbona. Los delegados acordaron promover los primeros Juegos Olímpicos modernos en 1896 en Atenas, y posteriormente a intervalos de cuatro años. Uno de los delegados fue Michel Breal, que abogó por una carrera de fondo como una de las pruebas, y desempolvó la vieja historia de Feidípides en su apoyo. Su argumento salió adelante, pero también hubo que convencer al Gobierno griego de que los Juegos Olímpicos debían celebrarse (véase Distance Running 2012:3 para un relato más completo del apoyo de Breal a un «maratón» olímpico).

Como ha ocurrido tantas veces desde entonces, las autoridades vieron los Juegos Olímpicos como un medio para galvanizar el sentimiento nacional. La familia real se involucró y las contribuciones de la diáspora griega se multiplicaron. Se gastaron grandes sumas en la construcción de una réplica en mármol del estadio de Olimpia, y el primer maratón olímpico se corrió desde el puente de Maratón hasta este estadio en Atenas, sobre una distancia de 40 km.

En los meses previos a la carrera olímpica hubo varios intentos de correr este recorrido. En febrero de 1896 dos corredores partieron de Atenas y completaron la distancia, pero uno de ellos, presagiando muchos casos similares, dio un paseo durante parte del camino.

Un mes antes de la carrera olímpica se celebró una prueba del Campeonato Griego, en la que 11 competidores corrieron desde Maratón hasta Atenas. Esta fue la primera carrera de maratón de la historia. Dos semanas más tarde se celebró otra, anunciada como prueba oficial y que atrajo a 38 participantes. El ganador registró 3:11:27, y un aguador llamado Spiridon Louis terminó quinto en 3:18:27. En otra ocasión, dos mujeres, Melpomene y Stamathis Rovithi, también corrieron desde Maratón hasta Atenas.

Dieciocho hombres se alinearon en la salida del primer Maratón Olímpico el 10 de abril de 1896. De los cuatro corredores extranjeros, sólo Gyula Kellner, un húngaro, había corrido la distancia antes como contrarreloj. Los otros tres habían corrido en las distancias intermedias en los Juegos y apenas contaban con algo más que la suerte de permanecer en el recorrido.

Los organizadores griegos parecían mejor preparados, y ya habían tomado algunas medidas que siguen siendo una práctica habitual hasta el día de hoy: los puestos de avituallamiento estaban salpicados a lo largo del recorrido, un oficial de caballería actuaba como vehículo de cabeza y se utilizaban soldados como comisarios de carrera para mantener al público fuera del recorrido y asistir a los competidores accidentados. Se permitían las bebidas personales, que eran administradas por el propio asistente personal del corredor: los controles antidopaje no se introdujeron hasta muchas décadas después y las sustancias que afectaban al rendimiento se consumían con gusto, pero probablemente con poco beneficio.

Los tres mediofondistas extranjeros aguantaron sorprendentemente bien, retirándose a los 23km, 32km y 37km. Spridon Louis había tomado la delantera al último de ellos, el australiano Edwin Flack, a unos 33 km. El juez de salida, un tal Coronel Papadiamantopoulos, que parecía actuar como árbitro de la carrera, se adelantó para informar a la multitud que esperaba en el estadio. Louis no defraudó, y lideró con un kilómetro de ventaja al entrar en el estadio para ganar en un tiempo de 2:58:50. Los griegos ocuparon el segundo y el tercer puesto hasta que Kellner, que había llegado cuarto, protestó porque el tercer griego, Spiridon Belokas, se había dado una vuelta, algo que se estaba convirtiendo en una práctica casi habitual. Nueve corredores terminaron la carrera.

El maratón estaba ya consolidado, quizá mejor que los propios Juegos Olímpicos, cuyas dos siguientes ediciones, en París y San Luis, rozaron la farsa. El siguiente maratón se celebró sólo dos meses más tarde, de París a la ciudad periférica de Conflans.

Un siglo antes, una vez que la carrera había dejado de ser el medio más eficaz para transmitir mensajes, aquellas personas adineradas que habían empleado a los mensajeros habían descubierto otro propósito para correr. Era un espectáculo ideal para hacer apuestas. Las carreras se organizaron exclusivamente con este fin durante la mayor parte del siglo XIX. En Gran Bretaña, a partir de 1860, se formaron clubes de corredores de caballeros «Hare and Hounds» o «Harrier», principalmente para la persecución de papel, una forma temprana de carrera a campo traviesa.

Los clubes se pusieron bajo la regulación de la Asociación Atlética Amateur, formada en Oxford en 1880. El propio nombre anunciaba el desprecio con el que veían a la fraternidad de las apuestas y a los corredores «profesionales». Se produjo un enfrentamiento en el que De Coubertin estaba decididamente con los amateurs. Un italiano vio rechazada su inscripción en el primer maratón olímpico por ser profesional. Pero un maratón era una carrera tan buena para apostar como cualquier otra, quizás más, ya que su duración permitía poner en juego un mayor repertorio de trucos sucios.

París-Conflans era una promoción profesional, y ofrecía una bonificación por batir el tiempo olímpico de Luis. Un constructor inglés, Len Hurst, cobró el dinero al registrar 2:31:30. La distancia se citó como 40 km, pero los métodos de medición eran poco fiables y podían estar sujetos a la influencia de organizadores ambiciosos deseosos de conseguir tiempos rápidos.

En Estados Unidos, el New York Athletic Club organizó un maratón de 25 millas, casi una conversión imperial de las carreras anteriores, siendo 40,23 km. La naturaleza innovadora de la carrera quedó demostrada por el hecho de que sólo 10 de los 30 participantes terminaron, el primero de ellos en un tiempo casi media hora más lento que el de Louis.

El corredor que se había retirado a los 23 km en Atenas era Arthur Blake, un miembro de la Asociación Atlética de Boston que no se desanimó en absoluto por su primera experiencia frustrada. Al cabo de un año, el 15 de marzo de 1897, se celebró el primero de los maratones de Boston de la BAA. La carrera se ha celebrado todos los años desde entonces (excepto en 1918, cuando se sustituyó por un maratón militar de relevos), lo que convierte a Boston en la carrera de maratón más antigua del mundo.

Al igual que la anterior carrera de Nueva York, se corría de punto a punto, principalmente cuesta abajo desde Ashland (ahora comienza un poco más al oeste en Hopkinton) hasta el centro de Boston. El ganador fue el vencedor de Nueva York, John McDermott, que mejoró a 2:55:10 – aunque la longitud del recorrido se dio como 39km.

Aparte de Boston, la mayoría de los maratones continuaron celebrándose sobre 40km o 25 millas, incluyendo las carreras olímpicas de París y San Luis – aunque la carrera de San Luis, excepcionalmente, resultó ser sobre la distancia. Las carreras se extendieron a Sudáfrica e Inglaterra, país anfitrión de los Juegos Olímpicos de 1908.

La Exposición Franco-Británica se celebraba en el nuevo estadio de la Ciudad Blanca, en el oeste de Londres, donde el maratón olímpico debía terminar frente al palco real desde el que la reina Alexandra observaría. Manteniendo el tema de la realeza, la salida se situaría en el Castillo de Windsor. La longitud se fijó en 26 millas (41,84 km) y parece que se midió a conciencia. Una petición tardía de la Reina, de trasladar la salida al jardín oriental del Castillo de Windsor, desde donde podrían verla los niños reales en su guardería, añadió 385 yardas (352m) más.

Esas 385 yardas resultaron ser demasiado para el primero en cruzar la línea de meta, el italiano Dorando Pietri. Pietri había realizado una carrera relativamente constante, aunque casi todos los corredores empezaron a un ritmo endiablado (el líder pasó las 10 millas en 57 minutos). En los últimos kilómetros, el ritmo de la mayoría de los corredores era al menos dos minutos por kilómetro más lento. Poco antes de entrar en el Estadio, Pietri adelantó al sudafricano Charles Hefferon, que había liderado la carrera desde las 15 millas. Alcanzar al líder resultó demasiado, y en la pista Pietri se tambaleó y cayó cuatro veces antes de ser asistido en la línea de meta por los oficiales de carrera. La carrera fue adjudicada a un estadounidense, Johnny Hayes, que terminó sin asistencia «injusta» 32 segundos más tarde. (Véase el artículo «Going the distance» en Distance Running 2008:3 para un relato más completo de esta carrera definitoria).

La angustia de Pietri fue temporal y se recuperó rápidamente. Menos afortunado fue un competidor portugués en los siguientes Juegos Olímpicos celebrados en Estocolmo. Francisco Lázaro, de 20 años, fue tres veces campeón nacional y tenía un certificado médico que lo declaraba apto para correr el maratón. Pero el día del maratón amaneció caluroso, y la carrera se inició a las 13.45 horas bajo el pleno resplandor del sol. Lázaro llegó al kilómetro 30 antes de desplomarse y ser trasladado al hospital. A causa de un golpe de calor, murió al día siguiente. Este es el único caso de muerte en maratones olímpicos, aunque también se producen muertes en maratones de participación masiva. En varios países, los organizadores de carreras exigen ahora certificados médicos, como el que presentó Lázaro, antes de confirmar a cualquier participante.

La distancia específica del maratón que se determinó de forma tan aleatoria en Londres se adoptó finalmente como la longitud oficial de un maratón, pero no hasta 16 años después. En la actualidad, la distancia es de 42,195 metros en formato métrico. Mientras tanto, se siguieron corriendo maratones de diferentes distancias, la más larga de las cuales fue probablemente el maratón olímpico de 1920 en Amberes, con 42.750 metros.

Otra consecuencia de los Juegos Olímpicos de Londres fue que los británicos, decepcionados por los pobres resultados de sus corredores (que habían liderado la loca carrera de Windsor), celebraron un maratón politécnico anual, llamado así por el club organizador, sobre el mismo recorrido. Esto se convirtió en el escenario de muchas actuaciones que batieron el récord mundial, desde la carrera inaugural en 1909 (Henry Barrett, 2:42:31), pasando por los años dorados de Jim Peters (1951-4, durante los cuales redujo el récord mundial a 2:20:43, 2:18:41 y luego 2:17:40) hasta la década de 1960 (1963 Basil Heatley, 2:14:26; 1964 Buddy Edelen, 2:13:55; 1965 Morio Shigematsu, 2:12:00).

Aparte del maratón olímpico y de Boston, hubo otras pocas carreras significativas establecidas antes de la Segunda Guerra Mundial. El Maratón de Kosice, en Eslovaquia, fundado en 1924, se sigue corriendo hoy en día y ha tomado el relevo de «The Poly» como el Maratón más antiguo de Europa.

Después de 1945 se iniciaron maratones en Japón en Fukuoka (1947), Twente en Holanda (1948) y el Maratón Clásico de Atenas fue resucitado sobre el recorrido original de 1896 (con 2195m adicionales) en 1955.

Los japoneses se aficionaron a la carrera de maratón con entusiasmo, y en la década de 1960 la carrera de Fukuoka era indiscutiblemente la mejor del mundo. Era una carrera de élite, en la que participaban los mejores japoneses y algunos corredores invitados del extranjero, y atraía la atención del público. Puede que otras carreras de la época tuvieran más corredores, aunque ninguna tenía más de unos cientos, pero ninguna tenía la calidad de Fukuoka. Toru Terasawa ya había corrido en 2:16:19 en 1962, pero en la carrera de 1967 el australiano Derek Clayton redujo el récord a 2:09:37.

Clayton supuestamente batió su propio tiempo récord en 1969 en Amberes, registrando 2:08:33.6. Las cifras tenían una precisión espuria. Las dudas sobre la exactitud del recorrido nunca se han resuelto de forma concluyente, ya que se sabe que el método de medición empleado por los organizadores, la media de las lecturas de los cuentakilómetros de los coches, es muy poco fiable.

Al mismo tiempo que los mejores corredores de maratón empezaban a correr a un ritmo de cinco minutos por milla para la distancia, se estaban plantando las semillas de una revolución popular. Un neoyorquino, Fred Lebow, organizó un maratón con poco dinero, que consistía en una vuelta corta para empezar y cuatro vueltas completas a Central Park. Atrayendo a poco más de 100 corredores, no era diferente a muchas otras carreras de la época, luchando por encontrar el espacio en la carretera, un presupuesto modesto y suficientes competidores para que todo valiera la pena.

El número de corredores creció lenta pero constantemente, y Lebow consiguió un acuerdo de patrocinio con Olympic Airlines para la carrera de 1973. La victoria de Frank Shorter en los Juegos Olímpicos de 1972 había elevado el perfil de las carreras de maratón en EE.UU., y en 1975 la participación había aumentado a 500, aunque el maratón de Boston ya había crecido hasta dar cabida a 1800 corredores. El patrocinio caducó y Lebow se vio obligado a recurrir a sus propios recursos.

En 1976 se celebró el Bicentenario de los Estados Unidos y Lebow aprovechó sus contactos con el Ayuntamiento para trasladar el maratón fuera de Central Park y recorrer los cinco distritos de la ciudad. Había nacido el maratón de la gran ciudad (véase «De entonces a ahora» en Distance Running 2008:1 para un relato más completo de este trascendental cambio). El recorrido comenzaba en el extremo de Staten Island del puente Verazzano Narrows y atravesaba todos los distritos étnicos de Brooklyn antes de cruzar a Queens a mitad de camino, y luego por el puente de la calle 59 a los 25 km. Subiendo por la Primera Avenida durante 5 km antes de pasar al Bronx, los corredores volvieron a Manhattan por la Quinta Avenida a través de Harlem, entrando en Central Park sólo para los últimos 5 km. El propio Shorter se alineó en esta carrera, junto a Bill Rodgers, que había ganado el maratón de Boston en 1975 y que ahora registraba la primera de sus cuatro victorias consecutivas en Nueva York.

Alrededor de 1.500 corredores más terminaron detrás de Rodgers en la primera carrera de maratón para las masas. Había comenzado una nueva era, ya que ciudades de todo el mundo aspiraban a emular el logro de Lebow de situar el maratón en el primer plano de la atención pública. La gente no podía dejar de fijarse en el nuevo fenómeno cuando tenía lugar por el centro de las ciudades en las que vivían.

Berlín estableció no sólo un Maratón para toda la ciudad en 1980, sino también una carrera de 25 kilómetros en una fecha diferente. El Maratón de Londres se celebró por primera vez en 1981, después de que Chris Brasher, abrumado por su experiencia en el Maratón de Nueva York de 1979, decidiera organizar algo similar en Londres. La carrera pasó de 7.000 corredores en el primer año a superar las cifras de Nueva York en el segundo, ya que 16.000 corredores terminaron la carrera.

De repente, ninguna ciudad importante del mundo estaba completa sin su propio maratón, y muchas ciudades menores también se sumaron al acto. La inclusión fue la consigna, ya que muchas ciudades intentaron utilizar los maratones para impulsar sus industrias turísticas. En un marcado cambio con respecto a los días anteriores a Nueva York, las mujeres, al igual que los hombres, eran bienvenidas.

El Maratón de Boston de 1967 adquirió notoriedad cuando un oficial intentó expulsar a una mujer en mitad de la carrera (Katherine Switzer, que se había inscrito sólo con su inicial y su apellido). Aunque el intento no tuvo éxito, pocos maratones de la época fueron más complacientes. Algunas mujeres habían corrido la distancia a lo largo de los años, especialmente desde principios de la década de 1960, pero ningún campeonato internacional incorporaba un maratón femenino.

El floreciente movimiento de masas cambió todo eso. Nueva York admitió a las mujeres a partir de la carrera inaugural de 1970 y Boston hizo lo propio en 1972, a medida que las mujeres iban adquiriendo protagonismo. La noruega Grete Waitz, a punto de retirarse de la competición en distancias cortas, corrió en Nueva York en 1978 y estableció un récord femenino realmente respetable de 2:32:30. Lo redujo a 2:27:33 en 1979 y a 2:25:41 en 1980. Véase el artículo «Un proyecto pionero» para un relato más completo del desarrollo del maratón femenino a finales de la década de 1970.

En septiembre de 1982 los Campeonatos Europeos incorporaron por primera vez un maratón femenino, ganado por Rosa Mota en 2:36:04 sobre la ruta clásica de Maratón a Atenas. Mota fue tercera en el maratón olímpico femenino inaugurado en Los Ángeles dos años después, por detrás de los 2:24:52 de Joan Benoit y los 2:26:18 de Waitz. Cuarta en esa carrera fue la compatriota de Waitz, Ingrid Kristiansen, que estableció un récord de 2:21:06 al año siguiente en Londres, que se mantuvo durante 13 años.

El disputado récord masculino de Amberes de Derek Clayton estuvo a punto de sobrevivir tanto tiempo, hasta que Alberto Salazar lo batió al ganar el maratón de Nueva York de 1981. Desgraciadamente, cuando se comprobó el recorrido con métodos precisos relativamente recién aceptados en 1985, se descubrió que era corto en unos 150 metros. El australiano Rob DeCastella había corrido en 2:08:18 en Fukuoka seis semanas después de la actuación de Salazar. El galés Steve Jones rebajó 12 segundos el tiempo de DeCastella en el maratón de Chicago de 1984, aunque el portugués Carlos Lopes, que había ganado la carrera olímpica ese año, rebajó el tiempo a 2:07:12 en Rotterdam seis meses después.

Los récords actuales están en 2:02:57 de Denis Kimetto en el maratón de Berlín de 2014 y en 2:15:25 de Paula Radcliffe en el maratón de Londres de 2003. El tiempo de Radcliffe es quizás más significativo, ya que refleja la creciente competitividad del maratón femenino. Waitz, Kristiansen y Mota fueron pioneras solitarias: Rosa Mota ganó el Campeonato del Mundo de 1987 (en el que Kristiansen ganó los 10.000 metros) por un margen de 2 kilómetros. Radcliffe también está sola, pero Naoko Takahashi y Catherine Ndereba rompieron los 2:20 antes que ella, 50 años después de que lo hiciera Jim Peters.

Hay otras mujeres que se han acercado o superado esta marca desde entonces, y muchas de ellas son kenianas. Otra tendencia significativa en la década de 1990 fue el dominio keniano, y en menor medida etíope, de las carreras de distancia masculinas y femeninas. Parte de la explicación es la globalización de un deporte, liberado de su pasado de aficionado, que ofrece ricas recompensas a los que destacan.

Pero hay recompensas de otro tipo para todos los participantes en el maratón. A veces es difícil definir cuáles son, pero no por ello son menos reales.

Reproducido de The Expert’s Guide to Marathon Training (Hugh Jones, 2003: ISBN 1-84222-940-0; PVP £12.99) con la amable autorización de Carlton Books.

  • Ver también: Simbolismo y encendido de la llama del maratón en la página web de las carreras de carretera alemanas.

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