Bombs and the Bikini Atoll

L’atollo di Bikini – una serie di formazioni calcaree nell’Oceano Pacifico che fanno parte delle Isole Marshall – è, o meglio era, un paradiso tropicale. Tra il 1946 e il 1958, l’esercito degli Stati Uniti ha fatto esplodere diverse bombe nucleari nella zona, spazzando via piante e animali selvatici e lasciando dietro di sé una terra desolata e tossica. Quella storia tumultuosa è ora conservata in foto, diari, documenti e studi ossessionanti, riuniti dall’Università di Washington nella Lauren L. Donaldson Collection of Northern Pacific Ocean Radiological Surveys. Queste foto e documenti sono ora consultabili gratuitamente su JSTOR.

La storia coloniale dell’atollo di Bikini e delle Isole Marshall è un po’ più breve di quella di molte altre nazioni tropicali. I primi missionari cristiani arrivarono sulle isole nel 1857, i commercianti tedeschi nel 1860 e i giapponesi nel 1914. Eppure, fino agli anni 40, i Bikini sono rimasti relativamente isolati. Questo cambiò nel 1945, quando gli Stati Uniti presero il controllo e designarono le isole Marshall per i test nucleari. Gli abitanti dell’atollo furono costretti a trasferirsi.

Il 7 marzo 1946, i 167 Bikini che vivevano sull’atollo posero dei fiori sulle tombe dei loro antenati, diedero loro l’addio e lasciarono la loro patria per sempre. Inizialmente furono trasferiti nell’atollo di Rongerik, che credevano fosse abitato da spiriti maligni; dopo molte difficoltà furono trasferiti di nuovo nell’atollo di Kwajalein e più tardi nell’isola di Kili. Il 1° luglio 1946, più di 42.000 militari e civili statunitensi su 242 navi da guerra, 156 aerei e con 25.000 dispositivi di registrazione delle radiazioni assistettero al primo test nucleare dell’atollo di Bikini. All’epoca fu grandiosamente descritto come una “terrificante colonna d’acqua sormontata da un fiore che si dispiega di nebbia e detriti radioattivi”. Circa 5.400 ratti sperimentali, capre e maiali furono portati con sé per studiare come parte del programma di test.

Ralph F. Palumbo raccoglie campioni di alghe dal fondo della laguna di Bikini, estate 1964 via JSTOR

Quattro giorni dopo il test iniziale, Micheline Bernardini, una ballerina del Casinò di Parigi sfoggiò il bikini nella piscina pubblica della città: un perizoma con stampa di giornale. Il nome entrò rapidamente nel lessico della moda, nonostante i danni causati alla sua omonima catena di isole.

Alle prime esplosioni del 1946 ne seguirono altre. Le bombe esplosive hanno scavato enormi crateri nella barriera corallina – crateri di oltre un miglio di diametro. Alla fine, nel marzo del 1954, l’esercito americano lanciò la prima bomba all’idrogeno da un aereo, che decimò tre delle isole Bikini, creando un cratere che misurava due chilometri di larghezza e 80 metri di profondità. Costruite nel corso di milioni di anni da organismi corallini viventi che crescevano intorno al nucleo di basalto, le isole comprendevano un complesso ecosistema che ha richiesto un tempo molto lungo per formarsi. Non appena le isole emersero e divennero abitabili – circa 3.500 anni fa – gli esseri umani iniziarono a colonizzarle. Le esplosioni hanno impiegato minuti per distruggerle.

Il granchio del cocco monitorato dal contatore geiger, Bikini Island, 18 agosto 1964 via JSTOR

Mentre la devastazione fisica era facile da vedere, il danno radioattivo di lunga durata avrebbe richiesto decenni per essere osservato. Anni dopo le esplosioni, gli scienziati hanno continuato a studiare gli effetti delle radiazioni sulla flora e la fauna dell’atollo. Hanno setacciato le spiagge dell’atollo alla ricerca di ratti, granchi e uccelli. Notarono che le vongole giganti Tridacna erano sparite dalla zona che abitavano prima. Hanno documentato una varietà di scoperte nel corso del tempo: una possibile pianta di arrowroot mutata e fiori di morning glory che crescono in modo anomalo, che hanno confrontato con quelli che crescono normalmente. Il team ha anche effettuato indagini e documentato i livelli di radioattività intorno alle isole e nella fauna marina, con una serie di fotografie nella collezione dell’Università di Washington che ritraggono scienziati che prendono letture di radiazioni da granchi di cocco, e tenendo dispositivi Geiger alle creature pescate dal mare. Le immagini di questa collezione sono assurde – in uno scatto sembra che uno scienziato stia intervistando un granchio – e tragiche.

Donne e bambini nativi con la chitarra, atollo di Likiep, 20 agosto 1949 via JSTOR

Seguirono procedure di bonifica e pulizia, e nel 1968 il presidente Lyndon Johnson promise a 540 Bikiniani che vivevano su Kili e altre isole che sarebbero potuti tornare alla loro casa ancestrale. Ma 10 anni dopo, 139 Bikini rimpatriati hanno dovuto essere evacuati dall’atollo quando i test hanno mostrato che avevano alti livelli di radiazioni nei loro corpi. Nel 2016, un gruppo di ricercatori della Columbia University ha ritenuto che i livelli di radiazioni dell’atollo di Bikini fossero ancora troppo alti, al di sopra degli standard di sicurezza, per il ritorno dei residenti.

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Mentre il resto delle isole Marshall coinvolte nei test nucleari sono state finalmente considerate abitabili, l’atollo di Bikini da solo non lo è stato. E questa è forse la più grande ironia nella storia coloniale delle isole. La parola Bikini si traduce dal suo originale marshallese “Pikinni” come “le terre di molte noci di cocco” dove Pik significa “superficie” e Ni sta per “cocco”. L’immagine delle infinite palme che si ergono sullo sfondo del sole tropicale che tramonta nelle acque azzurre è un’immagine perfetta della natura incontaminata e della massima pace – proprio l’antitesi di ciò che l’atollo di Bikini è diventato.

Sfoglia le foto, i diari, i documenti e gli studi della Lauren L. Donaldson Collection of Northern Pacific Ocean Radiological Surveys gratuitamente su JSTOR.

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