Caverna Denisova

Caverna Denisova, conosciuta anche come Aju-Tasch, sito di scavi paleoantropologici nella valle del fiume Anui a circa 100 km (60 miglia) a sud di Biysk nei Monti Altai della Russia. La grotta contiene più di 20 strati di manufatti scavati che indicano l’occupazione da parte di ominini a partire da 280.000 anni prima del presente fino al recente Medioevo. Le prove di 13 occupazioni separate che si sono verificate tra 125.000 e 30.000 anni fa sono supportate dalla presenza di manufatti delle industrie di Acheulean, Mousterian e Levalloisian che lavorano la pietra. I ricercatori sostengono che la grotta è stata abitata dai primi esseri umani moderni (Homo sapiens) e forse dai Neanderthal (H. neanderthalensis) in tempi diversi. Inoltre, hanno scoperto prove di occupazione da parte di un gruppo precedentemente sconosciuto di ominini, soprannominati i Denisovani, che non erano né umani moderni né Neanderthal. La grotta è conosciuta localmente come Aju-Tasch, che significa “roccia dell’orso” in Altay.

Grotta Denisova
Grotta Denisova

Un team di archeologi russi che scava nella galleria orientale della Grotta Denisova, vicino a Biysk, Russia, 2011.

© Bence Viola

Nel 2010 un gruppo di scienziati europei e americani ha riportato il sequenziamento del genoma completo del DNA mitocondriale (mtDNA) ottenuto da un campione trovato nella Grotta Denisova nel 2008. (Il DNA mitocondriale è preso dai mitocondri piuttosto che dai nuclei delle cellule estratte; è frequentemente usato per datare gli esemplari biologici e calcolare la loro vicinanza genetica ad altri esemplari). L’esemplare, un osso del dito di quello che si credeva essere un bambino piccolo, è stato datato tra 30.000 e 48.000 anni fa. Nonostante l’esemplare sia stato trovato in associazione con manufatti dell’industria Musteriana (cioè la cultura degli utensili tradizionalmente associata ai Neanderthal), il suo mtDNA ha mostrato quasi il doppio delle differenze dal mtDNA umano moderno rispetto al mtDNA dei Neanderthal. Questi risultati hanno indicato che il lignaggio Denisovan si è ramificato da qualche antenato comune molto prima del lignaggio che comprende i Neanderthal e gli esseri umani moderni. Il più recente mtDNA comune che potrebbe essere stato condiviso da queste due stirpi sarebbe avvenuto circa un milione di anni fa. Di conseguenza, i ricercatori hanno suggerito che Neanderthal, H. sapiens e un terzo gruppo di ominini geneticamente distinti (i Denisovani) abbiano abitato la regione dell’Altai nello stesso periodo, circa 40.000 anni fa.

Onocefalo di Neanderthal
Onocefalo di Neanderthal

Questo osso di 50,000 anni di età di un Neanderthal (Homo neanderthalensis), che è stato scoperto nella grotta Denisova in Siberia nel 2010, ha rivelato una sequenza genomica di qualità comparabile a quelle sequenziate da persone viventi.

© Bence Viola

In un altro studio pubblicato lo stesso anno, il materiale genetico estratto dai nuclei delle cellule prelevate dallo stesso osso del dito è stato utilizzato per sequenziare il genoma nucleare del Denisovan. L’analisi genetica, che comprendeva anche l’esame del mtDNA, ha determinato che l’osso del dito così come un dente scavato nella grotta nel 2000 appartenevano a due individui diversi, ma geneticamente simili, e che questi individui avevano differenze genetiche significative dai Neanderthal e dagli esseri umani moderni. (Inoltre, il dente possedeva caratteristiche strutturali che non si verificavano in quelle specie). Un confronto del genoma nucleare di Denisovan con quelli dei Neanderthal e degli esseri umani moderni ha suggerito che forse il 4-6% del materiale nel genoma di Denisovan si è verificato anche nei genomi degli esseri umani moderni della Melanesia. Tali risultati implicavano che i Denisovani sono apparsi in gran parte dell’Eurasia e che si sono incrociati con i primi esseri umani moderni.

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