Il più longevo destinatario di un cuore artificiale in tutto il mondo

Houghton ha ricevuto il cuore artificiale Jarvik 2000 nel giugno 2000, tre anni dopo aver subito un grave attacco cardiaco causato da un’influenza virale. La pompa è stata impiantata dal Dr. Stephen Westaby al John Radcliffe Hospital di Oxford — la prima volta che la pompa sviluppata dal Dr. Robert Jarvik è stata testata in un essere umano.

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Westaby ha detto che altri sei pazienti in cui la pompa era stata impiantata non erano sopravvissuti quasi quanto Houghton.

La pompa Jarvik è progettata per sostenere la circolazione sanguigna del corpo fino a quando un cuore donatore diventa disponibile per un trapianto, ma l’età e le condizioni mediche di Houghton lo hanno escluso come destinatario del trapianto.

Al momento dell’intervento, il suo cuore si era deteriorato solo al 10% della normale funzione, era a malapena in grado di camminare, e i medici gli avevano dato solo poche settimane di vita.

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Due settimane dopo l’intervento, è andato a fare una passeggiata di due miglia.

È stato molto attivo nel lavoro di beneficenza durante i sette anni di vita in più che ha ricevuto, partecipando a una passeggiata di beneficenza di 90 miglia, facendo escursioni sulle Alpi, viaggiando in tutto il mondo per sostenere la ricerca sul cuore, scrivendo due libri e raccogliendo milioni di dollari per altre vittime di infarto.

Ma negli ultimi mesi, il deterioramento delle sue condizioni lo aveva costretto in una casa di cura e infine in ospedale, dove è morto.

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Prima del suo attacco di cuore, Houghton era un uomo sano e dal petto largo — un ex giocatore di rugby amatoriale. Formatosi come psicologo, ha lavorato al Middlesex Hospital, consigliando i pazienti che erano in punto di morte. I medici hanno pensato che l’esperienza ha contribuito a renderlo un buon candidato per la procedura sperimentale.

Il dispositivo Jarvik è una piccola pompa a turbina, circa la dimensione del pollice di un uomo, che viene impiantato accanto al ventricolo sinistro del cuore per aiutare la circolazione del sangue. Un filo sottile corre su per il petto e fuori dalla testa dietro l’orecchio in modo che la batteria del dispositivo possa essere collegata. Anche se Houghton ha sofferto diverse infezioni nella presa della batteria, la testa è considerata un posto più sicuro e più igienico per essa.

Il pacco batteria è stato portato in una custodia per macchina fotografica, appesa sulla sua spalla.

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Il dispositivo è costato circa 120.000 dollari e l’intervento chirurgico per impiantarlo altri 400.000-600.000 dollari.

L’intervento ha avuto un beneficio inaspettato: alleggerendo il carico di lavoro sul cuore di Houghton, ha permesso al cuore di recuperare parzialmente. Nell’ultimo anno, il suo cuore era tornato a circa il 30% della funzione normale, permettendogli di essere fuori dal dispositivo per brevi periodi, come quando si cambiano le batterie.

Questo è diventato importante quando un ladro ha preso la custodia della fotocamera mentre Houghton stava facendo shopping a Londra. Quando la batteria è stata scollegata, un forte allarme è scattato, spaventando il ladro e facendogli cadere la custodia. Houghton ha avuto la presenza di spirito di ricollegare il dispositivo.

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Prima dell’intervento, i medici avevano detto a Houghton che aveva solo dal 30% al 50% di possibilità di sopravvivenza, così ha messo in ordine tutti i suoi affari, ha fatto eseguire l’estrema unzione dal suo prete e ha detto addio ai suoi amici.

“La mia unica paura era che avrebbe funzionato ma che sarei rimasto un ‘vegetale'”, ha detto più tardi al Birmingham Post. “

Nei suoi ultimi anni, Houghton ha detto che il cuore artificiale lo ha fatto sentire freddo o addirittura senza cuore, come l’Uomo di Latta nel “Mago di Oz”. “Sono diventato meno emotivo, abbastanza, sostanzialmente meno emotivo”, ha detto in un’intervista con ABC News.

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Ma il cardiologo di Houghton, il dottor Adrian Banning, ha detto che il cambiamento nelle emozioni aveva probabilmente più a che fare con la prospettiva di affrontare la morte. “Penso che abbia probabilmente a che fare con l’impatto emotivo di fare un tale… passo verso l’ignoto”, ha detto alla ABC.

Houghton è sopravvissuto a sua moglie, Diane. Non hanno avuto figli biologici, ma sono stati genitori affidatari di 11 bambini nel corso degli anni.

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