Il premio Nobel Il logo del premio Nobel

Linus Pauling (28 febbraio 1901- )*, l’unica persona ad aver vinto due premi Nobel indivisi,1 è nato a Portland, Oregon, figlio di un farmacista, Henry H.W. Pauling, e di Lucy (Darling) Pauling. Frequentò la Washington High School di Portland, ma a causa di un tecnicismo non ricevette il diploma fino al 1962, molto tempo dopo aver ricevuto la laurea dall’Oregon State College nel 1922, il dottorato dal California Institute of Technology nel 1925, e lauree onorarie da università di sette paesi.

Con l’aiuto di una borsa di studio del National Research Council nel 1925-1926 e una borsa di studio della Guggenheim Foundation nel 1926-1927, studiò con tre fisici: Arnold Sommerfeld a Monaco, Erwin Schrodinger a Zurigo e Niels Bohr a Copenhagen. Dal 1927 al 1964, è stato membro dello staff di professori del California Institute of Technology, guadagnandosi la reputazione di insegnante dotato – articolato, entusiasta, con un talento per la semplificazione e una volontà di impegnarsi nella controversia. Per ventidue di questi trentasette anni, è stato presidente della Divisione di Chimica e Ingegneria Chimica, nonché direttore dei Laboratori di Chimica Gates e Crellin.

Dal 1963 al 1967, Pauling è stato assegnato al Centro per lo Studio delle Istituzioni Democratiche a Santa Barbara, California, come professore di ricerca; dal 1967 al 1969, è stato professore di chimica presso l’Università della California a San Diego; dal 1969 è nello staff della Stanford University.

Dai suoi giorni di laurea fino alla metà degli anni trenta, Pauling si è interessato principalmente alla chimica fisica, specialmente alle configurazioni spaziali molecolari e alla loro rilevanza per il comportamento molecolare. Nel 1939 pubblicò i risultati di oltre dieci anni di ricerca in The Nature of the Chemical Bond and the Structure of Molecules and Crystals. Quando vinse il Premio Nobel per la Chimica nel 1954, fu citato “per le sue ricerche sulla natura del legame chimico e la sua applicazione alla spiegazione della struttura di sostanze complesse.”

L’interesse di Pauling per il “comportamento” delle molecole lo portò dalla chimica fisica alla chimica biologica, dall’assorbimento dell’architettura delle molecole al loro funzionamento, specialmente nel corpo umano. Cominciò con le proteine e i loro principali costituenti, gli aminoacidi, che sono chiamati i “mattoni della vita”. Ha studiato l’anormale nella struttura così come il normale, anche creando anormalità per osservare gli effetti. Dalla sua creazione di anticorpi sintetici formati alterando le molecole di globulina nel sangue, è nato lo sviluppo di un sostituto del plasma sanguigno.

Nel 1950 ha costruito il primo modello soddisfacente di una molecola proteica, una scoperta che ha implicazioni per la comprensione della cellula vivente. Ha studiato e pubblicato articoli sugli effetti di certe anomalie delle cellule del sangue, la relazione tra anomalia molecolare ed ereditarietà, la possibile base chimica del ritardo mentale, il funzionamento degli anestetici. Guardando al futuro, disse nell’ultima edizione di The Nature of the Chemical Bond, “Possiamo chiedere quale sarà il prossimo passo nella ricerca della comprensione della natura della vita. Penso che sarà il chiarimento della natura dei fenomeni elettromagnetici coinvolti nell’attività mentale in relazione alla struttura molecolare del tessuto cerebrale. Credo che il pensiero, sia conscio che inconscio, e la memoria a breve termine coinvolgano fenomeni elettromagnetici nel cervello, interagendo con i modelli molecolari (materiali) della memoria a lungo termine, ottenuti dall’eredità o dall’esperienza.”

L’ultimo studio chimico-medico-nutrizionale di Pauling è stato pubblicato in un libro del 1970 intitolato Vitamina C e il raffreddore comune, in cui sostiene che il raffreddore comune può essere controllato quasi interamente negli Stati Uniti e in alcuni altri paesi entro pochi anni, attraverso il miglioramento della nutrizione della gente con un’adeguata assunzione di acido ascorbico.2

Durante la seconda guerra mondiale, Pauling partecipò a imprese scientifiche ritenute vitali per la protezione del paese. All’inizio della guerra fu consulente della divisione esplosivi della Commissione Nazionale di Ricerca per la Difesa e dal 1945 al 1946 membro del Consiglio di Ricerca per la Sicurezza Nazionale. Per i suoi contributi, che includevano il lavoro sui propellenti dei razzi, su un indicatore di carenza di ossigeno per lo spazio pressurizzato, come quello nei sottomarini e negli aerei, e su un sostituto del siero umano nel trattamento medico, fu premiato con la Medaglia Presidenziale al Merito nel 1948.

L’uso della bomba atomica verso la fine della guerra girò Pauling in una nuova direzione. Avendo lavorato a lungo sulla struttura delle molecole, sia normali che anormali, sul loro comportamento nel corpo umano e sulla loro trasmissione attraverso l’ereditarietà, si interessò immediatamente e intensamente agli effetti potenzialmente maligni del fallout nucleare sulle strutture molecolari umane, così come alle forze dell’esplosione e del fuoco rilasciate da una bomba che esplode. Dalla fine degli anni Quaranta in poi, Pauling, come membro del Comitato di Emergenza degli Scienziati Atomici di Einstein, attivo dal 1946 al 1950, come sostenitore di molte organizzazioni pacifiste, e come individuo, ha condotto una campagna costante contro la guerra e la sua natura ormai nucleare. Ha calcolato stime sulla probabile frequenza di deformità congenite nelle generazioni future derivanti dal carbonio 14 e dai prodotti radioattivi di fissione rilasciati dai test nucleari, e le ha pubblicizzate; ha protestato contro la produzione della bomba all’idrogeno; ha sostenuto la prevenzione della diffusione delle armi nucleari; ha promosso il divieto dei test delle armi nucleari come primo passo verso il disarmo multilaterale.3

Nei primi anni cinquanta e di nuovo nei primi anni sessanta, si è imbattuto in accuse di essere filosovietico o comunista, accuse che ha negato categoricamente. Per alcuni anni prima del 1954, il Dipartimento di Stato gli impose delle restrizioni per ottenere il passaporto.

Nel 1958, il 15 gennaio, presentò all’ONU la celebre petizione firmata da 9.235 scienziati di molti paesi del mondo per protestare contro ulteriori test nucleari. Nello stesso anno ha pubblicato No More War! un libro che presenta le ragioni per abbandonare non solo l’uso e i test delle armi nucleari, ma anche la guerra stessa, e che propone la creazione di un’Organizzazione Mondiale per la Ricerca sulla Pace all’interno della struttura dell’ONU per “attaccare il problema di preservare la pace”.

Quando l’Unione Sovietica annunciò la ripresa dei test nucleari nell’agosto 1961, dopo che le potenze nucleari avevano volontariamente sospeso i test per tre anni, Pauling raddoppiò i suoi sforzi per convincere i leader russi, americani e britannici della necessità di un trattato di divieto dei test. Parlava come un uomo di scienza. La sua posizione intellettuale è riassunta in una comunicazione pubblicata su Harper’s Magazine4 nel 1963: “Ho detto che i miei principi etici mi hanno portato a raggiungere la conclusione che il male della guerra dovrebbe essere abolito; ma la mia conclusione che la guerra deve essere abolita se la razza umana vuole sopravvivere si basa non su principi etici ma sulla mia analisi approfondita e attenta, in relazione agli affari internazionali, dei fatti sui cambiamenti che hanno avuto luogo nel mondo durante gli ultimi anni, specialmente per quanto riguarda la natura della guerra.”

Il Trattato per la messa al bando dei test nucleari, che vieta tutti i test nucleari tranne quelli sotterranei, fu firmato nel luglio 1963 ed entrò in vigore il 10 ottobre 1963, lo stesso giorno in cui il Comitato norvegese del Nobel annunciò che il premio per la pace riservato all’anno 1962 sarebbe stato assegnato a Linus Pauling.

Bibliografia selezionata

The Atomic Age: Scientists in National and World Affairs, curato e con introduzioni di Morton Grodzins e Eugene Rabinowitch. New York, Basic Books, 1963. Questa raccolta di articoli dal Bulletin of the Atomic Scientists, 1945-1962, include due di Harry Kalven, Jr. sulle audizioni di Pauling al Congresso (pp. 466-493), oltre ad alcuni articoli di vari scienziati a cui si fa riferimento nella presentazione e nella conferenza.

Biological and Environment Effects of Nuclear War. Audizioni davanti alla Sottocommissione Speciale sulle Radiazioni del Comitato Congiunto del Congresso sull’Energia Atomica, 22-26 giugno 1959. Washington, D.C., U.S. Government Printing Office, 1959.

Current Biography Yearbook. New York, H.W. Wilson, 1964.

Gilpin, Robert, American Scientists and Nuclear Weapons Policy. Princeton, N.J., Princeton University Press, 1962.

Jacobson, Harold Karan, and Eric Stein, Diplomats, Scientists, and Politicians: The United States and the Nuclear Test Ban Negotiations. Ann Arbor, University of Michigan Press, 1966.

Jungk, Robert, Brighter than a Thousand Suns: A Personal History of the Atomic Scientists , tradotto da James Cleugh. New York, Harcourt, Brace & World, 1958.

The Nature of Radioactive Fallout and Its Effects on Man. 2 voll. Audizioni davanti alla Sottocommissione Speciale sulle Radiazioni del Comitato Congiunto del Congresso sull’Energia Atomica, 27 maggio-7 giugno 1957. Washington, D.C., U.S. Government Printing Office, I957

Pauling, Linus, The Architecture of Molecules. Con Roger Hayward. San Francisco, Freeman, 1964.

* Linus Pauling è morto nel 1994.

1. Il premio Nobel per la chimica per il 1954 e il premio per la pace per il 1962. Marie S. Curie vinse il premio per la chimica nel 1911 e condivise il premio per la fisica nel 1903.

2. Il libro vinse il PBK Book Award I971 per la letteratura scientifica.

3. I resoconti dettagliati delle attività di Pauling in relazione allo sforzo per assicurare un accordo internazionale per bandire i test nucleari sono dati nel discorso di presentazione e nella conferenza del Nobel.

4. Harper’s Magazine, 226 (maggio 1963) 6.

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