La ricerca mostra che il tuo cane può sentire quando sei felice o triste

La capacità dei cani di comunicare con gli umani è diversa da qualsiasi altra specie nel regno animale. Possono percepire le nostre emozioni, leggere le nostre espressioni facciali e persino seguire i nostri gesti di puntamento. Sembrano possedere un’abilità speciale per sapere esattamente come ci sentiamo. Ma non si sa molto sul ruolo che l’udito gioca in questa capacità. Una recente ricerca del Dipartimento di Medicina Veterinaria dell’Università di Bari Aldo Moro ha esaminato come i cani elaborano le emozioni umane basandosi solo sulle nostre vocalizzazioni.

Studi precedenti hanno dimostrato che i cani possono combinare l’udito e la vista per abbinare volti umani felici e arrabbiati con vocalizzazioni felici e arrabbiate. Usando solo l’udito, i ricercatori hanno scoperto che i cani possono distinguere il suono positivo della risata da quello negativo del pianto, e che i suoni negativi turbano ed eccitano i cani più di quelli positivi. Ci sono sei emozioni di base che gli esseri umani possono riconoscere dalle vocalizzazioni, indipendentemente dalla cultura: paura, tristezza, rabbia, disgusto, sorpresa e felicità. Lo studio attuale mirava a indagare se i cani possono riconoscere tutte e sei le emozioni dalle sole vocalizzazioni non verbali.

Trenta cani sono stati testati in una configurazione semplice. Ai cani è stato dato del cibo in una ciotola al centro di una stanza di prova, e due altoparlanti erano equamente distanziati su entrambi i lati della ciotola. Questo ha messo il cane ad una distanza uguale da ogni altoparlante. Mentre i cani mangiavano, gli altoparlanti suonavano suoni umani non verbali. Per esempio, i suoni di paura erano grida e i suoni felici erano risate. La reazione dei cani ad ogni suono è stata videoregistrata.

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Gli scienziati erano interessati a sapere se i cani giravano la testa verso l’altoparlante destro o verso quello sinistro, sebbene entrambi gli altoparlanti suonassero gli stessi suoni. Ci sono due ragioni per cui questo è importante. Il primo è perché i cani, come gli umani, usano la parte sinistra del loro cervello per controllare la parte destra del loro corpo, e viceversa. La seconda è che la ricerca precedente ha dimostrato che i cani tendono ad elaborare i suoni emotivamente positivi con la parte sinistra del loro cervello e i suoni emotivamente negativi con la destra. Se il cane si è girato a sinistra dopo aver sentito il suono, ciò indicherebbe che stava elaborando quel suono con la parte destra del suo cervello, e quindi, lo ha interpretato come negativo.

I risultati hanno mostrato che i cani si sono girati a sinistra per le vocalizzazioni di paura e tristezza. La tendenza era la stessa per la rabbia, ma i risultati non erano statisticamente significativi. Questo indica che i cani stavano elaborando questi particolari suoni sul lato destro del loro cervello, e quindi li hanno interpretati come negativi. Per i suoni felici, i cani si sono girati verso destra, mostrando che li hanno interpretati come positivi.

Il disgusto e la sorpresa non hanno mostrato alcuna tendenza significativa, forse perché queste emozioni sono più dipendenti dal contesto. Per esempio, la cacca può essere disgustosa per gli umani, ma è eccitante per i cani. Quindi, i cani potrebbero non aver saputo interpretare il disgusto e la sorpresa senza ulteriori informazioni.

In generale, sembra che i cani possano determinare le emozioni umane usando solo le loro orecchie, almeno per la felicità, la paura e la tristezza – usando il lato destro del loro cervello per elaborare le emozioni negative e il lato sinistro per quelle positive. Ulteriori dati raccolti sulla frequenza cardiaca e il comportamento, come scodinzolare e sbadigliare, hanno supportato questi risultati. Ciò significa che futuri studi sulla rotazione della testa, abbinati a dati comportamentali e fisiologici come la frequenza cardiaca, potrebbero consentire una nuova comprensione delle emozioni degli animali. Non possiamo chiedere ai cani come si sentono in una data situazione, ma utilizzando questi metodi, potremmo essere in grado di determinare se quei sentimenti sono positivi o negativi.

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