La tormenta del 1888: Il più grande disastro di neve d’America

Sopra: Un tunnel di neve a Farmington, Connecticut, con sei piedi di altezza. (New York Historical Society.)

New York’s Central Park ha visto solo 4,8 pollici di neve durante l’inverno 2019-20 al 12 marzo. Senza neve nelle previsioni, è possibile che questo inverno finisca con il quarto più basso totale di neve a Central Park nei suoi 152 anni di registrazione. È difficile credere che questa settimana ricorre il 132° anniversario della peggiore tormenta di neve di New York e dell’America.

Poche tempeste sono così iconiche come il “Blizzard of ’88”. È stata la tempesta invernale più mortale, più nevosa e più insolita negli annali americani. Nessuna tempesta di simile portata si è più verificata negli Stati Uniti contigui. Più di 400 perirono, di cui 200 solo a New York City, molti letteralmente sepolti dai cumuli nel centro di Manhattan. Il 13 marzo 1888, la temperatura a New York scese a 6 °F durante la tempesta – ancora la temperatura più fredda mai misurata lì così tardi nella stagione.

Ecco un riassunto di questo famoso evento, adattato da un post del blog che ho scritto nel 2012.

L’inverno del 1888: The Children’s Blizzard

Gennaio 1888 ha visto l’ondata di freddo più intensa che sia mai stata registrata colpire l’Intermountain West e le porzioni nord-occidentali del paese. Questa si diffuse verso est durante la terza settimana del mese, portando ulteriori record di freddo di tutti i tempi nell’Upper Midwest. Alcune delle minime di tutti i tempi del gennaio 1888 che ancora oggi sono in piedi sono le seguenti:

20° a Eureka, California il 14 gennaio

-24° a Lakeview, Oregon il 15 gennaio

-6° a Roseburg, Oregon il 16 gennaio

-28° a Boise, Idaho il 16 gennaio

-42° a Missoula, Montana il 16 gennaio. 16

-36° a Ely, Nevada il 16 gennaio

-30° a Spokane, Washington il 16 gennaio

-41° a St. Paul (Minneapolis), Minnesota il 21 gennaio

-36° a Green Bay, Wisconsin il 21 gennaio

La temperatura più fredda del mese è stata -56,8° a Poplar River, Montana, il 15 gennaio. Naturalmente, c’erano pochissime stazioni meteorologiche nell’estremo ovest e nelle zone delle Montagne Rocciose nel 1888, quindi molte altre località avrebbero probabilmente avuto temperature basse da record se avessero avuto siti di osservazione a quel punto iniziale.

L’ondata di freddo fu preceduta da una fenomenale bufera di neve nelle alte pianure e nel Midwest il 12-13 gennaio. Conosciuta come la tormenta dei bambini (immortalata da David Laskin nel suo superbo libro omonimo), la tempesta portò alla morte di circa 200-250 coloni per esposizione, per lo più bambini intrappolati nella tempesta mentre tornavano a casa dalle scuole isolate della prateria in Sud Dakota e Minnesota. Ironicamente, questa fu probabilmente la seconda tempesta di neve più mortale nella storia degli Stati Uniti, a parte la tempesta della costa orientale che arrivò solo poche settimane dopo.

La grande bufera di neve del 12-14 marzo 1888

Come hanno notato Paul Kocin e Louis Uccellini nel loro classico compendio sulle tempeste di neve del nord-est, la bufera dell’88 fu unica per diverse ragioni. In primo luogo, la maggior parte delle tempeste invernali gravi che colpiscono il nord-est sono precedute da un focolaio di aria fredda attraverso gli Stati Uniti orientali, di solito centrato sul New England settentrionale o sul Canada meridionale. Nessuna massa d’aria di questo tipo era presente prima dello sviluppo della tempesta. In secondo luogo, il centro della tempesta è diventato stazionario e ha effettivamente fatto un giro in senso antiorario al largo della costa del New England meridionale, mantenendo il suo picco di intensità (con una pressione centrale di circa 980 mb). Invece di muoversi lungo il solito percorso da sud-ovest a nord-est che le gravi tempeste invernali tendono a seguire, il centro di bassa pressione si è gradualmente riempito e dissipato, finendo per allontanarsi lentamente verso il mare.

Di seguito una sequenza di mappe sinottiche della tempesta.

A New York City la pioggia si è trasformata in neve all’1 del mattino di lunedì 12 marzo, quando la temperatura è scesa sotto zero. Le condizioni di bufera si sono sviluppate rapidamente quando il vento è salito a 50 mph sostenuti.

Per le 8 di lunedì, la città era completamente immobilizzata dalla neve accecante e alla deriva e dai venti ululanti. Tutte le comunicazioni telegrafiche erano interrotte. Non c’era la metropolitana in quel momento, e la linea ferroviaria sopraelevata si è fermata, con un treno che è deragliato uccidendo diversi passeggeri ed equipaggio.

Camminare per le strade divenne non solo impossibile ma anche mortale. Delle 200 persone che perirono a New York City, la maggior parte fu trovata sepolta nei cumuli di neve lungo i marciapiedi della città. Una di queste vittime fu il senatore Roscoe Conkling, un perno del partito repubblicano di New York e aspirante alla presidenza degli Stati Uniti. Morì come risultato di una “sovraesposizione” per aver cercato di camminare dal suo ufficio di Wall Street al New York Club su Madison Square.

I profughi riempirono tutti gli alberghi. Il venerabile Astor Hotel allestì 100 brandine nella sua hall quando al tramonto divenne evidente che avventurarsi all’esterno era ancora impossibile. La temperatura era scesa a 8° al tramonto, il vento continuava ad ululare e cumuli di neve fino a 6 metri riempivano le strade della città.

La tempesta fu ancora più grave nelle zone a nord e ad est di New York City. Cinquanta treni sono rimasti bloccati tra Albany e la città, così come a Long Island, nel New Jersey e nel Connecticut. Molti sono deragliati dopo aver tentato di arare attraverso le derive misurate fino a 38′ nel Connecticut (questa deriva è stata misurata in una linea ferroviaria tagliata vicino a Cheshire). Derive fino a 40 piedi sono state riportate a Bangall, una piccola città nella contea di Dutchess, New York. Molte delle 200 vittime attribuite alla bufera di neve fuori da New York City consistevano in passeggeri e personale ferroviario che cercavano di raggiungere a piedi le città vicine dopo che i loro treni si erano fermati o erano deragliati.

Diverse navi sono naufragate in mare, perse da venti di 90 miglia orarie, mari enormi e accumuli di ghiaccio sul ponte che le hanno fatte rovesciare per il peso superiore.

Quanta neve è caduta?

L’accumulo massimo di punti della tempesta è stato di 58″ a Saratoga Springs, a nord di Albany, New York. Albany stessa ha registrato 47″ e la vicina Troy ha misurato 55″.

L’accumulo ufficiale di New York City a Central Park è stato di 21″, ma in alcune zone di Brooklyn e Queens sono stati registrati fino a 36″. Nel Connecticut, New Haven riportò 42″ e Hartford almeno 36″ (questa cifra è stimata; il sito meteorologico ufficiale di Hartford si trovava su una collina dove furono registrati solo 19″ poiché i venti forti spazzarono via la maggior parte della neve).

Massimi di nevicate statali dalla bufera del 1888

New York: 58″ a Saratoga Springs

Connecticut: 50″ a Middleton

Vermont: 48″ a Bennington

New Hampshire: 42″ a Dublin

Massachusetts: 40″ a North Adams

Pennsylvania: 31″ a Blooming Grove

New Jersey: 25″ a Rahway

Rhode Island: 20″ a Kingston

Maine: 20″ a Boothby

Mappa degli accumuli di neve dalla tempesta. (Da Northeast Snowstorms, di Paul Kocin e Louis Uccellini)

Quando la tempesta si è fermata al largo della costa meridionale del New England, l’aria calda dell’Atlantico è stata spinta verso l’interno sul New England settentrionale diminuendo gli accumuli di neve da Boston verso nord. La linea tra aria fredda e calda è diventata molto definita. Ad un certo punto nella tarda notte di lunedì 12 marzo, la temperatura era di 4° a Northfield, Vermont, mentre era di 34° a Nashua, New Hampshire, appena 60 miglia ad est. (Paul Kocin)

Come la tempesta ha cambiato l’America

La tormenta fu il primo disastro naturale ampiamente fotografato nella storia degli Stati Uniti. Il disastro mortale delle linee ferroviarie alte portò la città di New York a pianificare il suo vasto sistema di metropolitana, ora uno dei più estesi al mondo. L’interruzione di tutte le comunicazioni da Washington, D.C., verso nord, portò all’interramento delle linee telegrafiche e, più tardi, elettriche in molte parti delle regioni del Mid-Atlantic e del Nord-Est (anche se le linee elettriche aeree possono ancora essere trovate in molte aree).

Riferimenti: Il miglior libro sulla tempesta è Blizzard! The Great Storm of ’88 di Judd Caplovich (VeRo Publishing Co., 1987). Gran parte del materiale di questo post proviene da questo bel lavoro.

Tempeste di neve del nord-est (Volume I: Panoramica e Volume II: I casi), Paul J. Kocin e Louis W. Uccellini (American Meteorological Society, 2004).

“Onde fredde e gelate negli Stati Uniti,” Weather Bureau Bulletin P (U.S. Dept. of Agriculture, 1906).

Christopher C. Burt

Storico del meteo

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