Mount St. Helens Rebirth

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Rinascita del monte St. Helens

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La catastrofica eruzione del monte St. Helens avvenuta 20 anni fa oggi (il 18 maggio 1980), si colloca tra gli eventi naturali più importanti del ventesimo secolo negli Stati Uniti. Poiché il monte St. Helens si trova in un’area remota delle Cascades Mountains, solo poche persone furono uccise dall’eruzione, ma i danni alle proprietà e la distruzione ammontarono a miliardi di dollari.

Il monte St. Helens è un esempio di un vulcano composito o stratovulcano. Si tratta di vulcani esplosivi che sono generalmente coni simmetrici dai lati ripidi, costruiti dall’accumulo di detriti di eruzioni precedenti e sono costituiti da strati alternati di colate di lava, cenere vulcanica e cenere. Alcune delle montagne più fotografate del mondo sono stratovulcani, tra cui il Monte Fuji in Giappone, il Monte Cotopaxi in Ecuador, il Monte Hood in Oregon e il Monte Rainier a Washington. Anche il Monte Usu, sull’isola di Hokkaido in Giappone, in recente eruzione, è uno stratovulcano. Gli stratovulcani sono caratterizzati dall’avere sistemi idraulici che spostano il magma da una camera in profondità all’interno della crosta terrestre a bocchette in superficie.

L’altezza del monte St. Helens è stata ridotta da circa 2950 m (9677 ft) a circa 2550 m (8364 ft) come risultato dell’eruzione esplosiva la mattina del 18 maggio. L’eruzione ha inviato una colonna di polvere e cenere verso l’alto per più di 25 km nell’atmosfera, e le onde d’urto dell’esplosione hanno abbattuto quasi tutti gli alberi entro 10 km dal cratere centrale. Massicce valanghe e colate di fango, generate dallo scioglimento quasi istantaneo dei profondi manti nevosi sui fianchi della montagna, devastarono un’area di oltre 20 km a nord e a est dell’ex cima, e fiumi soffocati da ogni tipo di detriti furono inondati a più di 100 km di distanza. L’area di distruzione quasi totale era di circa 600 km². La cenere della nube di eruzione è stata rapidamente soffiata verso nord-est e verso est producendo fulmini che hanno innescato molti piccoli incendi boschivi. Un’oscurità erie causata dalla nube ha avvolto il paesaggio a più di 200 km dalla zona dell’esplosione, e la cenere poteva essere vista cadere dal cielo sopra le Grandi Pianure, a più di 1500 km di distanza.

Questa immagine è stata acquisita da Landsat 7 il 22 agosto 1999. È stata prodotta con una risoluzione di 30 metri utilizzando le bande 3, 2 e 1 per visualizzare rispettivamente il rosso, il verde e il blu (“true color”). Alcuni degli effetti della massiccia eruzione del 18 maggio 1980 si possono ancora vedere chiaramente, soprattutto sui fianchi settentrionali e orientali del Monte St. Helens, che sono ancora per lo più brulli (tonalità di bianco e grigio). Il cratere è al centro dell’immagine. Nota le striature dal cratere (grigio sull’immagine). Questi sono i resti di flussi piroclastici (valanghe surriscaldate di gas, cenere e pezzi di roccia) che hanno scavato profondi canali lungo i pendii e nelle aree relativamente piatte vicino alla base della montagna. Il lago Spirit Lake, parzialmente riempito, può essere visto appena a nord-est del cratere (blu-nero nell’immagine), e il luogo dove la maggior parte dell’energia è stata diretta durante l’esplosione è l’area grigia immediatamente a nord-ovest del cratere. Tuttavia, su altre parti della montagna, il processo di ringiovanimento è evidente. I depositi di cenere hanno fornito minerali che hanno accelerato la crescita della vegetazione (varie tonalità di verde). Anche se lontano dall’aspetto che aveva 20 anni fa, il Monte St Helens si sta attivamente riprendendo.

Data courtesy Landsat 7 project and EROS Data Center. Caption by James Foster, NASA Goddard Space Flight Center.

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