Quasi tutti hanno l’herpes, ma quanto dovremmo preoccuparci?

Un nuovo rapporto dell’Organizzazione Mondiale della Sanità stima che due adulti su tre sotto i 50 anni hanno avuto il virus herpes simplex 1 nel 2012. Si tratta di 3,7 miliardi di persone in tutto il mondo che sono infette. Ma questo non significa che sia il momento di farsi prendere dal panico.

Siamo soliti chiamarle piaghe da raffreddamento o vesciche da febbre e liquidarle come antiestetiche e fastidiose. Ma la verità è che quella piccola piaga nell’angolo della bocca di tuo zio è sempre stata causata da un virus dell’herpes che è facile da diffondere. Così facile, infatti, che un nuovo rapporto dell’Organizzazione Mondiale della Sanità stima che due su tre adulti sotto i 50 anni avevano il virus herpes simplex 1 (HSV-1) nel 2012. Si tratta di 3,7 miliardi di persone infette in tutto il mondo. Prima di farci prendere dal panico e iniziare a pianificare l’apocalisse dell’herpes, però, dovremmo sapere alcune cose su questa infezione sessualmente trasmissibile (STI).

È un virus

Ci sono in realtà otto virus dell’herpes che possono infettare l’uomo. Alcuni sono associati a note malattie infantili come la varicella e la rosolia, e altri possono causare malattie come l’Epstein-Barr, che porta alla stanchezza cronica e altri sintomi. I due herpes virus di cui si parla di più, comunque, sono HSV-1 e HSV-2, perché entrambi sono trasmessi sessualmente.

Si pensava che HSV-1 causasse tutte le infezioni sopra la vita e HSV-2 fosse responsabile di quelle sotto. Mentre è più comune che l’HSV-1 infetti la bocca e l’HSV-2 i genitali, ora sappiamo che entrambi i ceppi del virus possono causare infezioni in entrambi i luoghi. L’herpes si diffonde quando le cellule della pelle infetta entrano in contatto con la pelle rotta (come un taglio o una piaga) o con membrane mucose come le labbra o i genitali.

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Tante persone ce l’hanno

Una cosa che rende l’infezione da herpes così comune è che può essere diffusa ogni volta che il virus si diffonde, il che può accadere quando le persone non avvertono alcun sintomo. Anche se questo può rendere la prevenzione più impegnativa, le persone che hanno multipli focolai spesso imparano come si sente la loro pelle proprio prima di un focolaio e sanno di evitare il contatto con gli altri a quel punto.

Come Rewire ha precedentemente riportato, c’è una nuova teoria che può spiegare perché così tante persone più giovani si stanno infettando con l’herpes. La ricerca suggerisce che in passato, i bambini sono stati esposti al virus durante l’infanzia – forse come risultato del bacio di parenti che non pensavano a nulla del mal di freddo che avevano sulla bocca. Questa esposizione ha permesso al loro sistema immunitario di costruire anticorpi che potrebbero proteggere contro l’infezione se o quando sono stati esposti di nuovo una volta che sono diventati sessualmente attivi.

Una crescente consapevolezza di evitare il contatto durante i focolai, insieme a situazioni di vita generalmente più igieniche, significa che i bambini non vengono esposti in giovane età e non sviluppano anticorpi. Questo lascia il loro sistema immunitario non protetto quando iniziano a fare sesso. I ricercatori ritengono che la mancanza di anticorpi, unita all’aumento del sesso orale, sia la ricetta per un maggior numero di infezioni da herpes genitale causate da HSV-1 in futuro.

Alcuni hanno sintomi

Per molte persone, l’infezione da herpes è un non-evento. Non avvertiranno mai i sintomi e non sapranno nemmeno di avere il virus. Alcune persone possono avvertire sintomi lievi, come piccole piaghe sulla pelle che si notano appena o che si scambiano per un pelo incarnito, un brufolo, una puntura d’insetto o labbra molto screpolate.

Altri possono avere un’inconfondibile vescica piena di liquido o anche un gruppo di vesciche. Le vesciche possono apparire sulle labbra, all’interno della bocca, sul retro della gola, sui genitali o sul retto. Le vesciche poi si rompono, lasciando piaghe che sono dolorose e possono essere lente a guarire. Sintomi simili all’influenza, come febbre, dolori o ghiandole gonfie, possono anche accompagnare un focolaio iniziale.

Per alcune persone, il primo focolaio è l’unico focolaio. Altri avranno delle recidive, specialmente nel primo anno. Questi focolai di solito non sono così gravi o duraturi come il primo. Alcune persone scoprono di avere infezioni ripetute nei momenti in cui sono abbattuti o stressati. Le infezioni ripetute di solito si fermano da sole dopo circa cinque anni.

Anche se l’herpes non può mai essere curato, i farmaci antivirali possono aiutare a ridurre la frequenza, la gravità e la durata delle epidemie.

L’herpes può essere grave

Le epidemie di herpes possono essere gravi per alcune persone, in particolare quelle con un sistema immunitario soppresso a causa di HIV, AIDS o altre condizioni di salute sottostanti. Inoltre, le epidemie di herpes rendono molto più probabile infettarsi o infettare un partner con l’HIV a causa della presenza di piaghe aperte e sangue.

L’herpes può anche essere grave per le donne incinte e i neonati. Senza trattamento, i focolai attivi possono portare all’aborto o al parto prematuro e, se passato dalla madre al bambino durante il parto, può portare all’herpes neonatale, che è potenzialmente mortale per il bambino. Le donne che hanno una storia di herpes dovrebbero dirlo al loro fornitore di assistenza sanitaria, che continuerà ad esaminarle per le piaghe durante la gravidanza. Se le piaghe vengono trovate intorno al momento del parto, il fornitore suggerirà un cesareo per prevenire l’esposizione del neonato al virus.

Ma non è l’apocalisse

La buona notizia è che, come detto prima, per molte persone infettate dall’herpes, non succede nulla. Il virus viaggia lungo le terminazioni nervose e rimane lì, senza causare danni. E la persona potrebbe non sapere mai di averlo.

Inoltre, le persone che hanno focolai di herpes possono vivere una vita lunga e sana e continuare a fare sesso senza passare il virus ai loro partner. La ricerca attuale sull’HSV-2, per esempio, suggerisce che gli uomini con l’herpes genitale che non hanno un focolaio hanno un rischio del 10% di trasmettere il virus alla loro partner femminile se fanno sesso non protetto. Questo rischio si dimezza al 5 per cento se usano il preservativo durante il sesso, e si dimezza ancora se l’uomo sta prendendo una medicina antivirale. Le donne hanno un rischio leggermente inferiore di trasmetterlo ai loro partner maschili – un rischio del 4 per cento dal sesso non protetto, un rischio del 2 per cento se usano i preservativi, e un rischio dell’1 per cento se stanno anche usando farmaci. Anche se i dati per l’HSV-1 non sono disponibili, si diffonde nello stesso modo.

Evitando alcuni contatti sessuali durante i focolai, usando i preservativi e approfittando della terapia antivirale se necessario, possiamo fare molto per prevenire l’ulteriore diffusione dell’herpes.

Al tempo stesso, comprendendo quanto sia facilmente trasmissibile il virus e quante persone lo hanno – e incoraggiando tutti a fare il test e qualsiasi trattamento di cui hanno bisogno – possiamo fare molto per porre fine allo stigma e alla vergogna che lo circonda.

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