Santi Cirillo e Metodio

I santi missionari greci Cirillo (827-869) e Metodio (825-885) furono gli apostoli dei popoli slavi. Predicando il cristianesimo nella lingua nativa, portarono i paesi slavi saldamente nella sfera della Chiesa cristiana.

Metodio aveva 2 anni quando suo fratello, Cirillo, nacque a Tessalonica nella Grecia nord-orientale nell’827. A Cirillo fu dato il nome di Costantino al suo battesimo. Metodio entrò al servizio dell’imperatore bizantino e lavorò fedelmente, anche se senza distinzione, per un certo numero di anni. Costantino studiò all’università imperiale di Costantinopoli, ma rifiutò l’offerta di un posto di governatore e chiese invece di essere ordinato sacerdote. Era più portato intellettualmente di Metodio e passò alcuni anni come bibliotecario ufficiale della più importante chiesa dell’Europa orientale, Hagia Sophia a Costantinopoli. Per un certo periodo insegnò filosofia all’università imperiale e in un’occasione fu inviato dal patriarca Ignazio alla corte del califfo arabo come membro di una delegazione per discutere di teologia con i musulmani.

Nel frattempo Metodio aveva lasciato il servizio governativo ed era entrato in un monastero in Bitinia a est di Costantinopoli. Nell’856 anche Costantino decise di ritirarsi dalla vita attiva di studioso-chierico e si unì a Metodio nello stesso monastero. La solitudine dei fratelli durò solo 4 anni. Nell’860 furono inviati dal patriarca Ignazio ad assicurare la fede cristiana dei Khazar in Russia, che vacillavano di fronte alla forte influenza ebraica e musulmana. Durante il loro viaggio di ritorno, Costantino scoprì quelle che credeva essere le ossa di un primo papa cristiano, San Clemente di Roma, e le portò con sé per il resto della sua vita.

Da quando erano ragazzi a Tessalonica, i fratelli potevano parlare slavo. Quando il re moravo Ratislav, scontento del cristianesimo latino predicato nel suo paese slavo dai missionari tedeschi di Carlo Magno, si rivolse a Costantinopoli per chiedere aiuto, Costantino e Metodio furono nuovamente convocati dal loro monastero e inviati dall’imperatore Michele II in Moravia. Questa missione sarebbe stata la loro preoccupazione per tutta la vita. Nell’863 i fratelli raggiunsero il paese (oggi Repubblica Ceca) e immediatamente iniziarono ad insegnare e predicare nella lingua slava del popolo. Iniziarono una scuola per formare giovani uomini per il sacerdozio. Condussero le funzioni liturgiche in slavo e alla fine svilupparono uno speciale alfabeto slavo per mettere per iscritto la Bibbia e la liturgia.

Per 5 anni Costantino e Metodio lavorarono costantemente per stabilire il culto cristiano secondo le forme e la lingua del popolo moravo. Si scontrarono inevitabilmente con i missionari tedeschi, che erano impegnati nella forma latina del cristianesimo. I due fratelli furono invitati a Roma nell’868 da papa Nicola I per spiegare il loro lavoro. Il Papa fu così impressionato dal loro successo che li fece entrambi vescovi e, contrariamente alle aspettative, li autorizzò a continuare il loro ministero in slavo. Costantino, tuttavia, non aveva più alcun desiderio per la vita missionaria attiva. Entrò in un monastero a Roma nell’869 e prese un nuovo nome, Cirillo, come segno della sua nuova vita. Cinquanta giorni dopo morì.

Metodio tornò in Moravia e continuò i suoi sforzi per altri 16 anni. Un incidente nell’871 estese ulteriormente la sua influenza. Il re di Boemia in visita fu invitato a cenare con il re moravo. L’ospite scoprì che lui e il suo entourage erano considerati pagani e ci si aspettava che sedessero per terra, mentre l’ospite e il vescovo Metodio, in quanto cristiani, venivano serviti ad un tavolo rialzato. Egli chiese cosa poteva aspettarsi di guadagnare diventando cristiano. Il vescovo Metodio rispose: “Un posto più in alto di tutti i re e i principi”. Questo fu sufficiente. Il re chiese di essere battezzato, insieme a sua moglie e a tutto il suo seguito, e tornò in Boemia per incoraggiare molti del suo popolo ad accettare la fede cristiana.

Le difficoltà di Metodio con il clero latino continuarono a tormentare i suoi ultimi anni. Fu convocato di nuovo a Roma nell’878 da papa Giovanni VIII. Questa volta l’influenza dei latinisti era più forte. Il Papa decretò che Metodio doveva prima leggere la messa in latino, poi tradurla in slavo. Il vescovo tornò, sottomesso. Morì nell’885. Cirillo e Metodio furono considerati eroi dal popolo e furono formalmente riconosciuti come santi della Chiesa Cattolica Romana nel 1881.

Altre letture

La maggior parte delle opere su Cirillo e Metodio sono in slavo o russo. Tuttavia ci sono diversi libri utili in inglese. Francis Dvornik, The Slavs: Their Early History and Civilization (1956), descrive l’influenza dei fratelli sulla vita e la lingua del popolo tra cui lavorarono. Zdenek Radslav Dittrich, Christianity in Great-Moravia (1962), è uno studio erudito sulla storia delle chiese che aiutarono a fondare, e Matthew Spinka, A History of Christianity in the Balkans (1968), colloca i loro risultati missionari nel contesto della storia dell’Europa orientale. □

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