Storia della Maratona

La Maratona come la conosciamo oggi ha più di 120 anni, ma ci sono state forme di gare di lunga distanza fin dai tempi degli antichi Egizi.

La Maratona è stata una distanza olimpica da quando le Olimpiadi moderne sono iniziate nel 1896, ma niente di simile si è mai visto nelle Olimpiadi antiche, corse dal 776 a.C. al 261 d.C. La gara più lunga allora era meno di 5 km. La maratona è stata adottata come parte centrale del programma olimpico moderno, e si svolge oggi in innumerevoli città di tutto il mondo, puramente a causa del suo fascino popolare per l’immaginazione.

Un tempo gli uomini avevano corso distanze molto più grandi di una maratona. Come cacciatore, una delle più grandi risorse dell’uomo era la sua resistenza. Faceva correre la sua preda a perdifiato. L’animale cacciato si allontanava verso un’apparente sicurezza, solo per il cacciatore accanito che lo affiancava di nuovo. Questo andava avanti fino a quando l’animale, sprecando la sua energia in scoppi nervosi, era reso troppo esausto per resistere.

Questo ovvio scopo della corsa è stato minato quando le armi sono diventate più sofisticate e gli uomini capaci di uccidere a distanza. Al tempo degli Egizi, la corsa era considerata un’abilità militare. Il re Taharka istituì una gara di lunga distanza appositamente per mantenere il suo esercito all’altezza. La distanza era, per coincidenza, vicina ai 100 km, contesi oggi come evento standard di “ultradistanza”. La gara stessa è stata ripresa negli ultimi anni come la “100 km faraonica”, corsa dalla piramide Hawara a El Faioum alle piramidi Sakkara a sud-ovest del Cairo.

I corridori più abili, sia nell’esercito che nella società civile, servivano come messaggeri fino all’inizio del XIX secolo e, su terreni accidentati, erano meglio di un cavallo.

La storia su cui poggia la moderna Maratona Olimpica è la mitica corsa di Fidippide da Maratona ad Atene. Era un messaggero professionista e, nel 490 a.C., si suppone che abbia portato un messaggio dalle pianure di Maratona, dove l’esercito greco aveva appena vinto una battaglia cruciale contro l’esercito persiano invasore del generale Datis. Dopo la battaglia, alla quale potrebbe aver preso parte, fu inviato ad Atene per consegnare la notizia: “Rallegratevi, siamo vittoriosi”. Fece questo e nient’altro, cadendo morto con la consegna.

Ci sono molte varianti di questa storia, la maggior parte delle quali sono più plausibili di questa versione. I greci possono essere stati vittoriosi, ma la battaglia non era stata conclusiva, poiché il resto dell’esercito greco stava marciando verso Atene per prevenire uno sbarco persiano molto più vicino alla città. Lo storico più contemporaneo, Erodoto, scrisse 50 anni dopo che Fidippide era stato inviato da Atene a Sparta, prima della battaglia, per chiedere aiuto. Egli non menziona se Fidippide tornò con la risposta spartana (che fu: “No”). La gara di Spartathlon, che si tiene oggi su una distanza di 240 km, commemora questa versione un po’ più probabile degli eventi.

Probabile o no, la corsa mortale di Fidippide da Maratona ad Atene fu incorporata in una poesia di Robert Browning, e questo spiega l’importanza che aveva all’epoca in cui il barone Pierre de Coubertin cercava di resuscitare i giochi olimpici per l’era moderna. Sconfitti nella guerra franco-prussiana, i francesi avevano perso il territorio nazionale, erano stati costretti a pagare risarcimenti e vietato un esercito nazionale mentre le truppe prussiane occupavano il paese. Seguì una guerra civile che indebolì ulteriormente la posizione nazionale francese. De Coubertin cercò le ragioni di questa debolezza e dell’apparente forza delle potenze rivali della Francia, la Gran Bretagna e la Prussia.

Si attaccò alle scuole “pubbliche” della Gran Bretagna, e in particolare alla loro enfasi sullo sforzo sportivo, come un fattore cruciale nella costruzione del carattere nazionale. Durante un tour in Gran Bretagna incontrò William Brookes, fondatore della Much Wenlock Olympic Society, che aveva già tenuto il suo evento inaugurale nel 1850, seguito nel 1859 e nel 1885. De Coubertin tentò sia di rendere lo sport obbligatorio nelle scuole francesi sia di promuovere un festival sportivo internazionale basato anch’esso sulle antiche Olimpiadi.

Lanciò la sua campagna olimpica nel 1892, e due anni dopo formò il Comitato Olimpico Internazionale alla Sorbona. I delegati si accordarono per promuovere le prime Olimpiadi moderne nel 1896 ad Atene, e successivamente ad intervalli di quattro anni. Uno dei delegati era Michel Breal, che sosteneva la necessità di una corsa di lunga distanza come uno degli eventi, e rispolverò la vecchia storia di Fidippide a sostegno. Ha portato avanti la sua argomentazione, ma anche il governo greco doveva essere convinto che le Olimpiadi si sarebbero dovute tenere (vedi Distance Running 2012:3 per un resoconto più completo del sostegno di Breal per una “maratona” olimpica).

Come è successo spesso da allora, le autorità hanno visto le Olimpiadi come un mezzo per galvanizzare il sentimento nazionale. La famiglia reale fu coinvolta e i contributi della diaspora greca si riversarono. Furono spese ingenti somme per costruire una replica in marmo dello stadio di Olimpia, e la prima maratona olimpica fu corsa dal Ponte di Maratona a questo stadio di Atene, su una distanza di 40 km.

Nei mesi precedenti la gara olimpica ci furono diversi tentativi di correre questo percorso. Nel febbraio 1896 due corridori partirono da Atene e completarono la distanza, ma uno di loro, prefigurando molti casi simili, fece un giro per una parte del percorso.

Un mese prima della gara olimpica si tenne un evento del campionato greco, in cui 11 concorrenti corsero da Maratona ad Atene. Questa fu la prima gara di Maratona in assoluto. Due settimane dopo ce ne fu un’altra, pubblicizzata come una prova ufficiale e che attirò 38 partecipanti. Il vincitore registrò 3:11:27, e un portatore d’acqua di nome Spiridon Louis finì quinto in 3:18:27. In un’altra occasione, in quel periodo, due donne, Melpomene e Stamathis Rovithi, furono segnalate per aver corso da Maratona ad Atene.

Diciotto uomini si allinearono alla partenza della prima maratona olimpica il 10 aprile 1896. Dei quattro corridori stranieri solo Gyula Kellner, ungherese, aveva corso la distanza prima come gara a tempo. Gli altri tre avevano corso nelle distanze intermedie ai Giochi e stavano rischiando poco più che la fortuna di rimanere sul percorso.

Gli organizzatori greci sembravano meglio preparati, e avevano già preso alcune disposizioni che rimangono come pratica standard fino ad oggi: stazioni di ristoro erano disseminate lungo il percorso, un ufficiale di cavalleria fungeva da veicolo guida e i soldati venivano utilizzati come commissari di gara per tenere il pubblico fuori dal percorso e assistere i concorrenti in difficoltà. Erano consentite bevande personali, somministrate dall’assistente personale del corridore: i test antidroga furono introdotti solo molti decenni dopo e le sostanze che influivano sulle prestazioni furono consumate con gusto, ma probabilmente con poco beneficio.

I tre mezzofondisti stranieri durarono sorprendentemente bene, ritirandosi al 23km, 32km e 37km. Spridon Louis aveva preso il comando dall’ultimo di questi, l’australiano Edwin Flack, a circa 33 km. Lo starter, un certo colonnello Papadiamantopoulos, che sembrava fungere da arbitro di gara, ha poi cavalcato avanti per informare la folla in attesa nello stadio. Louis non ha deluso, e ha condotto per un miglio letterale quando è entrato nello stadio per vincere con un tempo di 2:58:50. I greci hanno preso il secondo e il terzo posto fino a quando Kellner, che era arrivato quarto, ha protestato che il terzo greco, Spiridon Belokas, aveva preso un passaggio – qualcosa che stava diventando quasi una pratica comune. Nove corridori finirono la gara.

La maratona era ormai consolidata, forse meglio delle stesse Olimpiadi, le cui due successive edizioni di Parigi e St Louis rasentarono il farsesco. La maratona successiva si tenne solo due mesi dopo, da Parigi alla città periferica di Conflans.

Un secolo prima, una volta che la corsa aveva cessato di essere il mezzo più efficiente per trasmettere i messaggi, quelle persone ricche che avevano impiegato i corrieri avevano scoperto un altro scopo della corsa. Era uno spettacolo ideale su cui scommettere. Le corse furono organizzate solo per questo scopo per la maggior parte del XIX secolo. In Gran Bretagna, dopo circa il 1860, si formarono dei club di corsa per gentiluomini “Hare and Hounds” o “Harrier”, principalmente per la caccia alla carta, una prima forma di corsa campestre.

I club furono messi sotto il regolamento della Amateur Athletic Association, costituita a Oxford nel 1880. Il nome stesso pubblicizzava il disprezzo con cui si guardava alla confraternita delle scommesse e ai corridori “professionisti”. Si sviluppò uno scontro in cui De Coubertin era decisamente con i dilettanti. Un italiano si fece rifiutare l’iscrizione alla maratona olimpica inaugurale con la motivazione che era un professionista. Ma una maratona era una gara su cui scommettere come qualsiasi altra, forse di più, perché la sua durata permetteva di mettere in gioco un repertorio maggiore di trucchi sporchi.

La Parigi-Conflans era una promozione professionale, e offriva un bonus per battere il tempo olimpico di Louis. Un costruttore inglese, Len Hurst, raccolse il denaro registrando 2:31:30. La distanza fu indicata come 40 km, ma i metodi di misurazione erano inaffidabili e potevano essere soggetti all’influenza di ambiziosi organizzatori desiderosi di tempi veloci.

Negli Stati Uniti, il New York Athletic Club organizzò una maratona di 25 miglia – quasi una conversione imperiale delle gare precedenti, essendo 40,23 km. La natura innovativa della gara fu dimostrata dal fatto che solo 10 dei 30 partecipanti finirono la gara, il primo dei quali in un tempo di quasi mezz’ora più lento di Louis.

Il corridore che si era ritirato ai 23 km di Atene era Arthur Blake, un membro della Boston Athletic Association che non fu affatto scoraggiato dalla sua prima esperienza fallita. Nel giro di un anno, il 15 marzo 1897, si tenne la prima delle maratone di Boston della BAA. La gara si è tenuta ogni anno da allora (ad eccezione del 1918, quando fu sostituita da una maratona militare a staffetta), facendo di Boston la più antica gara di maratona del mondo.

Come la precedente gara di New York, si correva da punto a punto, principalmente in discesa da Ashland (ora inizia un po’ più a ovest a Hopkinton) al centro di Boston. Il vincitore fu il vincitore di New York, John McDermott, che si migliorò in 2:55:10 – anche se la lunghezza del percorso fu indicata come 39 km.

Oltre a Boston, la maggior parte delle maratone continuò a svolgersi su 40 km o 25 miglia, comprese le gare olimpiche di Parigi e St Louis – anche se la gara di St Louis, eccezionalmente, si rivelò sulla distanza. Le gare si diffusero in Sudafrica e in Inghilterra, il paese ospitante delle Olimpiadi del 1908.

L’esposizione franco-britannica si teneva al nuovo White City Stadium di Londra Ovest, dove la maratona olimpica doveva terminare davanti al palco reale da cui la regina Alessandra avrebbe assistito. Mantenendo il tema reale, la partenza doveva essere al Castello di Windsor. La lunghezza fu fissata a 26 miglia (41,84 km) e sembra sia stata misurata molto coscienziosamente. Una richiesta tardiva della regina, di spostare la partenza sul prato orientale del castello di Windsor, da dove poteva essere vista dai bambini reali nel loro asilo, aggiunse altre 385 yard (352m).

Queste 385 yard si rivelarono troppo per il primo a tagliare il traguardo, l’italiano Dorando Pietri. Pietri ha corso una gara relativamente costante, anche se quasi tutti i corridori hanno iniziato con un ritmo indiavolato (il leader ha superato le 10 miglia in 57 minuti). Negli ultimi chilometri il ritmo della maggior parte dei corridori era di almeno due minuti per miglio più lento. Poco prima di entrare nello stadio, Pietri ha superato il sudafricano Charles Hefferon, che aveva condotto la gara dalle 15 miglia. Raggiungere il leader si rivelò troppo, e sulla pista Pietri barcollò e cadde quattro volte prima di essere assistito sulla linea del traguardo dagli ufficiali di gara. La gara fu assegnata a un americano, Johnny Hayes, che finì senza assistenza “sleale” 32 secondi dopo (vedi l’articolo “Going the distance” in Distance Running 2008:3 per un resoconto più completo di questa gara decisiva).

Il disagio di Pietri fu temporaneo e si riprese rapidamente. Meno fortunato fu un concorrente portoghese alle successive Olimpiadi di Stoccolma. Il ventenne Francisco Lazaro era stato tre volte campione nazionale e possedeva un certificato medico che lo dichiarava idoneo a correre la maratona. Ma il giorno della maratona si presentò caldo, e la gara partì alle 13.45 nel pieno bagliore del sole. Lazaro ha raggiunto i 30 km prima di collassare ed essere portato in ospedale. Soffrendo di esaurimento da calore, è morto il giorno seguente. Questo è l’unico caso di morte nelle maratone olimpiche, anche se si verificano incidenti mortali nelle maratone con partecipazione di massa. In diversi paesi gli organizzatori di gare ora richiedono certificati medici, proprio come aveva fatto Lazaro, prima di confermare qualsiasi partecipante.

La distanza specifica della maratona determinata così a caso a Londra è stata infine adottata come lunghezza ufficiale di una maratona, ma non prima di 16 anni dopo. La distanza si trova oggi in forma metrica come 42,195m. Nel frattempo le maratone continuavano ad essere corse a distanze variabili, la più lunga delle quali fu probabilmente la maratona olimpica del 1920 ad Anversa, a 42.750 m.

Un’altra conseguenza delle Olimpiadi di Londra fu che gli inglesi, delusi dalle scarse prestazioni dei loro corridori (che avevano guidato la folle carica da Windsor), tennero una maratona annuale del Politecnico, dal nome del club organizzatore, sullo stesso percorso. Questo divenne il palcoscenico di molte prestazioni da primato, dalla gara inaugurale del 1909 (Henry Barrett, 2:42:31) attraverso gli anni d’oro di Jim Peters (1951-4, durante i quali ridusse il record mondiale a 2:20:43, 2:18:41 e poi 2:17:40) agli anni ’60 (1963 Basil Heatley, 2:14:26; 1964 Buddy Edelen, 2:13:55; 1965 Morio Shigematsu, 2:12:00).

A parte la maratona olimpica e Boston, ci furono poche altre gare significative istituite prima della seconda guerra mondiale. La maratona di Kosice in Slovacchia, fondata nel 1924, si corre ancora oggi e ha preso il posto di “The Poly” come la più antica maratona d’Europa.

Dopo il 1945 le maratone sono iniziate in Giappone a Fukuoka (1947), Twente in Olanda (1948) e la Maratona Classica di Atene è risorta sul percorso originale del 1896 (con 2195 m in più) nel 1955.

I giapponesi si sono appassionati alla maratona, e negli anni ’60 la gara di Fukuoka era indiscutibilmente la migliore del mondo. Era una gara d’élite, con i migliori giapponesi e alcuni corridori invitati da oltreoceano, e attirava l’attenzione del pubblico. Altre gare in quel periodo possono aver avuto più corridori, anche se nessuna aveva più di qualche centinaio, ma nessuna aveva la qualità di Fukuoka. Toru Terasawa aveva già corso 2:16:19 nel 1962, ma nella gara del 1967 l’australiano Derek Clayton ridusse il record a 2:09:37.

Clayton avrebbe battuto il proprio tempo record nel 1969 ad Anversa, registrando 2:08:33.6. Le cifre avevano una precisione spuria. I dubbi sull’accuratezza del percorso non sono mai stati risolti definitivamente, dato che il metodo di misurazione impiegato dagli organizzatori, la media delle letture del contachilometri delle auto, è noto per essere estremamente inaffidabile.

Allo stesso tempo in cui i migliori maratoneti stavano iniziando a correre entro i cinque minuti al miglio per la distanza, i semi di una rivoluzione popolare erano stati piantati. Un newyorkese, Fred Lebow, organizzò una maratona con pochi soldi, comprendente un breve giro all’inizio e poi quattro giri completi di Central Park. Attirando poco più di 100 corridori, non era diversa da molte altre gare dell’epoca, che lottavano per trovare lo spazio sulla strada, un budget modesto e abbastanza concorrenti per far sì che ne valesse la pena.

Il numero di corridori crebbe lentamente ma costantemente, e Lebow si assicurò un accordo di sponsorizzazione con la Olympic Airlines per la gara del 1973. La vittoria di Frank Shorter alle Olimpiadi del 1972 aveva innalzato il profilo della maratona negli USA, e nel 1975 la partecipazione era salita a 500, anche se la maratona di Boston era già cresciuta fino a ospitare 1800 corridori. La sponsorizzazione decadde, e Lebow fu costretto a ripiegare sulle proprie risorse.

Il Bicentenario americano cadde nel 1976, e Lebow usò le sue connessioni con il Municipio per spostare la Maratona da Central Park e farla correre attraverso i cinque quartieri della città. Era nata la maratona delle grandi città (vedi “Da allora ad oggi” in Distance Running 2008:1 per un resoconto più completo di questo cambiamento epocale). Il percorso iniziava all’estremità di Staten Island del Verazzano Narrows Bridge e attraversava tutti i vari quartieri etnici di Brooklyn prima di passare nel Queens a metà strada, e poi sul 59th Street Bridge al 25° km. Su per la First Avenue per 5 km prima di passare nel Bronx, i corridori sono poi tornati a Manhattan sulla Fifth Avenue attraverso Harlem, girando in Central Park solo per gli ultimi 5 km. Lo stesso Shorter si schierò per questa gara, insieme a Bill Rodgers che aveva vinto la maratona di Boston nel 1975 e che ora registrava la prima di quattro vittorie consecutive a New York.

Altri 1500 corridori finirono dietro Rodgers nella prima maratona di massa. Una nuova era era iniziata, mentre le città di altre parti del mondo aspiravano a emulare il successo di Lebow nel mettere la maratona al centro dell’attenzione pubblica. La gente non poteva fare a meno di notare il nuovo fenomeno quando si svolgeva nel centro delle città in cui viveva.

Berlino ha istituito non solo una maratona in tutta la città nel 1980, ma anche una gara di 25 km in una data diversa. La maratona di Londra si è tenuta per la prima volta nel 1981, dopo che Chris Brasher, sopraffatto dalla sua esperienza della maratona di New York del 1979, decise di organizzare qualcosa di simile a Londra. La gara è cresciuta dai 7000 corridori del primo anno fino a superare i numeri di New York nel secondo anno, con 16.000 corridori che hanno terminato la gara.

Improvvisamente, nessuna grande città del mondo era completa senza la sua maratona, e anche molte città minori si sono messe in gioco. L’inclusione era la parola d’ordine, e molte città hanno cercato di usare le maratone per aumentare le loro industrie turistiche. In una marcata inversione di tendenza rispetto ai giorni precedenti a New York, le donne, così come gli uomini, erano i benvenuti.

La maratona di Boston del 1967 aveva guadagnato notorietà quando un funzionario tentò di espellere una donna a metà gara (Katherine Switzer, che si era iscritta solo con la sua iniziale e cognome). Anche se il tentativo non ebbe successo, poche altre maratone all’epoca furono più accomodanti. Alcune donne avevano corso la distanza nel corso degli anni, in particolare a partire dai primi anni ’60, ma nessun campionato internazionale prevedeva una maratona femminile.

Il nascente movimento di massa cambiò tutto questo. New York ha ammesso le donne a partire dalla gara inaugurale del 1970 e Boston ha seguito l’esempio nel 1972, mentre le donne si spostavano sempre più al centro della scena. La norvegese Grete Waitz, sul punto di ritirarsi dalle gare su distanze più brevi, corse a New York nel 1978 e stabilì un record femminile davvero rispettabile di 2:32:30. Lo ridusse a 2:27:33 nel 1979 e a 2:25:41 nel 1980. Vedi l’articolo “Un progetto pionieristico” per un resoconto più completo dello sviluppo della maratona femminile alla fine degli anni ’70.

Nel settembre 1982 i campionati europei incorporarono per la prima volta una maratona femminile, vinta da Rosa Mota in 2:36:04 sul classico percorso Maratona-Atene. Mota è arrivata terza nella maratona olimpica inaugurale femminile di Los Angeles due anni dopo, dietro al 2:24:52 di Joan Benoit e al 2:26:18 della Waitz. Quarta in quella gara fu la connazionale di Waitz, Ingrid Kristiansen, che stabilì un record di 2:21:06 l’anno successivo a Londra, che rimase in piedi per 13 anni.

Il contestato record maschile di Anversa di Derek Clayton è quasi sopravvissuto così a lungo, finché Alberto Salazar l’ha battuto vincendo la maratona di New York del 1981. Sfortunatamente, quando il percorso è stato controllato con metodi accurati relativamente accettati nel 1985, si è scoperto che era corto di circa 150 metri. L’australiano Rob DeCastella aveva corso 2:08:18 a Fukuoka sei settimane dopo la performance di Salazar. Il gallese Steve Jones ha rasato 12 secondi dal tempo di DeCastella nella maratona di Chicago del 1984, anche se il portoghese Carlos Lopes, che aveva vinto la gara olimpica quell’anno, ha portato il tempo a 2:07:12 a Rotterdam sei mesi dopo.

I record attuali sono 2:02:57 di Denis Kimetto nella maratona di Berlino del 2014 e 2:15:25 di Paula Radcliffe nella maratona di Londra del 2003. Il tempo di Radcliffe è forse più significativo, in quanto riflette la crescente competitività della maratona femminile. Waitz, Kristiansen e Mota erano pionieri solitari – Rosa Mota ha vinto il campionato del mondo 1987 (a cui Kristiansen ha vinto il 10000m) con un margine di 2 km. Radcliffe è anche fuori da sola, ma Naoko Takahashi e Catherine Ndereba ha rotto 2:20 prima di lei, 50 anni dopo Jim Peters ha fatto così.

Ci sono altre donne che hanno avvicinato o superato questo marchio da allora, e molti di loro sono kenioti. Un’altra tendenza significativa negli anni ’90 è stata la dominazione keniota, e in misura minore etiope, della corsa su distanza maschile e femminile. Parte della spiegazione è la globalizzazione di uno sport, liberato dal suo passato amatoriale, che offre ricche ricompense a coloro che eccellono.

Ma ci sono ricompense di tipo diverso per tutti i partecipanti alla maratona. A volte è difficile definire quali siano, ma non per questo sono meno reali.

Riprodotto da The Expert’s Guide to Marathon Training (Hugh Jones, 2003: ISBN 1-84222-940-0; RRP £12.99) per gentile concessione di Carlton Books.

  • Vedi anche: Simbolismo e accensione della fiamma della maratona sul sito delle gare su strada tedesche.

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