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Battezzato “John Rowlands, bastardo”, Stanley era il figlio illegittimo di un contadino noto come ubriacone e della figlia di un macellaio che lavorava come domestico. Stanley non conobbe mai suo padre e da piccolo fu affidato alle cure del nonno e di altri parenti. Trascorse i suoi anni formativi (1847-1856) nella St. Asaph’s Poor Law Union Workhouse, dove imparò a leggere, scrivere e disegnare, e acquisì il rispetto dell’autorità amministrata con applicazioni di punizioni corporali.

Alla fine del 1857, si imbarca per New Orleans come mozzo a bordo della nave da carico americana Windermere. Lì divenne amico e non ufficialmente adottato da un agente mercantile di nome Henry Hope Stanley, l’adolescente acquisì una certa esperienza negli affari e più tardi divenne un commesso a Cypress Bend, Arkansas. (Un attacco di malaria lì probabilmente lo mise al riparo da conseguenze più gravi della malattia in Africa). Con lo scoppio della guerra civile americana, fu spinto ad unirsi ad un reggimento confederato di volontari, i Dixie Greys, e prese parte con loro alla battaglia di Shiloh (1862) nel Tennessee. Catturato dalle forze dell’Unione, Stanley si assicurò il rilascio giurando fedeltà al Nord e indossando una nuova uniforme blu. La carriera giornalistica di Stanley iniziò a bordo della nave da guerra dell’Unione Minnesota al largo della costa della Carolina del Nord nel gennaio 1865, quando scrisse un resoconto da testimone oculare dell’incessante bombardamento di Fort Fisher da parte della nave per i giornali del Nord. Nel 1867, fu un corrispondente speciale per il Missouri Democrat, riferendo sulla campagna occidentale del maggiore generale Winfield Scott Hancock contro gli indiani, che criticò, e su un personaggio intrigante conosciuto come Wild Bill Hickok. I dispacci di Stanley furono diffusi in giornali come il New York Herald, che chiedevano a gran voce notizie sulla frontiera. Più tardi quell’anno, James Gordon Bennett Jr, editore dell’Herald, mandò Stanley in prova come reporter esclusivo per coprire il salvataggio britannico di missionari ed inviati imprigionati in Abissinia (Etiopia). Il successo dello scoop di Stanley per il suo capo di New York gli valse una posizione permanente con il giornale come corrispondente estero.

Dopo aver ricevuto le sue istruzioni da Bennett personalmente a Parigi, Stanley dovette prima coprire l’apertura del Canale di Suez e poi riferire su altri avvenimenti in Crimea, Odessa, Tiflis, Teheran e India. Alla fine sbarcò a Zanzibar il 6 gennaio 1871 per iniziare la ricerca del dottor David Livingstone, il missionario ed esploratore scozzese la cui posizione nell’Africa centrale era diventata una questione di interesse internazionale dopo la sua ultima lettera del 30 maggio 1869.

In un mese, l’esploratore alle prime armi aveva equipaggiato la sua spedizione con il meglio di tutto. Si era preparato per quasi tutte le eventualità, eccetto il fallimento. Divise i suoi uomini in cinque carovane e li mandò fuori con un programma scaglionato. Attraverso attacchi di febbre, incontri ostili e la morte di due dei suoi capi carovana, Stanley arrancò verso Ujiji sulle rive del lago Tanganica, dove si diceva che risiedesse un vecchio uomo bianco malato e debole. Il viaggio durò 236 giorni. La mattina del 3 novembre, con una bandiera americana che sventolava su un’asta, Stanley condusse i suoi rimanenti cinquantaquattro uomini giù da una montagna verso un lago e il suo storico incontro con il dottor Livingstone.

Il dispaccio di Stanley sull’evento impiegò otto mesi per raggiungere la costa tramite un messaggero. Da Zanzibar viaggiò fino a Bombay, dove fu telegrafato a Londra, poi trasmesso a New York. Il 2 luglio 1872 la prima pagina del New York Herald informò il mondo che Livingstone era stato trovato. Con le cure e le attenzioni di Stanley, Livingstone riacquistò le forze e i due trascorsero quattro mesi insieme, legandosi quasi come padre e figlio.

Stanley tornò in Europa accolto da un eroe, anche se dovette affrontare le accuse che le lettere e i diari di Livingstone che riportò erano falsi; i membri della Royal Geographical Society volevano ignorare l’americano che aveva trovato il “loro uomo” in Africa. Ma ricevette la gratitudine della famiglia di Livingstone e i ringraziamenti ufficiali della regina Vittoria. L’appetito del pubblico per la sua storia pubblicata era vorace. Quando la notizia della morte di Livingstone arrivò nel 1874, il New York Herald e il Daily Telegraph di Londra si unirono per rimandare Stanley in Africa come “ambasciatore di due grandi potenze”. Al comando di un “esercito di pace e luce”, avrebbe risolto i problemi rimanenti della geografia dell’Africa centrale e avrebbe indagato e riferito sui covi dei mercanti di schiavi

Foto di Henry Morton Stanley con Kalulu, il ragazzo africano che aveva “adottato” come suo portatore di armi e servitore. Nel 1877 Stanley battezzò il luogo della morte del ragazzo sul fiume Congo Kalulu Falls. Rimane uno dei pochi toponimi di Stanley che non è stato cambiato.

Zanzibar. Costa orientale dell’Africa. 11 novembre 1874

Lettera emotiva scritta da Stanley al suo editore americano, J. Blair Scribner, alla vigilia della sua seconda spedizione “attraverso il continente nero”. Nonostante le sue perplessità sull’Africa e i suoi pericoli, Stanley si sbagliava sulle sue prospettive: lui avrebbe vissuto altri trent’anni, il suo “compagno” Blair di New York, solo cinque.

Tornato a Zanzibar nel settembre 1874, Stanley iniziò a organizzare rapidamente la sua spedizione. Il corteo che partì da Bagamoyo (Tanzania) il 17 novembre 1874 si estendeva per più di mezzo miglio e comprendeva decine di uomini che trasportavano sezioni della Lady Alice, la barca che portava il nome della sua fidanzata diciassettenne, con cui Stanley intendeva esplorare i laghi Vittoria e Tanganica e il fiume Lualaba di Livingstone. Durante i successivi due anni e mezzo, la spedizione avrebbe lottato con temperature che raggiungevano i 138 gradi; il potente imperatore Mtesa dell’Uganda e il capo Wanyoro Mirambo avrebbero consumato gran parte del tempo di Stanley e messo alla prova le sue abilità diplomatiche; avrebbe dovuto negoziare con un famigerato commerciante arabo di avorio e schiavi chiamato Tippu-Tib per un passaggio sicuro dei suoi uomini attraverso la grande foresta pluviale; e lui e i suoi uomini avrebbero combattuto più di trenta scaramucce e battaglie su terra e acqua contro tribù ostili.

I premi geografici che Stanley ottenne in questa spedizione furono ineguagliabili. (Trascorse quasi due mesi a circumnavigare il lago Vittoria, confermando che l’unico sbocco era alle cascate di Ripon e stabilendo così per sempre, secondo lui, la sorgente del Nilo. Esplorò il lago Alberto, poi si spostò a sud e a ovest verso il lago Tanganica, che circumnavigò anch’esso, dimostrando che non aveva alcuna connessione con il lago Alberto. Stanley ha poi risolto il puzzle geografico rimanente, determinando che il Lualaba non faceva parte dei fiumi Niger o Nilo, ma alla fine scorreva nel Congo. Raggiunse l’Oceano Atlantico il 9 agosto 1877, dopo un viaggio di più di settemila miglia, in totale esaurimento. Tra il 1879 e il 1884, Stanley aiutò segretamente il re Leopoldo II del Belgio a stabilire e “rivendicare” lo Stato Libero del Congo creando stazioni commerciali lungo il fiume Congo (Vivi, Léopoldville, Kinshassa). (Il dominio del Belgio sarà segnato da un’incredibile brutalità e dallo sfruttamento della popolazione nativa per estrarre avorio e gomma). Per aver insegnato ai suoi uomini a maneggiare efficacemente una mazza, Stanley ricevette dai capi Vivi il titolo di Bula Matari, “spacca rocce”. E ci sarebbe stata un’ultima missione di alto profilo in Africa per l’esploratore: il salvataggio di Emin Pasha, il medico e naturalista di origine tedesca, allora governatore della provincia egiziana di Equatoria nel Sudan meridionale e sotto assedio dei sudanesi guidati da un mistico musulmano noto come il Mahdi. Questa spedizione del 1887-1889 risalì il Congo, attraverso una giungla profonda inesplorata, fino al lago Alberto, poi a sud, intorno al lago Vittoria e verso la costa con il riluttante Emin Pasha, finendo a Zanzibar. Tra numerosi disastri e molte perdite di vite umane, Stanley scoprì il lago Edward e la catena innevata del Ruwenzori, le “Montagne della Luna” di Tolomeo. Nel 1895, Stanley fu eletto alla Camera dei Comuni e poi si ritirò con sua moglie, Dolly Tennant, in una tenuta di campagna nel Surrey, dove morì a sessantatré anni. Il desiderio di Stanley di riposare accanto al Dr. Livingstone nell’Abbazia di Westminster fu ostacolato dal decano della chiesa, che riteneva tale onore inadatto ad un uomo che aveva “sangue sulle mani”. Un’asta dell’enorme collezione di manufatti, oggetti e libri dell’esploratore ha avuto luogo a Londra nell’ottobre 2002. Non inaspettatamente, l’oggetto più venduto fu la mappa macchiata dall’acqua, con le sue note scritte a mano, che Stanley aveva usato nella sua spedizione del 1874-1877 attraverso il cuore dell’Africa e lungo l’inesplorato fiume Congo.

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