デニーソヴァ洞窟

デニーソヴァ洞窟は、別名アジュ・タッシュとも呼ばれ、ロシアのアルタイ山脈のビースクから南におよそ100kmのアヌイ川流域で古人類学の発掘が行われた場所である。 この洞窟には20層以上の出土品があり、28万年前の時代から中世の時代まで、ヒトが生活していたことがわかる。 12万5千年前から3万年前までの間に、13の異なる職業があったという証拠が、アシュレアン、ムステリアン、レバロワの石器産業から出土した遺物によって裏付けられている。 研究者たちは、この洞窟には初期現生人類(ホモ・サピエンス)と、おそらくネアンデルタール人(H. neanderthalensis)が異なる時期に居住していたと主張している。 さらに、現生人類でもネアンデルタール人でもない、「デニソワ人」と呼ばれる未知のヒト科の生物が生息していた証拠も発見された。

Denisova Cave
Denisova Cave

Denisova Cave, near Biysk, Russia 2011, East Galleryで発掘するロシアの考古学者の一行。

© Bence Viola

2010年にヨーロッパとアメリカの科学者のグループが、2008年にデニソワ洞窟で見つかった標本から得られたミトコンドリア DNA (mtDNA) ゲノム全体の配列決定について報告しました。 (ミトコンドリアDNAは、細胞の核ではなくミトコンドリアから抽出したもので、生物標本の年代測定や他の標本との遺伝的近接度の算出によく用いられる)。 この標本は小さな子供と思われる指の骨で、年代は3万年から4万8千年前とされている。 この標本は、モウステリアン産業(つまり、ネアンデルタール人と伝統的に関連する道具製作文化)の遺物と一緒に発見されたにもかかわらず、そのmtDNAは現代人のmtDNAとはネアンデルタール人のmtDNAの約2倍の相違を示したのである。 これらの結果は、デニソワ人の系統が、ネアンデルタール人や現代人を含む系統よりもかなり以前に、何らかの共通の祖先から分岐したことを示している。 この2つの系統が共有しうる最も新しい共通mtDNAは、およそ100万年前に発生したと考えられる。 その結果、研究者らは、ネアンデルタール人、サピエンス、そして遺伝的に異なる第3のヒトのグループ(デニソワ人)が、約4万年前に同じ時期にアルタイ地方に居住していたことを示唆したのである。

Neanderthal toe boneNeanderthal toe bone
Neanderthal toe bone

This 50.The Neanderthal toe bone, this 50.This 50,2010年にシベリアのデニソワ洞窟で発見されたネアンデルタール人(Homo neanderthalensis)の000年前の足の指の骨から、生きている人のゲノム配列に匹敵する質の高いゲノム配列が明らかになったのです。

© Bence Viola

同年に発表された別の研究では、同じ指骨から採取した細胞の核から抽出した遺伝物質を使って、デニソワ人の核ゲノムの配列が決定しました。 mtDNAの調査も含めた遺伝子分析により、2000年に洞窟から出土した指の骨と歯は、2つの異なる、しかし遺伝的に類似した個体のものであり、これらの個体はネアンデルタール人や現代人とは遺伝的に大きな違いがあることが判明しました。 (さらに、歯はこれらの種にはない構造的特徴を持っていた)。 デニソワ人の核ゲノムをネアンデルタール人や現代人と比較したところ、デニソワ人のゲノムの4〜6%の物質がメラネシアの現代人のゲノムにも含まれている可能性が示唆された。 このような発見は、デニソワ人がユーラシア大陸の広い範囲に出現し、初期の現代人と交配していたことを示唆しています

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