La ventisca de 1888: La mayor catástrofe de la nieve en Estados Unidos

Encima: Un túnel de nieve en Farmington, Connecticut, con dos metros de altura. (Sociedad Histórica de Nueva York.)

El Central Park de Nueva York solo ha visto 4,8 pulgadas de nieve durante el invierno 2019-20 hasta el 12 de marzo. Sin nieve en el pronóstico, es posible que este invierno termine con el cuarto total de nieve más bajo en Central Park en sus 152 años de registro. Es difícil de creer que esta semana se cumpla el 132º aniversario de la peor ventisca registrada en Nueva York -y en Estados Unidos-.

Pocas tormentas son tan emblemáticas como la «Ventisca del 88». Fue la tormenta invernal más mortífera, más nevada y más inusual de los anales americanos. Desde entonces no se ha producido ninguna tormenta de magnitud similar en ningún lugar de los Estados Unidos contiguos. Más de 400 personas murieron, 200 de ellas sólo en la ciudad de Nueva York, muchas de las cuales quedaron literalmente enterradas en el centro de Manhattan. El 13 de marzo de 1888, la temperatura en Nueva York cayó hasta los 6°F durante la tormenta -todavía es la temperatura más fría que se ha medido allí tan tarde en la temporada.

Aquí hay un resumen de este famoso evento, adaptado de una entrada de blog que escribí en 2012.

El invierno de 1888: La ventisca de los niños

En enero de 1888 se produjo la ola de frío más intensa de la que se tiene constancia y que afectó a las zonas del oeste intermontano y del noroeste del país. Esto se extendió hacia el este durante la tercera semana del mes, trayendo más récords de frío de todos los tiempos al Alto Medio Oeste. Algunos de los mínimos históricos de enero de 1888 que siguen vigentes son los siguientes:

20° en Eureka, California, el 14 de enero

-24° en Lakeview, Oregón, el 15 de enero

-6° en Roseburg, Oregón, el 16 de enero

-28° en Boise, Idaho, el 16 de enero

-42° en Missoula, Montana, el 16 de enero. 16

-36° en Ely, Nevada el 16 de enero

-30° en Spokane, Washington el 16 de enero

-41° en St. Paul (Minneapolis), Minnesota el 21 de enero

-36° en Green Bay, Wisconsin el 21 de enero

La temperatura más fría durante el mes fue de -56,8° en Poplar River, Montana, el 15 de enero. Por supuesto, había muy pocas estaciones meteorológicas en el lejano oeste y en las Montañas Rocosas en 1888, por lo que muchos otros lugares probablemente habrían tenido temperaturas bajas récord si hubieran tenido lugares de observación en ese momento inicial.

La ola de frío fue precedida por una fenomenal ventisca en las altas Llanuras y el Medio Oeste el 12 y 13 de enero. Conocida como la Ventisca de los Niños (inmortalizada por David Laskin en su magnífico libro del mismo nombre), la tormenta provocó la muerte de unos 200-250 colonos por exposición, en su mayoría niños atrapados en la tormenta cuando volvían a casa desde las escuelas aisladas de las praderas de Dakota del Sur y Minnesota. Irónicamente, esta fue probablemente la segunda ventisca más mortífera de la historia de Estados Unidos, aparte de la tormenta de la Costa Este que llegó pocas semanas después.

La Gran Ventisca del 12 al 14 de marzo de 1888

Como señalaron Paul Kocin y Louis Uccellini en su clásico compendio Northeast Snowstorms, la Ventisca del 88 fue única por varias razones. En primer lugar, la mayoría de las tormentas invernales severas que afectan al noreste están precedidas por un brote de aire frío en el este de Estados Unidos, normalmente centrado en el norte de Nueva Inglaterra o el sur de Canadá. Esta masa de aire no existía antes del desarrollo de la tormenta. En segundo lugar, el centro de la tormenta se convirtió en estacionario y en realidad hizo un bucle en sentido contrario a las agujas del reloj frente a la costa del sur de Nueva Inglaterra mientras mantenía su intensidad máxima (con una presión central de aproximadamente 980 mb). En lugar de moverse a lo largo de la trayectoria habitual de suroeste a noreste que suelen seguir las tormentas invernales severas, el centro de baja presión simplemente se llenó gradualmente y se disipó, finalmente derivando lentamente hacia el mar.

A continuación se muestra una secuencia de mapas sinópticos de la tormenta.

En la ciudad de Nueva York, la lluvia se convirtió en nieve a la 1 de la madrugada del lunes 12 de marzo, cuando la temperatura bajó a cero. Las condiciones de ventisca se desarrollaron rápidamente cuando el viento se elevó a 50 mph sostenidos.

Para las 8 de la mañana del lunes, la ciudad estaba completamente inmovilizada por la nieve cegadora y los vientos aullantes. Todas las comunicaciones telegráficas se cortaron. No había metro en ese momento, y la línea ferroviaria elevada se detuvo, con un tren que descarriló y mató a varios pasajeros y a la tripulación.

Caminar por las calles se volvió no sólo imposible, sino también mortal. De las 200 personas que perecieron en Nueva York, la mayoría fueron encontradas enterradas en ventisqueros a lo largo de las aceras de la ciudad. Una de estas víctimas fue el senador Roscoe Conkling, líder del Partido Republicano de Nueva York y aspirante a la presidencia de Estados Unidos. Murió a consecuencia de una «sobreexposición» al intentar caminar desde su oficina en Wall Street hasta el New York Club en Madison Square.

Los refugiados llenaron todos los hoteles. El venerable Hotel Astor instaló 100 catres en su vestíbulo cuando al atardecer de ese día se hizo evidente que aventurarse al exterior seguía siendo imposible. La temperatura había descendido a 8° al atardecer, el viento seguía aullando y los ventisqueros de hasta 6 metros llenaban las calles de la ciudad.

La tormenta fue aún más grave en las zonas del norte y el este de Nueva York. Cincuenta trenes quedaron varados entre Albany y la ciudad, así como en Long Island, en Nueva Jersey y en Connecticut. Muchos de ellos descarrilaron tras intentar atravesar ventiscas de hasta 38 pies en Connecticut (esta ventisca se midió en un corte de la línea ferroviaria cerca de Cheshire). En Bangall, una pequeña ciudad del condado de Dutchess (Nueva York), se registraron derivas de hasta 12 metros. Muchas de las 200 víctimas mortales atribuidas a la ventisca en las afueras de la ciudad de Nueva York consistían en pasajeros y tripulaciones de trenes que intentaron llegar a pie a los pueblos cercanos después de que sus trenes se quedaran parados o descarrilaran.

Varios barcos naufragaron en el mar, perdidos por vientos de 90 mph, enormes mares y acumulaciones de hielo en la cubierta que los hicieron volcar por el peso de la parte superior.

¿Cuánta nieve cayó?

La máxima acumulación puntual de la tormenta fue de 58″ en Saratoga Springs, al norte de Albany, Nueva York. La propia Albany registró 47″ y la cercana Troy midió 55″.

La acumulación oficial de la ciudad de Nueva York en Central Park fue de 21″, pero se registraron hasta 36″ en partes de Brooklyn y Queens. En Connecticut, New Haven informó de 42″ y Hartford de al menos 36″ (esta cifra es estimada; el sitio meteorológico oficial de Hartford estaba situado en una colina donde sólo se registraron 19″ ya que los fuertes vientos se llevaron la mayor parte de la nieve).

Máximas nevadas estatales de la ventisca de 1888

Nueva York: 58″ en Saratoga Springs

Connecticut: 50″ en Middleton

Vermont: 48″ en Bennington

New Hampshire: 42″ en Dublin

Massachusetts: 40″ en North Adams

Pennsylvania: 31″ en Blooming Grove

Nueva Jersey: 25″ en Rahway

Rhode Island: 20″ en Kingston

Maine: 20″ en Boothby

Mapa de acumulaciones de nieve del temporal. (De Northeast Snowstorms, por Paul Kocin y Louis Uccellini)

Cuando la tormenta se estancó frente a la costa sur de Nueva Inglaterra, el aire cálido del Atlántico fue atraído hacia el interior sobre el norte de Nueva Inglaterra disminuyendo las acumulaciones de nieve desde Boston hacia el norte. La línea entre el aire frío y el cálido quedó muy definida. En un momento dado, a última hora de la noche del lunes 12 de marzo, la temperatura era de 4° en Northfield, Vermont, mientras que era de 34° en Nashua, New Hampshire, a sólo 60 millas al este. (Paul Kocin)

Cómo la tormenta cambió América

La ventisca fue el primer desastre natural ampliamente fotografiado en la historia de Estados Unidos. El mortífero desastre ferroviario de la línea alta llevó a la ciudad de Nueva York a planificar su vasto sistema de metro, hoy uno de los más extensos del mundo. La interrupción de todas las comunicaciones desde Washington, D.C., hacia el norte tuvo como consecuencia el soterramiento de las líneas telegráficas y, posteriormente, de las eléctricas en muchas partes de las regiones del Atlántico Medio y del Noreste (aunque todavía se pueden encontrar líneas eléctricas aéreas en muchas zonas).

REFERENCIAS: El mejor libro sobre la tormenta es ¡Ventisca! The Great Storm of ’88 de Judd Caplovich (VeRo Publishing Co., 1987). Gran parte del material de este post procede de esta excelente obra.

Tormentas de nieve del noreste (Volumen I: Visión general y Volumen II: Los casos), Paul J. Kocin y Louis W. Uccellini (American Meteorological Society, 2004).

«Cold Waves and Frosts in the United States», Weather Bureau Bulletin P (U.S. Dept. of Agriculture, 1906).

Christopher C. Burt

Historiador del tiempo

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