Las bombas y el atolón de Bikini

El atolón de Bikini -una serie de formaciones calcáreas en el Océano Pacífico que forman parte de las Islas Marshall- es, o más bien era, un paraíso tropical. Entre 1946 y 1958, el ejército de Estados Unidos detonó varias bombas nucleares en la zona, acabando con las plantas y la fauna, y dejando tras de sí un páramo tóxico. Esa tumultuosa historia se conserva ahora en inquietantes fotos, diarios, documentos y estudios, reunidos por la Universidad de Washington en la Colección Lauren L. Donaldson de Estudios Radiológicos del Océano Pacífico Norte. Estas fotos y documentos pueden consultarse ahora de forma gratuita en JSTOR.

La historia colonial del atolón de Bikini y las Islas Marshall es algo más breve que la de muchas otras naciones tropicales. Los primeros misioneros cristianos llegaron a las islas en 1857, los comerciantes alemanes en la década de 1860 y los japoneses en 1914. Sin embargo, hasta la década de 1940, los bikinis permanecieron relativamente aislados. Eso cambió en 1945, cuando Estados Unidos tomó el control y designó las Islas Marshall para realizar pruebas nucleares. El 7 de marzo de 1946, los 167 bikinianos que vivían en el atolón depositaron flores en las tumbas de sus antepasados, se despidieron de ellos y abandonaron su tierra para siempre. Inicialmente fueron reubicados en el atolón de Rongerik, que creían que estaba habitado por espíritus malignos; después de muchas dificultades fueron reubicados de nuevo en el atolón de Kwajalein y más tarde en la isla de Kili. El 1 de julio de 1946, más de 42.000 militares y civiles estadounidenses, a bordo de 242 buques de guerra, 156 aviones y con 25.000 dispositivos de registro de la radiación, presenciaron la primera prueba nuclear del atolón de Bikini. En aquel entonces se describió grandiosamente como una «aterradora columna de agua coronada por un despliegue de niebla y desechos radiactivos». Unas 5.400 ratas, cabras y cerdos experimentales fueron llevados a estudiar como parte del programa de pruebas.

Ralph F. Palumbo recogiendo muestras de algas del fondo de la Laguna de Bikini, verano de 1964 vía JSTOR

Cuatro días después de la prueba inicial, Micheline Bernardini, una bailarina del Casino de París lució le bikini en la piscina pública de la ciudad: un tanga con estampado de periódico. El nombre se convirtió rápidamente en el léxico de la moda, a pesar del daño causado a su cadena de islas homónima.

Más explosiones siguieron a las primeras en 1946. La explosión de las bombas provocó enormes cráteres en los arrecifes de coral, de más de una milla de diámetro. Finalmente, en marzo de 1954, el ejército estadounidense lanzó desde un avión la primera bomba de hidrógeno del mundo, que diezmó tres de las islas Bikini, creando un cráter de dos kilómetros de ancho y 80 metros de profundidad. Construidas a lo largo de millones de años por organismos coralinos vivos que crecieron alrededor del núcleo de basalto, las islas constituían un complejo ecosistema que tardó mucho tiempo en formarse. En cuanto las islas emergieron y se hicieron habitables -hace unos 3.500 años-, los humanos empezaron a poblarlas. Las explosiones tardaron unos minutos en destruirlas.

Cangrejo de cocotero siendo monitorizado por un contador geiger, Isla de Bikini, 18 de agosto de 1964 vía JSTOR

Mientras que la devastación física era fácil de ver, el daño radiactivo de larga duración tardaría décadas en observarse. Años después de las explosiones, los científicos siguieron estudiando los efectos de la radiación en la flora y la fauna del atolón. Peinaron las playas del atolón en busca de ratas, cangrejos y aves. Observaron que las almejas gigantes Tridacna habían desaparecido de la zona que habitaban antes. Documentaron diversos hallazgos a lo largo del tiempo: una planta de arrurruz posiblemente mutada y flores de gloria de la mañana de crecimiento anormal, que compararon con las de crecimiento típico. El equipo también realizó estudios y documentó los niveles de radiactividad alrededor de las islas y en la fauna marina, con una serie de fotografías en la colección de la Universidad de Washington que muestran a los científicos tomando lecturas de la radiación de los cangrejos de coco, y sujetando dispositivos Geiger a las criaturas pescadas en el mar. Las imágenes de esta colección son absurdas -en una toma parece que un científico está entrevistando a un cangrejo- y trágicas.

Mujeres y niños nativos con una guitarra, atolón de Likiep, 20 de agosto de 1949 vía JSTOR

Los procedimientos de recuperación y limpieza siguieron, y en 1968 el presidente Lyndon Johnson prometió a 540 bikinianos que vivían en Kili y otras islas que podrían regresar a su hogar ancestral. Pero 10 años después, 139 bikinianos repatriados tuvieron que ser evacuados del atolón cuando las pruebas mostraron que tenían altos niveles de radiación en sus cuerpos. En 2016, un grupo de investigadores de la Universidad de Columbia seguía considerando que los niveles de radiación del atolón de Bikini eran demasiado elevados, por encima de las normas de seguridad, para que sus residentes pudieran regresar.

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Mientras que el resto de las islas Marshall implicadas en las pruebas nucleares han sido finalmente consideradas habitables, el atolón de Bikini por sí solo no lo fue. Y esa es quizás la mayor ironía de la historia colonial de las islas. La palabra Bikini se traduce de su original marshalliano «Pikinni» como «las tierras de muchos cocos», donde Pik significa «superficie» y Ni «coco». La imagen de las interminables palmeras que se elevan sobre el telón de fondo del sol tropical que se pone en las aguas azules es una imagen perfecta de la naturaleza prístina y la máxima paz, la antítesis misma de lo que el atolón de Bikini llegó a ser.

Explore las fotos, los diarios, los documentos y los estudios de la Colección Lauren L. Donaldson de Estudios Radiológicos del Océano Pacífico Norte de forma gratuita en JSTOR.

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