Los fundamentos del aceite MCT

En las últimas décadas, la opinión popular sobre la grasa dietética ha cambiado considerablemente, y muchos han llegado a apreciar mejor los beneficios para la salud que pueden proporcionar ciertos tipos de grasas. Hemos hablado de los pormenores de las grasas monoinsaturadas y poliinsaturadas -consideradas grasas «saludables»- y hemos advertido sobre el consumo excesivo de los ácidos grasos trans y las grasas saturadas que se encuentran en las carnes rojas y procesadas.

Pero recientemente, un producto único hecho completamente de grasas saturadas ha sido ensalzado por muchos por sus beneficios para la salud: el aceite de triglicéridos de cadena media, más conocido como aceite MCT. ¿En qué se diferencia de otros tipos de grasas? ¿Está la ciencia a la altura del bombo y platillo? ¿Y debería añadirlo a su dieta? Vamos a descubrirlo.

¿Qué es el aceite MCT?

Los ácidos grasos están formados principalmente por átomos de carbono e hidrógeno unidos en una cadena. Vienen en diferentes longitudes que se determinan por el número de átomos de carbono que contienen. Los ácidos grasos de cadena corta tienen menos de 6 átomos de carbono, mientras que los de cadena larga tienen más de 12 carbonos. Los triglicéridos de cadena media son un tipo de ácido graso que tiene entre 6 y 12 átomos de carbono. Los triglicéridos de cadena media se encuentran de forma natural en alimentos como los aceites de coco y de palmiste y en los productos lácteos enteros; también se encuentran en la leche materna. A diferencia de los triglicéridos de cadena larga (LCT), los MCT tienen un número ligeramente inferior de calorías por gramo (8,3 frente a 9,2).

El aceite MCT se obtiene del procesamiento de los aceites de coco o de palmiste, y está compuesto principalmente por grasas saturadas. Una cucharada de aceite MCT contiene 14 gramos de grasa y 115 calorías. Suele ser incoloro, inodoro e insípido y es un líquido a temperatura ambiente, por lo que puede consumirse solo o mezclado con alimentos y bebidas. Sin embargo, el aceite MCT tiene un punto de humo bajo, por lo que no debe utilizarse para cocinar. El aceite MCT también se puede encontrar en forma de polvo que luego se puede mezclar con un líquido para hacer una bebida, de la misma manera que las proteínas en polvo se utilizan para hacer batidos de proteínas.

¿Qué hace que el aceite MCT sea único?

El aceite MCT es único en la forma en que se digiere, absorbe y utiliza en el cuerpo. La mayoría de los ácidos grasos son digeridos con la ayuda de la bilis y las enzimas del páncreas. A continuación se absorben en el tracto gastrointestinal, pasando al sistema linfático y luego al torrente sanguíneo antes de llegar al hígado. En cambio, el proceso de los MCT es mucho más eficaz: No necesitan bilis ni enzimas pancreáticas para ser digeridos y son transportados directamente al hígado. Debido a las diferencias en la forma en que los MCT se descomponen en el cuerpo en comparación con los LCT, es más probable que se utilicen como fuente de energía y menos probable que se almacenen como grasa corporal.

¿Tienen los aceites MCT beneficios para la salud?

Los aceites MCT se utilizaron por primera vez en el ámbito clínico para personas con afecciones gastrointestinales que les impedían digerir y absorber correctamente los ácidos grasos de cadena larga, como las personas con enfermedad celíaca, enfermedad inflamatoria intestinal, enfermedad del intestino irritable y fibrosis quística.

Debido a su capacidad de servir como fuente eficiente de energía, se han hecho populares entre los atletas y las personas que intentan perder peso. Una revisión sistemática y metaanálisis de 2015 de 13 ensayos controlados aleatorios en adultos sanos mostró que, en comparación con los TCM, los TCM redujeron el peso corporal, el perímetro de la cintura y la cadera, la grasa corporal total, la grasa subcutánea total y la grasa visceral. Sin embargo, aunque las diferencias eran estadísticamente significativas, eran relativamente pequeñas: Por ejemplo, las personas que consumían TCM perdieron una media de medio kilo más (en comparación con los que consumían TCL). No se realizó un seguimiento de los participantes una vez concluidos los estudios, por lo que se desconoce si fueron capaces de mantener la pérdida de peso observada. Aunque se han realizado algunos estudios sobre los efectos del aceite MCT en el rendimiento deportivo, se necesitan más investigaciones para sacar conclusiones sólidas.

Se han estudiado los efectos del aceite MCT sobre la salud de las enfermedades cardiovasculares, la diabetes y las afecciones neurológicas como la enfermedad de Alzheimer, pero no hay pruebas concluyentes de un beneficio para ninguna de estas afecciones.

¿Debo tomar aceite MCT?

El aceite MCT ha demostrado ser beneficioso para las personas con afecciones gastrointestinales que dificultan la absorción de las grasas. Más allá de esto, sin embargo, la evidencia de cualquier beneficio para la salud del aceite MCT es extremadamente modesta (en el caso de la pérdida de peso) o extremadamente débil o inexistente (en la mayoría de las otras condiciones de salud). Por lo tanto, el uso de aceite MCT por la mayoría de los adultos sanos es poco probable que tenga beneficios significativos para la salud.

Si todavía está interesado en probar el aceite MCT, es importante ser consciente de la cantidad que está tomando. No hay directrices claras sobre las dosis diarias recomendadas, aunque consumir más de 4-7 cucharadas al día puede provocar malestar gastrointestinal. Aumentar gradualmente la cantidad de aceite MCT al día y repartir su consumo a lo largo del día puede ayudar a reducir estos efectos. El aceite MCT puede mezclarse en bebidas como batidos, café y té, o mezclarse con alimentos como cereales calientes y sopas. Si planea comenzar a tomar aceite MCT, es importante hablar con un proveedor de atención médica sobre los beneficios o efectos negativos que puede proporcionar.

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