Los jóvenes espartanos asesinaban a los esclavos como parte de la Krypteia

Antes de que un niño espartano pudiera ser considerado un hombre, era puesto en la Krypteia – un escuadrón secreto que se acercaba sigilosamente a los esclavos desprevenidos y los asesinaba brutalmente a voluntad.

La Kripteia en Esparta

Christoffer Wilhelm Eckersberg/Wikimedia CommonsTres niños espartanos practicando el tiro con arco.

La antigua ciudad-estado griega de Esparta se ha hecho un hueco en la mente moderna como tierra de guerreros. Durante los siglos IV y V a.C., los espartanos se ganaron el respeto y el temor de gran parte del mundo antiguo con su búsqueda de la excelencia militar a toda costa.

Por supuesto, esta búsqueda despiadada del poderío militar tenía un lado oscuro. Por ejemplo, los esclavos espartanos, conocidos como helotas, soportaban un sufrimiento inimaginable al convivir con una sociedad de asesinos entrenados. Los helotas eran maltratados, humillados y, a través de un brutal rito de iniciación que los espartanos llamaban cripteia, cazados y asesinados.

Los horrores de la esclavitud en Esparta

Esclavos helotas borrachos

Fernand Sabatté/Wikimedia CommonsUn esclavo helota es obligado a emborracharse y humillarse para enseñar a un joven espartano los peligros del alcohol.

La esclavitud era una parte importante de la antigua sociedad espartana. Cuando pensamos en Esparta, tendemos a pensar en los guerreros que lideraban su ciudad, pero ellos eran sólo una pequeña parte de la población. Esos guerreros espartanos no eran más que una pequeña clase de élite, que gobernaba una sociedad mucho más grande.

De hecho, los esclavos superaban en número a los ciudadanos siete a uno en Esparta. Sin embargo, a pesar de su número, los esclavos eran tratados de forma inimaginablemente horrible, incluso para los estándares de la esclavitud. Sus vidas estaban llenas de humillaciones. Se les golpeaba si intentaban cantar canciones espartanas porque eso sugería que se consideraban iguales. Y para enseñar a los niños y jóvenes los peligros de la embriaguez, los varones adultos espartanos emborrachaban a sus esclavos y les obligaban a ponerse en evidencia.

Incluso sus vecinos sentían pena por los esclavos espartanos. En Atenas, tenían un dicho: «En Esparta, el hombre libre es más hombre libre que en ningún otro lugar del mundo, y el esclavo más esclavo.»

La Cripta

Jóvenes espartanos haciendo ejercicio

Edgar Degas/Wikimedia CommonsLos jóvenes espartanos practican la lucha. Los espartanos enseñaban a las jóvenes a luchar, pues creían que eso las hacía más fuertes en el parto.

Sin embargo, la peor tortura que soportaban los esclavos espartanos era, sin duda, la Krypteia.

La Krypteia (que puede referirse tanto al grupo en cuestión como a los actos que llevaban a cabo) era un programa estatal que, en cualquier momento y sin el menor aviso, podía hacer que un esclavo heloto fuera asaltado por un grupo de jóvenes espartanos y apuñalado hasta la muerte.

Los mejores y más brillantes muchachos espartanos pasaban a formar parte de la Krypteia cuando estaban a punto de convertirse en hombres. Para entrenarlos para la guerra, se les darían dagas y unos pocos suministros esenciales, y luego se les ordenaría asesinar a los helenos a voluntad.

Se escabullirían por los caminos y los campos, a menudo en el campo y a menudo por la noche, y se abalanzarían sobre los helenos desprevenidos. Siempre que podían, apuntaban a los más grandes y fuertes de entre ellos. No importaba si eran leales o si habían hecho algo malo: fueran quienes fueran, serían cazados, cortados en pedazos y asesinados brutalmente.

Una orgullosa tradición espartana

Corte sobre un espartano recién nacido

Jean-Pierre Saint-Ours/Wikimedia CommonsSegún Plutarco, los ancianos espartanos revisaban a cada bebé recién nacido para ver si era digno de vivir o si debía ser abandonado para que muriera expuesto.

El famoso escritor ateniense Plutarco calificó la Krypteia como una «injusticia» y luchó contra la realidad de que Licurgo, un líder espartano al que respetaba, había encabezado un ritual tan bárbaro.

Sin embargo, no todos los griegos estaban tan perturbados como Plutarco. Muchos espartanos pensaban que matar a los esclavos era una noble tradición, e incluso algunos atenienses estaban de acuerdo. El filósofo Platón llegó a citar los elogios que un espartano llamado Megillus prodigó a la Krypteia:

«‘Krypteia’, como se llama, proporciona un entrenamiento maravillosamente severo en la rusticidad, ya que los hombres van descalzos en invierno y duermen sin cobertores y no tienen asistentes, sino que esperan por sí mismos y vagan por todo el campo tanto de noche como de día.»

Para gente como Megillus, masacrar a los esclavos no era más que otra gran manera de hacer a los espartanos duros – justo al lado de las orgullosas tradiciones espartanas como obligar a los niños pequeños a robar comida para comer y lanzar a los bebés débiles a la naturaleza para que mueran.

Por qué hacían cripteia

El niño espartano cripteia

Jean-Jacques-Francois Le Barbier/Wikimedia CommonsUna madre espartana da a su hijo su primer escudo.

Se podría pensar que un programa tan brutal como la Cripteia tendría una razón de ser definitiva, pero en realidad los relatos varían en cuanto a la razón de su existencia. Varios escritores atenienses contemporáneos describieron la Krypteia, pero incluso a ellos parecía costarles entender cómo los espartanos justificaban la masacre de inocentes.

Sin embargo, sí sabemos que era, al menos en parte, una forma de hacer duros a los chicos, como dejan claro las palabras de Megillus. Se trataba de algo más que de practicar jugando a la guerra: los chicos de la Cripta tenían que quitar vidas de verdad. Tenían que demostrar que, cuando se enfrentaran a un enemigo real, no dudarían en matar.

Pero la Krypteia también trataba de infundir miedo a los helotas. Al fin y al cabo, Esparta fue el lugar donde, en el año 491 a.C., supuestamente pusieron coronas de flores en las cabezas de sus 2.000 esclavos más fuertes y les prometieron su libertad, para luego atraerlos a un templo y matarlos a todos.

La Krypteia en sí comenzó, según algunos relatos, después de que una revuelta de esclavos en esa misma época casi derribara el gobierno espartano y consiguiera la libertad de los helotas. Los espartanos lograron detenerla – pero aprendieron a temer a los esclavos que los superaban en número.

Cada año, los espartanos declararon la guerra a sus propios esclavos. Matar a un esclavo, a partir de entonces, no era un acto de asesinato o crueldad, era un acto de guerra. Sus esclavos ya no luchaban contra ellos, pero los espartanos querían dejar perfectamente claro lo que ocurriría si volvían a intentar luchar por su libertad.

Así nació el brutal programa de Krypteia.

Después de leer sobre Krypteia, aprende sobre el fuego griego, el arma secreta que arrasó con los ejércitos, y las batallas que dieron forma a la historia de Grecia.

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