Mount St. Helens Rebirth

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El renacimiento del Monte Santa Helena

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La catastrófica erupción del Monte Santa Helena hace hoy 20 años (el 18 de mayo de 1980), figura entre los acontecimientos naturales más importantes del siglo XX en Estados Unidos. Debido a que el Monte Santa Helena se encuentra en una zona remota de las montañas Cascadas, sólo unas pocas personas murieron a causa de la erupción, pero los daños materiales y la destrucción ascendieron a miles de millones de dólares.

El Monte Santa Helena es un ejemplo de volcán compuesto o estratovolcán. Se trata de volcanes explosivos que, por lo general, son conos simétricos de lados empinados construidos por la acumulación de restos de erupciones anteriores y que están formados por capas alternas de flujos de lava, cenizas volcánicas y cenizas. Algunas de las montañas más fotografiadas del mundo son estratovolcanes, como el Monte Fuji en Japón, el Monte Cotopaxi en Ecuador, el Monte Hood en Oregón y el Monte Rainier en Washington. El Monte Usu, en la isla de Hokkaido (Japón), en reciente erupción, también es un estratovolcán. Los estratovolcanes se caracterizan por tener sistemas de tuberías que mueven el magma desde una cámara profunda de la corteza terrestre hasta los respiraderos de la superficie.

La altura del monte Santa Helena se redujo de unos 2950 m a unos 2550 m como resultado de la erupción explosiva de la mañana del 18 de mayo. La erupción envió una columna de polvo y ceniza hacia arriba más de 25 km en la atmósfera, y las ondas de choque de la explosión derribaron casi todos los árboles en un radio de 10 km del cráter central. Avalanchas masivas y flujos de lodo, generados por el derretimiento casi instantáneo de las profundas capas de nieve en los flancos de la montaña, devastaron un área de más de 20 km al norte y al este de la antigua cumbre, y los ríos atascados con todo tipo de escombros se inundaron a más de 100 km de distancia. El área de destrucción casi total fue de unos 600 km2. La ceniza de la nube de erupción se desplazó rápidamente hacia el noreste y el este produciendo rayos que iniciaron muchos pequeños incendios forestales. Una oscuridad eriaza causada por la nube envolvió el paisaje a más de 200 km de la zona de la explosión, y la ceniza pudo verse caer del cielo sobre las Grandes Llanuras, a más de 1500 km de distancia.

Esta imagen fue adquirida por Landsat 7 el 22 de agosto de 1999. Fue producida con una resolución de 30 m utilizando las bandas 3, 2 y 1 para mostrar los colores rojo, verde, & azul, respectivamente («color verdadero»). Algunos de los efectos de la masiva erupción del 18 de mayo de 1980 todavía se pueden ver claramente, especialmente en los flancos norte y este del Monte Santa Helena, que todavía son en su mayoría estériles (tonos de blanco y gris). El cráter está en el centro de la imagen. Obsérvese el rayado del cráter (gris en la imagen). Son los restos de los flujos piroclásticos (avalanchas sobrecalentadas de gas, ceniza y trozos de roca) que tallaron profundos canales por las laderas y en las zonas relativamente planas cerca de la base de la montaña. El lago Spirit, parcialmente lleno, puede verse justo al noreste del cráter (azul-negro en la imagen), y el lugar al que se dirigió la mayor parte de la energía durante la explosión es la zona gris inmediatamente al noroeste del cráter. Sin embargo, en otras partes de la montaña, el proceso de rejuvenecimiento es evidente. Los depósitos de ceniza han aportado minerales que han acelerado el crecimiento de la vegetación (varios tonos de verde). Aunque está lejos de su aspecto de hace 20 años, el Monte Santa Helena se está recuperando activamente.

Data courtesy Landsat 7 project and EROS Data Center. Caption by James Foster, NASA Goddard Space Flight Center.

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