Blizzard

Een blizzard is per definitie een langdurige, zware sneeuwstorm. Om van een sneeuwstorm te kunnen spreken, moet de wind minstens 35 km/uur zijn en gedurende een langere periode woeden – minstens drie uur of langer. De hoeveelheid sneeuw die valt heeft weinig te maken met de kwalificatie van een storm als sneeuwstorm, maar wel met de intensiteit van de wind en de duur van de storm. Er zijn nog twee andere classificaties voor sneeuwstormen:

Zware sneeuwstorm: windkracht meer dan 45 km/uur, temperaturen van 10 Fahrenheit of lager, bijna geen zicht.

Grond sneeuwstorm: geen vallende sneeuw, sneeuw van de grond wordt geblazen door de sterke wind.

Een noordooster dankt zijn naam aan de richting van de aanstormende winden. Dit komt voor aan de Atlantische kant van Canada en de oostkust van de VS. Deze stormen kunnen zo ver zuidelijk beginnen als de Golf van Mexico of de Noord-Atlantische Oceaan. De naam wordt echter het meest gebruikt in de kustgebieden van Atlantisch Canada en New England. Deze stormen zijn vergelijkbaar met een orkaan. Een van de dodelijkste sneeuwstormen in de VS – de Grote Sneeuwstorm van 1888 – was een noordooster, waarbij 400 mensen omkwamen nadat er 40 tot 50 centimeter sneeuw was gevallen.

Wat veroorzaakt sneeuwstormen?

Een sneeuwstorm ontstaat meestal wanneer de straalstroom heel ver naar het zuiden afbuigt. Hierdoor kan de koude lucht uit het noorden botsen met de warme lucht uit het zuiden. Hierdoor ontstaat een sterk stormsysteem, dat zich meestal aan de noordwestkant van zulke stormsystemen ontwikkelt.

Elk gebied dat grotendeels vlak is, is vatbaar voor sneeuwstormen, hoewel er in de VS, Australië en het Verenigd Koninkrijk gebieden zijn die meer last van sneeuwstormen hebben dan andere. De dodelijkste sneeuwstorm in de geschiedenis vond echter plaats in Iran in 1972.

Gevaren van sneeuwstormen

Blizzards behoren tot de dodelijkste natuurstormen, omdat de omstandigheden reizen en verplaatsingen gevaarlijk maken. Sneeuwstormen verstoren het verkeer, maar sneeuwstormen maken elke vorm van reizen bijna onmogelijk. Bij bijna elke sneeuwstorm vallen minstens enkele doden, bij sommige grotere zelfs honderden.

Het zicht wordt drastisch beperkt, in sommige gevallen tot slechts 3 meter of wat men noemt nulzicht. In een sneeuwstorm op de grond valt er weliswaar geen nieuwe sneeuw, maar wordt de sneeuw die al op de grond ligt door de wind zodanig opgeklopt dat het zicht ook bijna nul is.

Vervoer is onder deze omstandigheden bijna onmogelijk. Auto’s moeten volledig tot stilstand komen omdat ze van de weg kunnen rijden. Omdat de sneeuwstormen zo lang aanhouden, kunnen mensen vast komen te zitten in hun auto’s en doodvriezen terwijl ze wachten tot het weer opklaart. Als de storm voorbij is, worden auto’s vaak bedolven onder hopen sneeuw, waardoor het voor reddingsteams moeilijk is om ze te vinden.

Blizzards staan bekend om hun plotselinge komst en hoewel het mogelijk is om van tevoren te worden gewaarschuwd, is het niet altijd mogelijk om volledig voorbereid te zijn op de hevigheid van de sneeuwstorm. Het vrijmaken van wegen is pas mogelijk nadat de sneeuwstorm voorbij is en dan duurt het nog lang door de intensiteit van de opbouw. De nasleep van de sneeuwstorm kan bijna net zo gevaarlijk zijn als de storm zelf, omdat het langer duurt voordat mensen die vastzitten in voertuigen, onverwarmde gebouwen of buiten, worden gevonden en in warmte en veiligheid worden gebracht.

blizzardfeiten en informatie

Sneeuwbedekte auto

Geschiedenis van sneeuwstormen

Hoewel sneeuwstormen niet zo vaak voorkomen als sneeuwstormen, tornado’s of zelfs orkanen, zijn sneeuwstormen elke keer weer dodelijk. Niet alle sneeuwstormen worden hier genoemd, zelfs niet de zwaarste. Dit is slechts een voorbeeld van de ravage die sneeuwstormen kunnen aanrichten.

De witte winter van 1880-1881 is een van de vroegste sneeuwstormen die in de geschiedenisboeken worden vermeld. Deze wordt beschouwd als de ergste winter in de geschiedenis van de VS. Omdat de eerste sneeuwstorm in oktober toesloeg, voordat de meeste boeren de kans hadden om hun oogst binnen te halen. De ene na de andere sneeuwstorm bleef maar aanhouden en maakte reizen onmogelijk, zelfs per trein. De mensen dreigden te verhongeren en in januari 1880 werd de treindienst volledig stopgezet, want hoe vaak de sporen ook werden geruimd, er kwam altijd weer een nieuwe storm die de sporen opnieuw bedekte. De sneeuw dooide nooit en op 2 februari 1881 woedde er opnieuw een sneeuwstorm die negen dagen duurde. Tegen die tijd moesten steden en boeren tunnels graven door de sneeuw om bij vee, hout voor verwarming en voorraden te komen. Toen de sneeuw eenmaal begon te smelten, werden enorme gebieden overstroomd, waardoor grote gebieden rond de Missouri rivier wegspoelden. De stad Yankton, in het huidige South Dakota, werd bijna volledig weggespoeld door de overstromende rivier.

De Iraanse sneeuwstorm van 1972 is de dodelijkste ooit gemeten sneeuwstorm. Vanaf 3 februari tot en met 9 februari viel er meer dan een meter sneeuw, waarbij de ergste gebieden in Zuid-Iran een sneeuwval tot een meter sneeuw kregen. Hele dorpen kwamen om, één werd volledig bedolven onder de sneeuw. Ongeveer 4000 mensen kwamen om.

De sneeuwstorm op Wapenstilstandsdag in 1947 kwam enigszins onverwacht, met veel doden tot gevolg. Op de ochtend van de sneeuwstorm was het warm weer, waardoor veel jagers erop uit trokken om van de ideale omstandigheden te profiteren. Binnen een paar uur sloeg de sneeuwstorm toe en raasde de hele nacht en de volgende dag door. 145 doden werden gemeld als gevolg van de 1.000 mijl brede storm. Veel jagers waren niet warm genoeg gekleed om de wind en sneeuw te weerstaan. Velen strandden op eilanden in de Mississippi, of verdronken bij hun pogingen weer aan land te komen.

De Schoolhouse Blizzard in 1888 is anders dan de nor’easter en in sommige opzichten hartverscheurender. Omdat de dag relatief rustig begon, gingen de mensen gewoon door met hun leven: kinderen gingen naar school en volwassenen naar hun werk. De storm raasde vroeg op de dag en liet duizenden mensen achter, vooral kinderen in hun schoolkamertjes. Er vielen 235 doden, onder wie ook kinderen.

Hoewel meteorologen tegenwoordig in staat zijn sneeuwstormen nauwkeuriger te voorspellen, hebben de stormen nog steeds het vermogen om hele steden tegelijk te verwoesten, en doden zijn bijna altijd onvermijdelijk. In de loop der jaren zijn de reddingsoperaties tijdens en na sneeuwstormen steeds beter geworden en met een goede voorbereiding kunnen grote aantallen slachtoffers worden voorkomen. Het is ook veel gemakkelijker geworden om mensen op de hoogte te brengen van naderende stormen, met betrouwbaardere voorspellingen en een snelle en effectieve verspreiding van de boodschap.

Landen die niet gewend zijn aan grote hoeveelheden sneeuw, extreme kou en lange perioden van harde wind hebben het vaak moeilijker om het hoofd te bieden wanneer de stormen toeslaan. Ongeacht waar de sneeuwstormen toeslaan, er is nooit een manier om volledig voorbereid te zijn. Er is altijd een kans op stroomuitval, communicatiesystemen die uitvallen, mensen die lange tijd zonder of met weinig warmte moeten leven, en mensen die buiten of in een voertuig vast komen te zitten. Tijdens de wintermaanden wordt de mensen aangeraden goed te letten op de weerwaarschuwingen die via radio of tv binnenkomen. Er zijn weerwebsites die mensen helpen zich voor te bereiden op sneeuwstormen en waarschuwingen plaatsen wanneer een sneeuwstorm wordt opgewaardeerd tot sneeuwstorm.

Plaats een reactie