De sneeuwstorm van 1888: Amerika’s grootste sneeuwramp

Boven: Een tunnel met sneeuwjacht in Farmington, Connecticut, met een stahoogte van twee meter. (New York Historical Society.)

Het Central Park in New York heeft in de winter van 2019-20 vanaf 12 maart slechts 4,8 centimeter sneeuw gezien. Met geen sneeuw in de prognose, is het mogelijk dat deze winter eindigt met het vierde laagste sneeuwtotaal in Central Park in de 152 jaar dat het park wordt bijgehouden. Het is moeilijk te geloven dat deze week de 132e verjaardag markeert van New York’s – en Amerika’s – ergste sneeuwstorm ooit.

Weinig stormen zijn zo iconisch als de “Blizzard of ’88”. Het was de dodelijkste, sneeuwrijkste en meest ongewone winterstorm in de Amerikaanse geschiedenis. Geen storm van vergelijkbare omvang heeft sindsdien ergens in de aangrenzende Verenigde Staten plaatsgevonden. Meer dan 400 mensen kwamen om, waarvan 200 alleen al in New York City, velen letterlijk bedolven onder de sneeuwmassa’s in het centrum van Manhattan. Op 13 maart 1888 daalde de temperatuur in New York tijdens de storm tot 6°F – nog steeds de koudste temperatuur die daar ooit zo laat in het seizoen is gemeten.

Hier volgt een samenvatting van deze beroemde gebeurtenis, aangepast van een blogartikel dat ik in 2012 schreef.

De winter van 1888: The Children’s Blizzard

In januari 1888 werd het Intermountain West en de noordwestelijke delen van het land getroffen door de hevigste koudegolf ooit. Deze golf breidde zich in de derde week van de maand uit naar het oosten en bracht nog meer koude records naar de Upper Midwest. Enkele van de laagste records uit januari 1888 die vandaag de dag nog gelden zijn:

20° in Eureka, Californië op 14 jan.

-24° in Lakeview, Oregon op 15 jan.

-6° in Roseburg, Oregon op 16 jan.

-28° in Boise, Idaho op 16 jan.

-42° in Missoula, Montana op 16 jan. 16 januari

-36° in Ely, Nevada op 16 januari

-30° in Spokane, Washington op 16 januari

-41° in St. Paul (Minneapolis), Minnesota op 21 januari

-36° in Green Bay, Wisconsin op 21 januari

De koudste temperatuur gedurende de maand was -56,8° in Poplar River, Montana, op 15 januari. Natuurlijk waren er in 1888 maar heel weinig weerstations in het verre westen en de Rocky Mountains, dus veel andere plaatsen zouden waarschijnlijk lage recordtemperaturen hebben gehad als ze op dat vroege tijdstip waarnemingspunten hadden gehad.

De koudegolf werd voorafgegaan door een fenomenale sneeuwstorm in de upper Plains en de Midwest op 12 en 13 januari. De storm stond bekend als de “Children’s Blizzard” (vereeuwigd door David Laskin in zijn prachtige boek met dezelfde naam) en leidde tot de dood van zo’n 200-250 kolonisten aan de gevolgen van blootstelling. Het waren vooral kinderen die in de storm vast kwamen te zitten op weg naar huis van geïsoleerde prairiescholen in South Dakota en Minnesota. Ironisch genoeg was dit waarschijnlijk de op een na dodelijkste sneeuwstorm in de geschiedenis van de V.S., afgezien van de storm aan de oostkust die slechts een paar weken later arriveerde.

The Great Blizzard of March 12-14, 1888

Zoals Paul Kocin en Louis Uccellini opmerkten in hun klassieke compendium Northeast Snowstorms, was de sneeuwstorm van ’88 om verschillende redenen uniek. Ten eerste worden de meeste zware winterstormen die het noordoosten treffen voorafgegaan door een uitbraak van koude lucht over het oosten van de V.S., meestal gecentreerd boven het noorden van New England of het zuiden van Canada. Een dergelijke luchtmassa was er niet voorafgaand aan de ontwikkeling van de storm. Ten tweede werd het stormcentrum stationair en maakte het in feite een lus tegen de klok in voor de kust van zuidelijk New England terwijl het zijn piekintensiteit behield (met een centrale druk van ongeveer 980 mb). In plaats van zich te verplaatsen langs het gebruikelijke zuidwest-noordoost pad dat zware winterstormen plegen te volgen, vulde het lagedrukcentrum zich geleidelijk op en verdween, om uiteindelijk langzaam naar zee af te drijven.

Hieronder volgt een reeks synoptische kaarten van de storm.

In New York City veranderde de regen in sneeuw om 1 uur ’s nachts op maandag 12 maart, toen de temperatuur tot het vriespunt daalde. Toen de temperatuur tot het vriespunt daalde, ontwikkelde zich al snel een sneeuwstorm met een aanhoudende wind van 50 km/uur.

Tegen 8 uur maandagochtend was de stad volledig verlamd door de verblindende, stuifsneeuw en gierende wind. Alle telegraafverbindingen vielen uit. Er was geen metro op dat moment, en de verhoogde spoorlijn kwam tot stilstand, met een trein ontspoorde en doodde een aantal passagiers en bemanning.

Wandelen op straat werd niet alleen onmogelijk, maar ook dodelijk. Van de 200 mensen die omkwamen in New York City, werden de meesten begraven gevonden in sneeuwjerrycans langs de trottoirs van de stad. Een van deze slachtoffers was senator Roscoe Conkling, een New Yorkse Republikeinse partijbaas en aspirant voor het presidentschap van de VS. Hij stierf als gevolg van “overmatige blootstelling” bij een poging om van zijn Wall Street kantoor naar de New York Club op Madison Square te lopen.

Vluchtelingen vulden alle hotels. Het eerbiedwaardige Astor Hotel plaatste 100 veldbedden in de lobby toen tegen zonsondergang duidelijk werd dat naar buiten gaan nog steeds onmogelijk was. De temperatuur was tegen zonsondergang gedaald tot 8°, de wind huilde nog steeds en de straten van de stad lagen bezaaid met sneeuwjachten van wel 2 meter hoog.

De storm was nog heviger in gebieden ten noorden en oosten van New York City. Vijftig treinen strandden tussen Albany en de stad, maar ook op Long Island, in New Jersey, en in Connecticut. Veel treinen ontspoorden nadat ze door stuiflawines waren geploegd die in Connecticut een hoogte hadden bereikt van wel 3 meter (deze hoogte werd gemeten in een onderbreking van de spoorlijn in de buurt van Cheshire). In Bangall, een klein stadje in Dutchess County, New York, werden kuilen tot 30 meter gerapporteerd. Veel van de 200 doden die aan de sneeuwstorm buiten New York City werden toegeschreven, waren passagiers en treinpersoneel die naar nabijgelegen steden probeerden te lopen nadat hun treinen waren vastgelopen of ontspoord.

Scheidene schepen vergingen op zee door windsnelheden van 90 mijl per uur, enorme zeeën en ijsophopingen op het dek, waardoor ze omsloegen door het topzware gewicht.

Hoeveel sneeuw is er gevallen?

De maximale sneeuwophoping door de storm was 58″ in Saratoga Springs, ten noorden van Albany, New York. Albany zelf registreerde 47″ en het nabijgelegen Troy mat 55″.

De officiële neerslag in New York City in Central Park was 21″, maar in delen van Brooklyn en Queens werd tot 36″ gemeld. In Connecticut meldde New Haven 42″ en Hartford minstens 36″ (dit cijfer is een schatting; het officiële weerstation voor Hartford bevond zich op een heuvel waar slechts 19″ werd gemeten omdat harde wind de meeste sneeuw wegblies).

Staatsmaxima voor sneeuwval tijdens de sneeuwstorm van 1888

New York: 58″ in Saratoga Springs

Connecticut: 50″ in Middleton

Vermont: 48″ in Bennington

New Hampshire: 42″ bij Dublin

Massachusetts: 40″ bij North Adams

Pennsylvania: 31″ bij Blooming Grove

New Jersey: 25″ bij Rahway

Rhode Island: 20″ bij Kingston

Maine: 20″ bij Boothby

Map van de sneeuwaccumulaties van de storm. (Uit Northeast Snowstorms, door Paul Kocin en Louis Uccellini)

Toen de storm voor de zuidkust van New England tot stilstand kwam, werd warme Atlantische lucht landinwaarts over het noorden van New England getransporteerd, waardoor de sneeuwaccumulatie vanaf Boston noordwaarts afnam. De grens tussen koude en warme lucht werd heel duidelijk. Op een gegeven moment, laat op maandagavond 12 maart, was het 4 graden in Northfield, Vermont, terwijl het 34 graden was in Nashua, New Hampshire, slechts 60 mijl oostelijker. (

Hoe de storm Amerika veranderde

De sneeuwstorm was de eerste breed gefotografeerde natuurramp in de geschiedenis van de V.S. De dodelijke ramp met het hogesnelheidsspoor leidde ertoe dat de stad New York haar enorme metrosysteem ging plannen, nu een van de meest uitgebreide ter wereld. Het wegvallen van alle communicatie vanaf Washington, D.C., noordwaarts resulteerde in het begraven van telegraaf-, en later elektriciteitsleidingen in grote delen van de Mid-Atlantische en Noordoostelijke regio’s (hoewel er in veel gebieden nog bovengrondse elektriciteitsleidingen te vinden zijn).

REFERENTIES: Het beste boek over de storm is Blizzard! The Great Storm of ’88 door Judd Caplovich (VeRo Publishing Co., 1987). Veel van het materiaal in dit bericht is afkomstig uit dit fraaie werk.

Northeast Snowstorms (Volume I: Overview and Volume II: The Cases), Paul J. Kocin and Louis W. Uccellini (American Meteorological Society, 2004).

“Cold Waves and Frosts in the United States,” Weather Bureau Bulletin P (U.S. Dept. of Agriculture, 1906).

Christopher C. Burt

Weather Historian

Plaats een reactie