Denisova Cave

Denisova Cave, ook bekend als Aju-Tasch, site van paleoantropologische opgravingen in de Anui River vallei ruwweg 100 km (60 mijl) ten zuiden van Biysk in het Altai gebergte van Rusland. De grot bevat meer dan 20 lagen opgegraven artefacten die wijzen op bewoning door hominins van zo lang geleden als 280.000 jaar voor het heden tot zo recent als de Middeleeuwen. De aanwezigheid van artefacten uit de Acheulean-, Mousterian- en Levalloisian-steenvlakkingsindustrie ondersteunt het bewijs van 13 afzonderlijke bezettingen die tussen 125.000 en 30.000 jaar geleden plaatsvonden. Onderzoekers beweren dat de grot op verschillende tijdstippen werd bewoond door de vroege moderne mens (Homo sapiens) en mogelijk door Neanderthalers (H. neanderthalensis). Bovendien hebben zij bewijzen ontdekt van bewoning door een voorheen onbekende groep hominins, de Denisovans genoemd, die noch moderne mensen, noch Neanderthalers waren. De grot staat plaatselijk bekend als Aju-Tasch, wat “berenrots” betekent in Altay.

Denisova-grot
Denisova-grot

Een team van Russische archeologen doet opgravingen in de oostelijke galerij van de Denisova-grot, nabij Biysk, Rusland, 2011.

© Bence Viola

In 2010 meldde een groep Europese en Amerikaanse wetenschappers de sequentiebepaling van het volledige mitochondriale DNA-genoom (mtDNA) dat was verkregen van een exemplaar dat in 2008 in de Denisova-grot was gevonden. (Mitochondriaal DNA wordt genomen uit de mitochondriën en niet uit de kernen van geëxtraheerde cellen; het wordt vaak gebruikt om biologische specimens te dateren en hun genetische verwantschap met andere specimens te berekenen). Het specimen, een vingerbotje van wat vermoedelijk een klein kind was, werd gedateerd tussen 30.000 en 48.000 jaar geleden. Ondanks het feit dat het specimen werd gevonden in combinatie met artefacten van de Mousterische Industrie (dat wil zeggen, de cultuur van het maken van werktuigen die traditioneel wordt geassocieerd met Neanderthalers), vertoonde het mtDNA bijna twee keer zoveel verschillen met het mtDNA van de moderne mens dan het mtDNA van de Neanderthaler vertoont. Deze bevindingen wijzen erop dat de Denisovan-lijn zich heeft afgesplitst van een gemeenschappelijke voorouder, lang vóór de lijn waartoe de Neanderthalers en de moderne mensen behoren. Het meest recente gemeenschappelijke mtDNA dat door deze twee lijnen gedeeld zou kunnen zijn, zou ongeveer één miljoen jaar geleden zijn voorgekomen. Bijgevolg hebben de onderzoekers gesuggereerd dat Neanderthalers, H. sapiens, en een derde groep van genetisch verschillende hominins (de Denisovans) ongeveer 40.000 jaar geleden op hetzelfde tijdstip in het Altai-gebied woonden.

Neanderthalerteenbot
Neanderthalerteenbot

Dit 50,000 jaar oude teenbot van een Neanderthaler (Homo neanderthalensis), dat in 2010 werd ontdekt in de Denisova-grot in Siberië, heeft een genoomsequentie aan het licht gebracht die in kwaliteit vergelijkbaar is met sequenties van levende mensen.

© Bence Viola

In een andere studie, die in hetzelfde jaar werd gepubliceerd, werd genetisch materiaal uit de kernen van cellen van hetzelfde vingerbot gebruikt voor de sequentiebepaling van het nucleaire genoom van de Denisovan. Genetische analyse, waarbij ook het mtDNA werd onderzocht, stelde vast dat zowel het vingerbot als een tand die in 2000 uit de grot werd opgegraven, toebehoorden aan twee verschillende, maar genetisch vergelijkbare individuen en dat deze individuen aanzienlijke genetische verschillen vertoonden met Neanderthalers en moderne mensen. (Bovendien vertoonde de tand structurele kenmerken die bij deze soorten niet voorkwamen). Een vergelijking van het Denisovaanse nucleaire genoom met dat van Neanderthalers en moderne mensen suggereerde dat mogelijk 4 tot 6 procent van het materiaal in het Denisovaanse genoom ook voorkwam in de genomen van moderne mensen uit Melanesië. Dergelijke bevindingen impliceerden dat de Denisovans in grote delen van Eurazië voorkwamen en dat zij zich vermengden met vroege moderne mensen.

Plaats een reactie