Geschiedenis van de marathon

De marathon zoals we die nu kennen is meer dan 120 jaar oud, maar er zijn al vormen van langeafstandswedstrijden sinds de tijd van de oude Egyptenaren.

De marathon is een Olympische afstand sinds de moderne Olympische Spelen in 1896 van start gingen, maar niets van dit alles was ooit te zien tijdens de oude Olympische Spelen, die werden gehouden van 776BC tot 261AD. De langste wedstrijd was toen minder dan 5 km. De marathon werd een centraal onderdeel van het moderne Olympische programma en wordt vandaag de dag in talloze steden over de hele wereld gehouden, puur vanwege de populaire aantrekkingskracht op de verbeelding.

Mensen liepen ooit afstanden die veel groter waren dan een marathon. Als jager was een van de grootste voordelen van de mens zijn uithoudingsvermogen. Hij zou zijn prooi uitputten. Het opgejaagde dier liep weg in schijnbare veiligheid, alleen voor de verbeten jager om weer langszij te komen. Dit ging zo door totdat het dier, zijn energie verspillend in nerveuze uitbarstingen, te uitgeput was om weerstand te bieden.

Dit duidelijke doel van het lopen werd ondermijnd naarmate de wapens geavanceerder werden, en de mens in staat was om op afstand te doden. In Egyptische tijden werd hardlopen gewaardeerd als een militaire vaardigheid. Koning Taharka stelde een lange afstandsrace in om zijn leger op peil te houden. De afstand was toevallig bijna 100 km, die vandaag de dag wordt betwist als de standaard “ultra-afstand” evenement. De race zelf is de afgelopen jaren nieuw leven ingeblazen als de “faraonische 100 km”, die wordt gelopen van de Hawara piramide in El Faioum naar de Sakkara piramides ten zuidwesten van Cairo.

De beste lopers, zowel in het leger als in de burgermaatschappij, deden tot het begin van de negentiende eeuw dienst als boodschappers en waren, over ruig terrein, beter dan een paard.

Het verhaal waarop de moderne Olympische Marathon berust is de mythische loop van Pheidippides van Marathon naar Athene. Hij was een beroepsbode en zou in 490 v. Chr. een boodschap hebben gebracht vanaf de vlakte van Marathon, waar het Griekse leger zojuist een beslissende slag had gewonnen tegen het binnenvallende Perzische leger van generaal Datis. Na de slag, waaraan hij wellicht had deelgenomen, werd hij naar Athene gezonden om het nieuws te brengen: “Verheugt u, wij hebben gewonnen”. Hij deed dit, en niet meer dan dat, en viel dood neer bij de overhandiging.

Er zijn vele variaties op dit verhaal, de meeste daarvan aannemelijker dan deze versie. De Grieken hadden misschien gewonnen, maar de slag was niet beslissend geweest, omdat de rest van het Griekse leger naar Athene marcheerde om een Perzische landing veel dichter bij de stad te voorkomen. De meest contemporaine historicus, Herodotus, schreef 50 jaar later dat Pheidippides vóór de slag vanuit Athene naar Sparta was gestuurd om hulp te vragen. Hij vermeldt niet of Pheidippides terugkwam met het Spartaanse antwoord (dat was: “Nee”). De Spartathlon race, die vandaag de dag wordt gehouden over een afstand van 240 km, herdenkt deze iets meer waarschijnlijke versie van de gebeurtenissen.

Gelijk of niet, Pheidippides’ dodenloop van Marathon naar Athene werd verwerkt in een gedicht van Robert Browning, en dit verklaart de valuta die het had in de tijd dat Baron Pierre de Coubertin probeerde de Olympische Spelen te doen herleven voor de moderne tijd.

De Coubertin was een Fransman, die was opgegroeid in een tijd van nationale schande. Getroffen in de Frans-Pruisische oorlog, hadden de Fransen nationaal grondgebied verloren, waren gedwongen herstelbetalingen te betalen en hadden een nationaal leger verboden, terwijl Pruisische troepen het land bezetten. Er volgde een burgeroorlog die het Franse nationale aanzien nog verder verzwakte. De Coubertin zocht naar redenen voor deze zwakte en de ogenschijnlijke kracht van Frankrijks rivaliserende mogendheden, Groot-Brittannië en Pruisen.

Hij klampte zich vast aan de Britse “openbare” scholen, en in het bijzonder hun nadruk op sportieve inspanning, als een cruciale factor voor de opbouw van een nationaal karakter. Tijdens een rondreis door Groot-Brittannië ontmoette hij William Brookes, de oprichter van de Much Wenlock Olympic Society, die al in 1850 haar eerste evenement had gehouden, gevolgd in 1859 en 1885. De Coubertin probeerde zowel sport op Franse scholen verplicht te stellen als een internationaal sportfestival te bevorderen, eveneens gebaseerd op de oude Olympische Spelen.

Hij lanceerde zijn Olympische campagne in 1892, en twee jaar later vormde hij het Internationaal Olympisch Comité aan de Sorbonne. De afgevaardigden kwamen overeen de eerste moderne Olympische Spelen in 1896 in Athene te organiseren, en vervolgens om de vier jaar. Een van de afgevaardigden was Michel Breal, die pleitte voor een lange-afstandsrace als een van de evenementen, en het oude verhaal van Pheidippides als argument aanhaalde. Hij kreeg zijn gelijk, maar ook de Griekse regering moest ervan worden overtuigd dat de Olympische Spelen überhaupt moesten worden gehouden (zie Distance Running 2012:3 voor een uitgebreider verslag van Breals steun voor een Olympische “marathon”).

Zoals sindsdien zo vaak is gebeurd, zagen de autoriteiten de Olympische Spelen als een middel om de nationale gevoelens aan te wakkeren. De koninklijke familie werd erbij betrokken en de bijdragen van de Griekse diaspora stroomden binnen. Er werden enorme bedragen uitgegeven voor de bouw van een marmeren replica van het stadion van Olympia, en de eerste Olympische Marathon werd gelopen van de Marathonbrug naar dit stadion in Athene, over een afstand van 40 km.

In de maanden voorafgaand aan de Olympische wedstrijd werden er verschillende pogingen ondernomen om dit parcours te lopen. In februari 1896 vertrokken twee lopers uit Athene en voltooiden de afstand, maar een van hen, een voorbode van veel soortgelijke gevallen, maakte een ritje voor een deel van het traject.

Een maand voor de Olympische wedstrijd werd een Grieks kampioenschap gehouden, waarbij 11 deelnemers van Marathon naar Athene liepen. Dit was de allereerste marathonwedstrijd. Twee weken later was er nog een wedstrijd, die als officiële wedstrijd werd aangekondigd en waaraan 38 deelnemers meededen. De winnaar noteerde 3:11:27, en een waterdrager genaamd Spiridon Louis eindigde als vijfde in 3:18:27. Bij een andere gelegenheid in die tijd zouden ook twee vrouwen, Melpomene en Stamathis Rovithi, van Marathon naar Athene hebben gelopen.

Achttien mannen verschenen aan de start van de eerste Olympische Marathon op 10 april 1896. Van de vier buitenlandse lopers had alleen Gyula Kellner, een Hongaar, de afstand eerder als tijdrit gelopen. De drie anderen hadden bij de Spelen op de middenafstanden gelopen en hadden weinig meer dan geluk dat ze het parcours zouden volhouden.

De Griekse organisatoren leken beter voorbereid en hadden al een aantal regelingen getroffen die tot op de dag van vandaag als standaardpraktijk gelden: langs het parcours waren verversingsposten ingericht, een cavalerieofficier fungeerde als aanvoerwagen en soldaten werden ingezet als wedstrijdmarshals om het publiek uit het parcours te houden en getroffen deelnemers bij te staan. Persoonlijke drankjes waren toegestaan, toe te dienen door de persoonlijke assistent van de loper: dopingcontroles werden pas vele tientallen jaren later ingevoerd en prestatiebevorderende middelen werden met gretigheid geconsumeerd, maar waarschijnlijk met weinig voordeel.

De drie buitenlandse middenafstandlopers hielden het verrassend lang vol, maar stopten na 23 km, 32 km en 37 km. Spridon Louis had de leiding overgenomen van de laatste van hen, de Australiër Edwin Flack, op ongeveer 33 km. De starter, ene Kolonel Papadiamantopoulos, die als wedstrijdscheidsrechter leek op te treden, reed vervolgens vooruit om de wachtende menigte in het stadion in te lichten. Louis stelde niet teleur, en leidde letterlijk een kilometer toen hij het stadion binnenkwam om te winnen in een tijd van 2:58:50. Grieken namen de tweede en derde plaats in totdat Kellner, die als vierde was binnengekomen, protesteerde dat de derde Griek, Spiridon Belokas, een ritje had gemaakt – iets wat bijna gebruikelijk begon te worden. Negen lopers finishten de race.

De Marathon was nu ingeburgerd, misschien wel beter ingeburgerd dan de Olympische Spelen zelf, waarvan de volgende twee optredens in Parijs en St Louis aan het kluchtige grensden. De volgende Marathon werd slechts twee maanden later gehouden, van Parijs naar de afgelegen stad Conflans.

Een eeuw eerder, toen hardlopen niet langer het meest efficiënte middel was om berichten door te geven, hadden de rijke mensen die koeriers in dienst hadden een ander doel ontdekt in het hardlopen. Het was een ideaal schouwspel om weddenschappen op af te sluiten. Gedurende het grootste deel van de negentiende eeuw werden wedstrijden uitsluitend voor dit doel georganiseerd. In Groot-Brittannië werden na ongeveer 1860 gentlemen’s “Hare and Hounds” of “Harrier” hardloopclubs opgericht, hoofdzakelijk voor het jagen op papier, een vroege vorm van cross-country lopen.

De clubs werden gereglementeerd door de Amateur Athletic Association, opgericht in Oxford in 1880. De naam alleen al verraadde de minachting waarmee zij aankeken tegen het wedgenootschap en de “professionele” lopers. Er ontstond een patstelling waarbij De Coubertin beslist aan de kant van de amateurs stond. De inschrijving van een Italiaan voor de Olympische Marathon werd afgewezen omdat hij beroeps was. Maar een marathon was net zo’n goede race om op te gokken als elke andere, misschien zelfs meer, omdat de duur ervan een groter repertoire aan smerige trucs mogelijk maakte.

Paris-Conflans was een professionele promotie, en bood een bonus voor het verbreken van Louis’ Olympische tijd. Een Engelse bouwer, Len Hurst, incasseerde het geld door 2:31:30 te noteren. De afstand werd 40 km genoemd, maar de meetmethoden waren onbetrouwbaar en konden onderhevig zijn aan de invloed van ambitieuze organisatoren die uit waren op snelle tijden.

In de Verenigde Staten organiseerde de New York Athletic Club een marathon over 25 mijl – bijna een imperiale omzetting van de eerdere wedstrijden, namelijk 40,23 km. Dat deze race baanbrekend was, bleek uit het feit dat slechts 10 van de 30 deelnemers de finish haalden, waarvan de eerste in een tijd die bijna een half uur langzamer was dan die van Louis.

De loper die op 23 km in Athene was gestopt, was Arthur Blake, een lid van de Boston Athletic Association, die helemaal niet was afgeschrikt door zijn eerste mislukte ervaring. Binnen een jaar, op 15 maart 1897, werd de eerste van de BAA Boston Marathons gehouden. De race is sindsdien elk jaar gehouden (behalve in 1918, toen een militaire marathon estafette de plaats innam), waardoor Boston de oudste marathon race ter wereld is.

Net als de eerdere race in New York werd de race van punt naar punt gelopen, voornamelijk bergafwaarts van Ashland (de race begint nu iets verder naar het westen in Hopkinton) naar het centrum van Boston. De winnaar was de winnaar van New York, John McDermott, die zich verbeterde tot 2:55:10 – hoewel de lengte van het parcours werd opgegeven als 39 km.

Naast Boston werden de meeste marathons nog steeds gehouden over 40 km of 25 mijl, met inbegrip van zowel de Parijse als de St Louis Olympische races – hoewel de St Louis race, bij wijze van uitzondering, over afstand bleek te zijn. De wedstrijden verspreidden zich naar Zuid-Afrika en Engeland, het gastland voor de Olympische Spelen van 1908.

De Frans-Britse tentoonstelling werd gehouden in het nieuwe White City Stadium in West-Londen, waar de Olympische Marathon zou finishen voor de koninklijke loge van waaruit koningin Alexandra zou toekijken. Om het koninklijke thema te behouden, zou de start plaatsvinden bij Windsor Castle. De lengte werd vastgesteld op 41,84 km (26 mijl) en schijnt zeer nauwkeurig te zijn gemeten. Een laat verzoek van de koningin, om de start te verplaatsen naar de East Lawn van Windsor Castle, vanwaar de koninklijke kinderen in hun kinderkamer het konden zien, voegde nog eens 385 yards (352m) toe.

Die 385 yards bleken te veel voor de eerste over de eindstreep, de Italiaan Dorando Pietri. Pietri had een relatief rustige race gelopen, hoewel bijna alle lopers in een razend tempo van start gingen (de leider passeerde de 10 mijl binnen 57 minuten). Tegen de laatste paar mijl was het tempo van de meeste lopers minstens twee minuten per mijl langzamer. Kort voor het binnenrijden van het stadion haalde Pietri de Zuid-Afrikaan Charles Hefferon in, die de race vanaf 15 mijl had geleid. Het inhalen van de leider bleek te veel, en op het parcours wankelde Pietri en viel vier keer voordat hij door de wedstrijdofficials over de eindstreep werd geholpen. De race werd gewonnen door een Amerikaan, Johnny Hayes, die zonder “oneerlijke” hulp 32 seconden later finishte (zie het artikel “Going the distance” in Distance Running 2008:3 voor een uitgebreider verslag van deze beslissende race).

Pietri’s leed was tijdelijk en hij herstelde snel. Minder fortuinlijk was een Portugese deelnemer aan de volgende Olympische Spelen in Stockholm. De twintigjarige Francisco Lazaro was drievoudig nationaal kampioen en had een doktersattest dat hem fit verklaarde om de Marathon te lopen. Maar de dag van de marathon brak heet aan en de wedstrijd begon om 13.45 uur in het volle licht van de zon. Lazaro kwam tot 30 km voordat hij in elkaar zakte en naar het ziekenhuis werd gebracht. Hij stierf de volgende dag aan de gevolgen van hitte-uitputting. Dit is het enige geval van sterfgevallen bij Olympische marathons, hoewel er bij marathons voor massacompetitie ook doden vallen. In verschillende landen eisen organisatoren van marathons nu medische attesten, zoals die van Lazaro, voordat ze een deelnemer bevestigen.

De specifieke marathonafstand die in Londen zo lukraak werd vastgesteld, werd uiteindelijk, maar pas 16 jaar later, aangenomen als de officiële lengte van een marathon. De afstand is vandaag de dag in metrische vorm 42,195m. Ondertussen bleven er marathons met verschillende afstanden worden gehouden, waarvan de langste waarschijnlijk de Olympische marathon van 1920 in Antwerpen was, met 42.750 m.

Een ander gevolg van de Olympische Spelen in Londen was dat de Britten, teleurgesteld over de slechte prestaties van hun lopers (die de waanzinnige aanval uit Windsor hadden geleid), een jaarlijkse Polytechnic Marathon hielden, genoemd naar de organiserende club, over hetzelfde parcours. Dit werd het toneel van vele wereldprestaties, van de openingswedstrijd in 1909 (Henry Barrett, 2:42:31) via de gouden jaren van Jim Peters (1951-4, waarin hij het wereldrecord terugbracht tot 2:20:43, 2:18:41 en vervolgens 2:17:40) tot de jaren 1960 (1963 Basil Heatley, 2:14:26; 1964 Buddy Edelen, 2:13:55; 1965 Morio Shigematsu, 2:12:00).

Afgezien van de Olympische Marathon en Boston waren er maar weinig andere wedstrijden van betekenis die vóór de Tweede Wereldoorlog werden gehouden. De Kosice Marathon in Slowakije, opgericht in 1924, wordt vandaag de dag nog steeds gelopen en heeft het stokje overgenomen van “The Poly” als de oudste marathon in Europa.

Na 1945 werden marathons gehouden in Fukuoka (1947) in Japan, in Twente (1948) in Nederland en in 1955 werd de klassieke marathon van Athene nieuw leven ingeblazen op het oorspronkelijke parcours van 1896 (met 2195 m extra)

De Japanners werden enthousiast over het marathonlopen en in de jaren zestig was de wedstrijd in Fukuoka onbetwist de beste ter wereld. Het was een elitewedstrijd, waaraan de beste Japanners en enkele overzeese lopers deelnamen, en die veel publieke aandacht trok. Andere wedstrijden in die tijd hadden misschien meer lopers, hoewel er niet meer dan een paar honderd waren, maar geen enkele andere had de kwaliteit van Fukuoka. Toru Terasawa had in 1962 al 2:16:19 gelopen, maar in de race van 1967 bracht de Australiër Derek Clayton het record terug tot 2:09:37.

Clayton zou in 1969 in Antwerpen zijn eigen recordtijd hebben verbeterd met een tijd van 2:08:33,6. De cijfers hadden een valse nauwkeurigheid. Twijfels over de nauwkeurigheid van het parcours zijn nooit definitief opgelost, omdat bekend is dat de door de organisatoren gebruikte meetmethode, het gemiddelde van de kilometerstanden van auto’s, uiterst onbetrouwbaar is.

Op hetzelfde moment dat de topmarathonlopers begonnen met het lopen van kilometertempo’s van minder dan vijf minuten voor de afstand, werd de kiem gelegd voor een populaire revolutie. Een New Yorker, Fred Lebow, organiseerde een marathon op een klein budget, bestaande uit een korte ronde om te beginnen en vervolgens vier volledige ronden door Central Park. Met iets meer dan 100 lopers verschilde het niet van veel andere wedstrijden in die tijd: moeite om ruimte op de weg te vinden, een bescheiden budget en genoeg deelnemers om het allemaal de moeite waard te maken.

Het aantal lopers groeide langzaam maar gestaag en Lebow verzekerde zich van een sponsordeal met Olympic Airlines voor de race van 1973. De overwinning van Frank Shorter op de Olympische Spelen van 1972 had het Marathonlopen in de Verenigde Staten meer bekendheid gegeven, en tegen 1975 was het aantal deelnemers gestegen tot 500, hoewel de Boston Marathon al was gegroeid tot 1800 lopers. De sponsoring liep af en Lebow was teruggeworpen op zijn eigen middelen.

Het Amerikaanse tweehonderdjarig bestaan viel in 1976 en Lebow gebruikte zijn connecties met het stadhuis om de marathon uit Central Park te halen en door de vijf stadswijken te laten lopen. De marathon van de grote stad was geboren (zie “Van toen naar nu” in Distance Running 2008:1 voor een vollediger verslag van deze gedenkwaardige verandering). Het parcours begon aan het Staten Island-uiteinde van de Verazzano Narrows Bridge en liep door alle verschillende etnische wijken van Brooklyn voordat het halverwege Queens bereikte, en vervolgens over de 59th Street Bridge op 25 km. De lopers liepen 5 km over First Avenue voordat ze de Bronx binnenkwamen en keerden vervolgens via Fifth Avenue door Harlem terug naar Manhattan, waarbij ze alleen voor de laatste 5 km Central Park aandeden. Shorter zelf deed mee aan deze race, samen met Bill Rodgers, die in 1975 de Boston Marathon had gewonnen en nu de eerste van vier opeenvolgende overwinningen in New York boekte.

Nog eens 1500 lopers finishten achter Rodgers in de allereerste marathonrace voor de massa. Een nieuw tijdperk was aangebroken toen steden elders in de wereld ernaar streefden Lebow’s prestatie te evenaren door de Marathon in de voorste gelederen van de publieke belangstelling te plaatsen. Mensen konden niet anders dan het nieuwe fenomeen opmerken wanneer het plaatsvond door het centrum van de steden waar ze woonden.

Berlijn stelde in 1980 niet alleen een marathon voor de hele stad in, maar ook een 25 km-race op een andere datum. De marathon van Londen werd voor het eerst gehouden in 1981, nadat Chris Brasher, overweldigd door zijn ervaring met de marathon van New York in 1979, had besloten iets soortgelijks in Londen te organiseren. De race groeide van 7000 lopers in het eerste jaar tot 16.000 lopers in het tweede jaar, toen de aantallen van New York al werden overtroffen

Opeens was geen grote wereldstad meer compleet zonder zijn eigen marathon, en ook veel kleinere steden deden mee. Inclusiviteit was het parool, en veel steden probeerden de marathons te gebruiken om hun toeristenindustrie een impuls te geven. In tegenstelling tot vóór New York waren zowel vrouwen als mannen welkom.

De Boston Marathon van 1967 werd berucht toen een official probeerde een vrouw (Katherine Switzer, die zich alleen onder haar voorletter en achternaam had ingeschreven) halverwege de race uit de wedstrijd te gooien. Hoewel de poging geen succes had, waren weinig andere marathons in die tijd inschikkelijker. Een paar vrouwen hadden de afstand in de loop der jaren wel gelopen, vooral vanaf het begin van de jaren zestig, maar geen enkel internationaal kampioenschap kende een marathon voor vrouwen.

De ontluikende massabeweging veranderde dat allemaal. New York liet vrouwen toe vanaf de eerste wedstrijd in 1970 en Boston volgde in 1972, toen vrouwen steeds meer in het middelpunt van de belangstelling kwamen te staan. De Noorse Grete Waitz, die op het punt stond zich terug te trekken uit de competitie op kortere afstanden, liep New York in 1978 en vestigde een zeer respectabel vrouwenrecord van 2:32:30. Ze bracht het terug tot 2:27:33 in 1979 en 2:25:41 in 1980. Zie het artikel “Een baanbrekend project” voor een uitgebreider verslag van de ontwikkeling van de marathonloop voor vrouwen aan het eind van de jaren 1970.

In september 1982 werd bij de Europese Kampioenschappen voor het eerst een marathon voor vrouwen gehouden, gewonnen door Rosa Mota in 2:36:04 over het klassieke parcours Marathon naar Athene. Mota werd derde bij de Olympische Marathon voor vrouwen in Los Angeles twee jaar later, achter Joan Benoit’s 2:24:52 en Waitz’s 2:26:18. Vierde in die race werd Waitz’ landgenote, Ingrid Kristiansen, die het jaar daarop in Londen een record vestigde van 2:21:06, dat 13 jaar standhield.

Derek Clayton’s omstreden mannenrecord uit Antwerpen bleef bijna zo lang staan, totdat Alberto Salazar het brak door in 1981 de marathon van New York te winnen. Helaas bleek het parcours, toen het in 1985 volgens relatief nieuw geaccepteerde nauwkeurige methoden werd gecontroleerd, ongeveer 150 meter te kort te zijn. De Australiër Rob DeCastella had zes weken na Salazar’s prestatie in Fukuoka 2:08:18 gelopen. De Welshman Steve Jones schaafde 12 seconden van DeCastella’s tijd af in de marathon van Chicago in 1984, hoewel Carlos Lopes uit Portugal, die dat jaar de Olympische race had gewonnen, de tijd zes maanden later in Rotterdam terugbracht tot 2:07:12.

Huidige records staan op 2:02:57 voor Denis Kimetto in de marathon van Berlijn in 2014 en 2:15:25 voor Paula Radcliffe in de marathon van Londen in 2003. Radcliffe’s tijd is misschien van meer belang, omdat het de groeiende competitiviteit van het Marathonlopen voor vrouwen weerspiegelt. Waitz, Kristiansen en Mota waren eenzame pioniers – Rosa Mota won de Wereldkampioenschappen van 1987 (waarop Kristiansen de 10000m won) met een marge van 2 km. Radcliffe is ook alleen, maar Naoko Takahashi en Catherine Ndereba braken 2:20 voordat zij dat deed, 50 jaar nadat Jim Peters dat deed.

Er zijn andere vrouwen die deze grens sindsdien hebben benaderd of overtroffen, en velen van hen zijn Keniaanse. Een andere belangrijke trend in de jaren negentig was de Keniaanse, en in mindere mate de Ethiopische, dominantie in het afstandslopen voor mannen en vrouwen. Een deel van de verklaring is de globalisering van een sport, bevrijd van zijn amateurverleden, die rijke beloningen biedt aan degenen die uitblinken.

Maar er zijn beloningen van een andere aard voor alle deelnemers aan de Marathon. Wat dat precies zijn, is soms moeilijk te definiëren, maar daarom niet minder reëel.

Geproduceerd uit The Expert’s Guide to Marathon Training (Hugh Jones, 2003: ISBN 1-84222-940-0; RRP £ 12,99) met vriendelijke toestemming van Carlton Books.

  • Zie ook: Symboliek en het ontsteken van de Marathonvlam op de site van de Duitse wegwedstrijden.

Plaats een reactie