Montgomery Ward

Oorsprong van het bedrijfEdit

Progress Lighting the Way for Commerce, ontworpen voor Montgomery Ward door beeldhouwer J. Massey Rhind, verscheen als medaillon op veel Montgomery Ward-winkels

Montgomery Ward werd in 1872 opgericht door Aaron Montgomery Ward. Ward was op het idee gekomen om een postorderbedrijf voor droge goederen op te zetten in Chicago, Illinois, nadat hij een aantal jaren als handelsreiziger had gewerkt onder klanten op het platteland. Hij merkte op dat klanten op het platteland vaak “stadsgoederen” wilden hebben, maar dat ze die alleen konden krijgen via detailhandelaren op het platteland die weinig concurrentie hadden en geen kwaliteitsgarantie boden. Ward geloofde ook dat hij door het elimineren van tussenpersonen kosten kon besparen en een grote verscheidenheid aan goederen beschikbaar kon maken voor klanten op het platteland, die goederen per post konden kopen en ze bij het dichtstbijzijnde treinstation konden ophalen.

Ward begon zijn bedrijf in zijn eerste kantoor, ofwel in een eenpersoonskamer in 825 North Clark Street of in een loft boven een stalhouderij in Kinzie Street, tussen Rush en State Streets. Hij en twee partners brachten $1.600 bijeen en gaven hun eerste catalogus uit in augustus 1872. Het bestond uit een 20 × 30 cm grote prijslijst van één vel met 163 artikelen die te koop waren met bestelinstructies waarvoor Ward de kopie had geschreven. Zijn twee partners vertrokken het jaar daarop, maar hij zette de worstelende zaak voort en kreeg gezelschap van zijn toekomstige zwager, George Robinson Thorne.

In de eerste paar jaar werd de zaak slecht ontvangen door detailhandelaren op het platteland. Ze beschouwden Ward als een bedreiging en verbrandden soms publiekelijk zijn catalogus. Ondanks de tegenstand groeide de zaak in de volgende decennia in een snel tempo. Dit was vooral te danken aan de vraag van klanten op het platteland die geïnspireerd werden door de ruime keuze aan artikelen die plaatselijk niet verkrijgbaar waren. Klanten werden ook geïnspireerd door het innovatieve bedrijfsbeleid van “tevredenheid gegarandeerd of uw geld terug”, waarmee Ward in 1875 begon. Ward droeg de copywriting over aan afdelingshoofden, maar bleef ieder detail in de catalogus controleren op nauwkeurigheid.

In 1883 was de catalogus van het bedrijf, die in de volksmond bekend werd als het “Wish Book”, gegroeid tot 240 pagina’s en 10.000 artikelen. In 1896 kreeg Wards voor het eerst serieuze concurrentie in de postorderbranche, toen Richard Warren Sears zijn eerste algemene catalogus introduceerde. In 1900 had Wards een totale omzet van 8,7 miljoen dollar, vergeleken met 10 miljoen dollar voor Sears, en beide bedrijven vochten om de dominantie gedurende een groot deel van de 20e eeuw. Tegen 1904 had Wards zich zodanig uitgebreid dat het drie miljoen catalogi, die elk 1,8 kg wogen, naar klanten verstuurde.

In 1908 opende het bedrijf een gebouw van 116.000 m2 dat zich uitstrekte langs bijna een kwart mijl van de Chicago River, ten noorden van het centrum van Chicago. Het gebouw, bekend als het Montgomery Ward & Co. Catalogushuis, diende als hoofdkantoor van het bedrijf tot 1974, toen de kantoren verhuisden naar de overkant van de straat naar een nieuwe toren ontworpen door Minoru Yamasaki. Het catalogushuis werd in 1978 uitgeroepen tot National Historic Landmark en in mei 2000 tot Chicago Historic Landmark. In de decennia vóór 1930 bouwde Montgomery Ward een netwerk van grote distributiecentra verspreid over het land in Baltimore, Fort Worth, Kansas City, Oakland, Portland en St. In de meeste gevallen waren deze gebouwen van gewapend beton de grootste industriële gebouwen op hun respectieve locaties. De Montgomery Ward Warehouse and Retail Store in Baltimore werd in 2000 opgenomen in het National Register of Historic Places.

1968-1982 Montgomery Ward logo

1995-1997 Montgomery Ward logo

Uitbreiding naar detailhandelEdit

Aaron Montgomery Ward overleed in 1913, na 41 jaar het catalogusbedrijf te hebben geleid. De president van het bedrijf, William C. Thorne (de oudste zoon van de mede-oprichter), overleed in 1917 en werd opgevolgd door Robert J. Thorne, die in 1920 met pensioen ging vanwege een slechte gezondheid.

In 1926 brak het bedrijf met zijn traditie van alleen postorderbedrijven toen het zijn eerste winkel opende in Plymouth, Indiana. Het bedrijf bleef zijn catalogusactiviteiten voortzetten terwijl het aan het eind van de jaren twintig een agressieve campagne voerde om winkels op te zetten. In 1928, twee jaar na de opening van de eerste winkel, had het 244 winkels geopend. Tegen 1929 was het aantal verkooppunten meer dan verdubbeld tot 531. Het paradepaardje van de winkelketen in Chicago bevond zich op Michigan Avenue tussen Madison en Washington streets.

In 1930 sloeg het bedrijf een fusieaanbod van de rivaliserende keten Sears af. Wards, dat geld verloor tijdens de Grote Depressie, maakte zijn belangrijkste investeerders, waaronder J.P. Morgan, ongerust. In 1931 nam Morgan een nieuwe president aan, Sewell Avery, die het aantal personeelsleden en winkels verminderde, lijnen veranderde, winkelmanagers in plaats van catalogusmanagers aannam, en winkels opknapte. Deze acties zorgden ervoor dat het bedrijf winstgevend werd voor het einde van de jaren 1930.

Wards was zeer succesvol in zijn detailhandel. “Groene luifel” winkels bezaaiden honderden kleine steden in het hele land. Grotere winkels werden gebouwd in de grote steden. By the end of the 1930s, Montgomery Ward had become the country’s largest retailer, and Sewell Avery became the company’s chief executive officer.

In 1939, as part of a Christmas promotional campaign, staff copywriter Robert L. May created the character Rudolph, the Red-Nosed Reindeer and an eponymous illustrated poem. In 1946, the store distributed six million copies of the poem as a storybook, and Gene Autry popularized the song nationally.

Vacant Montgomery Ward store, Regency Mall, Augusta, Georgia

Former Montgomery Ward store, Huntington Center, Huntington Beach, California, demolished in 2010

“Electric Avenue” logo on closed store in Panorama City, California (2010)

In 1946, stelde de Grolier Club, een vereniging van bibliofielen in New York City, de Wards catalogus tentoon naast Websters Dictionary als een van de 100 Amerikaanse boeken die waren gekozen vanwege hun invloed op het leven en de cultuur van het volk.

Inbeslagname door de regering

In april 1944, vier maanden na een landelijke staking van de 12.000 arbeiders van het bedrijf, legden Amerikaanse legertroepen beslag op de kantoren van het bedrijf in Chicago. De actie werd gelast omdat Avery weigerde de staking te beëindigen, zoals gevraagd door de regering Roosevelt, die bezorgd was over de nadelige gevolgen voor de levering van goederen in oorlogstijd. Avery had geweigerd gehoor te geven aan een bevel van de War Labor Board om de vakbonden te erkennen en de voorwaarden van een collectieve arbeidsovereenkomst in te voeren. Acht maanden later, toen Montgomery Ward bleef weigeren de vakbonden te erkennen, vaardigde President Roosevelt een decreet uit tot inbeslagname van alle eigendommen van Montgomery Ward in het hele land, waarbij hij zich beriep op de War Labor Disputes Act en op zijn bevoegdheid als opperbevelhebber op grond van de grondwet. In 1945 maakte Truman een einde aan de inbeslagneming en maakte het Hooggerechtshof een einde aan het hangende beroep.

DeclineEdit

Na de Tweede Wereldoorlog geloofde Sewell Avery dat het land terug zou vallen in een recessie of zelfs een depressie. Hij besloot geen nieuwe winkels te openen, en stond zelfs geen uitgaven toe voor verf om de bestaande winkels op te frissen. Zijn plan was om de winst op te sparen om liquiditeit te behouden wanneer de recessie of depressie zou toeslaan, en dan zijn detailhandelconcurrentie op te kopen. Zonder nieuwe winkels of investeringen in het bedrijf daalde de omzet van Montgomery Ward echter in vergelijking met die van Sears; velen hebben de conservatieve beslissingen van Avery, die de veranderende economie van de naoorlogse jaren niet scheen te begrijpen, hiervan de schuld gegeven. Toen na de oorlog nieuwe winkelcentra werden gebouwd, werd Sears geacht betere locaties te hebben gekregen dan Wards. Desondanks was Wards jarenlang de op twee na grootste warenhuisketen van het land.

In 1955 voerde investeerder Louis Wolfson een geruchtmakende proxy fight om de controle te krijgen over het bestuur van Montgomery Ward. Het nieuwe bestuur dwong Avery tot ontslag. Deze strijd leidde tot een uitspraak van een staatsrechtbank dat bedrijven in Illinois geen recht hadden op gespreide verkiezingen van bestuursleden.”

Terwijl reageerde het bedrijf in de jaren vijftig traag op de algemene trek van de Amerikaanse middenklasse naar de buitenwijken. Terwijl de concurrenten Sears, JCPenney, Macy’s, Gimbels en Dillard’s nieuwe vestigingen vestigden in het groeiende aantal winkelcentra in de voorsteden, aarzelden Avery en zijn opvolgende topmanagers om een dergelijke expansie na te streven. Zij hielden vast aan hun winkels in het centrum en in de hoofdstraten totdat het bedrijf te veel marktaandeel had verloren om met zijn rivalen te kunnen concurreren. Na Avery’s vertrek in 1955 duurde het twee jaar voordat de eerste nieuwe winkel sinds de jaren 1930 werd geopend. Wards probeerde agressiever te worden met het openen van winkels, maar het was te laat. Omdat de bestaande winkels er versleten en verfomfaaid uitzagen, wilden winkelcentra vaak niet toestaan dat Wards er bouwde. Haar catalogus business was ook begonnen af te glijden tegen de jaren 1960.

In 1961, huurde bedrijfsvoorzitter John Barr Robert Elton Brooker in om Montgomery Ward te leiden als president in haar turnaround. Brooker bracht een aantal belangrijke nieuwe management mensen met zich mee, waaronder Edward Donnell, voormalig manager van Sears’ Los Angeles winkels. Het nieuwe managementteam slaagde erin de ommekeer te bewerkstelligen door het aantal leveranciers terug te brengen van 15.000 naar 7.000 en het aantal merken dat werd gevoerd terug te brengen van 168 naar 16. Ward’s eigen merken kregen 95 procent van het volume, vergeleken met 40 procent in 1960. Het resultaat van deze veranderingen waren lagere verwerkingskosten en hogere kwaliteitsnormen. De inkoop werd gecentraliseerd maar de winkelactiviteiten werden gedecentraliseerd, onder een nieuw territoriumsysteem gemodelleerd naar Sears. In 1966 werd Ed Donnell benoemd tot president van het bedrijf. Brooker bleef voorzitter en chief executive officer tot het midden van de jaren 1970. In 1968 hielp Brooker bij het tot stand brengen van een vriendschappelijke fusie met Container Corporation of America; het nieuwe bedrijf kreeg de naam MARCOR. In 1974 kocht de oliemaatschappij Mobil MARCOR.

Tijdens de jaren 1970 bleef het bedrijf worstelen. In 1973, het 102e jaar van zijn bestaan, kocht het een kleine discountwinkelketen, de in Miami gevestigde Jefferson Stores, en doopte deze locaties om tot Jefferson Ward. Mobil, overvloedig met geld van de recente stijging van de olieprijzen, kocht Montgomery Ward in 1976. Tegen 1980 realiseerde Mobil zich dat de Montgomery Ward winkels het slecht deden in vergelijking met de Jefferson Stores en besloot dat discountwinkels van hoge kwaliteit, naar het voorbeeld van de Target-winkels van Dayton Hudson Company, de toekomst van de detailhandelaar zou zijn. Binnen 18 maanden vervijfvoudigde het management de omvang van de operatie, die nu Jefferson Ward heette, tot meer dan 40 winkels en plande om een derde van de bestaande winkels van Montgomery Ward om te bouwen naar het Jefferson Ward model. De last van het onderhoud van de nieuwe winkels viel op het kleine Jefferson personeel, dat overweldigd werd door het toegenomen aantal winkels, geen ervaring had in het omgaan met een aantal van de productlijnen die zij nu verkochten en niet bekend was met het inkopen voor de noordelijke markten. Vrijwel onmiddellijk veranderde Jefferson van een kleine geldmaker in een grote winstdrager. Het bedrijf verkocht de 18 winkels van de keten in het noorden aan Bradlees, een divisie van Stop & Shop, in 1985. De resterende winkels werden gesloten.

Montgomery Ward Building in Bluefield, West Virginia.

In 1985 sloot het bedrijf zijn catalogusbedrijf na 113 jaar en begon het met een agressief beleid om de resterende winkels te renoveren. Het herstructureerde veel van de winkels in het centrum van grotere steden en in welvarende buurten tot boetiekachtige speciaalzaken, omdat deze de traditionele warenhuizen aantrokken. In 1988 deed het management van het bedrijf een succesvolle leveraged buy-out van 3,8 miljard dollar, waardoor Montgomery Ward een particulier bedrijf werd.

In 1987 begon het bedrijf zich te richten op consumentenelektronica door het openen van op zichzelf staande “Electric Avenue” winkels. Montgomery Ward breidde haar elektronica aanwezigheid sterk uit door over te schakelen van een overwegend huismerk mix naar een assortiment gedomineerd door grote merken zoals Sony, Toshiba, Hitachi, Panasonic, JVC, en anderen. Ze adverteerden met het Eddy Grant lied Electric Avenue. Vice President Vic Sholis, later President van de Tandy Retail Group (McDuff, VideoConcepts, en Incredible Universe), leidde deze strategie. In 1994 stegen de inkomsten met 94%, grotendeels als gevolg van Montgomery Ward’s enorm succesvolle direct-marketing wapens. Gedurende een korte periode is het bedrijf opnieuw actief geweest in de postordersector via een licentieovereenkomst met Fingerhut. Tegen het midden van de jaren negentig erodeerden echter de verkoopmarges in de concurrerende elektronica en apparatuur hardlines, die traditioneel de sterkste lijnen van Montgomery Ward waren.

In 1989 bood de kleine elektronica leider van het bedrijf, Jim Hamilton (later bekend als de vader van de computerdetailhandel), een diep afgeprijsde PC aan voor $1499. De actie was een enorm succes en leidde tot de ontwikkeling van ’s lands eerste merkcomputerwinkelafdeling. In drie winkels in Sacramento werd ruimte vrijgemaakt voor SOHO-afdelingen (small office/home office). Omdat veel van de merken zoals Hewlett Packard en Panasonic hun dealerkanaal niet wilden onderbreken en niet rechtstreeks aan Montgomery Ward wilden verkopen, moest Hamilton relaties met distributeurs tot stand brengen. Toen de winkels in Sacramento openden, stonden in hun schappen producten van Hewlett Packard en OkiData, bedrijven die nog nooit in een nationale detailhandelaar hadden gestaan. De test was een groot succes en de SOHO-afdeling werd in alle Montgomery Ward-winkels ingevoerd. Montgomery Ward was een van de eerste detailhandelaren die consumentenproducten van IBM, Apple, Compaq, Hewlett Packard, Western Digital en vele anderen verkocht. De SOHO-afdeling werd een aparte divisie van het bedrijf en werd al snel Montgomery Ward’s grootste inkomsten producerende divisie, met meer dan $ 4 miljard aan inkomsten.

In 1994 verwierf Wards de nu ter ziele gegane winkelketen Lechmere in New England.

Faillissement, herstructurering en liquidatieEdit

In 1997 werd het logo veranderd in simpelweg “Wards”, dat werd gebruikt tot de liquidatie van de keten in 2001.

In de jaren negentig begonnen zelfs de rivalen terrein te verliezen aan de laaggeprijsde concurrentie van bedrijven als Target en Walmart, waardoor nog meer van Montgomery Ward’s traditionele klantenbestand werd uitgehold. In 1997 vroeg het bedrijf het faillissement aan en in augustus 1999 werd het door de Amerikaanse faillissementsrechtbank voor het noordelijke district van Illinois onder bescherming geplaatst als een volledige dochteronderneming van GE Capital, die op dat moment de grootste aandeelhouder was. Als onderdeel van een laatste wanhopige poging om concurrerend te blijven sloot het bedrijf meer dan 100 detailhandelsvestigingen in 30 Amerikaanse staten, liet het de strategie van de speciaalzaak varen, herdoopte het de keten tot gewoon Wards en spendeerde het miljoenen dollars om de overblijvende verkooppunten te renoveren zodat ze flitsender en consumentvriendelijker werden. GE Capital zag af van beloften van verdere financiële steun aan de herstructureringsplannen van Montgomery Ward.

Op 28 december 2000, na tegenvallende verkopen tijdens het kerstseizoen, kondigde het bedrijf aan zijn activiteiten te zullen staken, zijn resterende 250 verkooppunten te zullen sluiten en zijn 37.000 werknemers te zullen ontslaan. De daaropvolgende liquidatie was op dat moment de grootste Chapter 7 faillissementsliquidatie van de detailhandel in de Amerikaanse geschiedenis (deze zou later worden overtroffen door de winkelsluitingen van Circuit City en Toys ‘R’ Us in 2009 en 2018). Een van de laatst gesloten winkels was Salem, Oregon, de locatie van haar personeelsafdeling. Montgomery Ward werd eind mei 2001 geliquideerd, waarmee een einde kwam aan een onderneming van 129 jaar.

Plaats een reactie