Para qué sirven los tábanos que pican?

Cualquiera que pase tiempo en los bosques de los climas nórdicos conoce la desagradable picadura del tábano. No se parecen en nada a su primo más sutil, el mosquito, que te pica suavemente y te chupa tranquilamente la sangre.

El tábano, por el contrario, puede acercarse sigilosamente y luego atacar. Sus partes bucales no te pinchan suavemente, como un mosquito.

«El tábano tiene partes bucales que son como una sierra de calar. Corta pequeños trozos triangulares de nuestra piel y corta los nervios. Por eso sentimos la picadura inmediatamente», dice Oddvar Hanssen, ingeniero superior del Instituto Noruego de Investigación de la Naturaleza.

Después, el tábano escupe en la herida para que la sangre no se coagule, al menos hasta que utiliza una parte de su boca para esponjar nuestra sangre.

Cada aspecto del ataque del tábano es sentido por sus víctimas, lo que no parece ser tan inteligente. ¿No tendría más sentido ser sigiloso, como un mosquito?

Una especie primitiva de mosca

El tábano y el mosquito están estrechamente emparentados, pero han evolucionado ocupando lugares diferentes en el árbol evolutivo, dice Hanssen.

El tábano ha desarrollado su propia manera de hacer las cosas para sobrevivir y reproducirse. Un factor clave es que la hembra necesita sangre -mucha- para producir huevos.

En Noruega hay 32 especies de tábanos. Hay 4.000 especies en todo el mundo. (Foto: Eric Steinert / Wikimedia Commons - CC BY-SA 3.0)

Hay 32 especies de tábanos en Noruega. Hay 4.000 especies en todo el mundo. (Foto: Eric Steinert / Wikimedia Commons – CC BY-SA 3.0)

Tanto los mosquitos como los tábanos pertenecen al orden Diptera, que es el nombre científico de un gran grupo de moscas. El tábano es una mosca primitiva, según su clasificación biológica -tiene dos alas y dos órganos en forma de garrote en su cuerpo llamados halterios para el equilibrio, que tienen todas las moscas.

Sólo la hembra chupa sangre. El macho vuela de flor en flor para chupar néctar.

Estudio de los tábanos

En Noruega no hay muchos investigadores que estudien los tábanos. Øivind Gammelmo, de la Fundación Biofokus, sólo encuentra un artículo académico noruego sobre el tábano. El artículo describe la propagación de diferentes tipos de tábanos en Noruega.

Noruega contiene aproximadamente 44.000 especies conocidas de animales, aves, insectos, plantas y otros organismos. Los científicos creen que podría haber hasta 60.000 organismos en total. Muchas de las especies aún no descubiertas son insectos.

«Mucha gente piensa que hemos catalogado todas las especies de Noruega, pero no es así. Constantemente descubrimos nuevas especies en nuestra fauna. Por ejemplo, encontramos entre cinco y diez especies nuevas cada año», dice Hanssen, que estudia los escarabajos como su especialidad.

Los investigadores sí saben que hay 32 especies de tábanos en Noruega.

No tiene gran valor económico
El tábano tiene su función en el ecosistema, pero se desconoce cuál es exactamente. (Foto: Magne Flåten / Wikimedia Commons, licencia CC BY-SA 3.0)

El tábano tiene su lugar en el ecosistema, pero se desconoce exactamente cuál es esa función. (Foto: Magne Flåten / Wikimedia Commons, licencia CC BY-SA 3.0)

Pero más allá de saber cuántas especies de tábanos hay, ¿por qué no se estudian?

«El tábano no es la especie que más daño causa. La mosca de los renos y la mosca de las vacas, que a menudo se confunden con los tábanos, pueden herir a los animales», dice Gammelmo, que añade que el tábano es más una molestia que un problema real.

El tábano no supone pérdidas económicas para el ciudadano medio, los agricultores o los animales. Así que, después de que los científicos los hayan contado, identificado donde viven y clasificado, el tábano no recibe mucha más atención.

Aparte de las personas que son picadas por él.

Algo se los come

Hanssen dice que el tábano ha encontrado su nicho en el ecosistema. Chupa sangre para alimentarse y reproducirse, dijo, y debe ser visto como parte de la biodiversidad del planeta, aunque sea molesta.

Y los pájaros comen tábanos, por lo que los insectos tienen alguna utilidad, dice Gammelmo, aunque no se sabe qué parte de la dieta de un pájaro representa la mosca.

«Son parte del ecosistema como todos los demás insectos y animales. El tábano tiene su lugar en la cadena alimentaria y en el ecosistema de la misma manera que otros insectos y animales», afirma.

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