Psicología hoy

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Casi todos hemos tenido la experiencia de estar en una conversación en la que, por mucho que nos esforcemos, nuestros pensamientos siguen desviándose de la persona que tenemos delante. Nada enciende la chispa de una discusión atractiva. Es simplemente aburrido.

¿Qué hace exactamente que alguien sea aburrido? «Aburrido» es un concepto amplio y amorfo. A diferencia de un rasgo discreto, como los Cinco Grandes (apertura, concienciación, extraversión, agradabilidad y neuroticismo), el aburrimiento supone un reto para los investigadores que pretenden medir y examinar el concepto de forma fiable.

Pero percibir a alguien como aburrido surge de nuestra capacidad de atención. «Evolucionamos para centrarnos en lo interesante, porque eso implicaba comida, parejas y depredadores», dice el psicólogo de la personalidad Mark Leary, profesor emérito de la Universidad de Duke. «Si algo no es interesante, probablemente no merezca la pena. Nuestra biología nos dice que nos levantemos y hagamos algo más importante.»

Leary y sus colegas han definido el aburrimiento como la «consecuencia afectiva del mantenimiento esforzado de la atención a un evento de estímulo particular.» Si, irónicamente, esa definición te hace dormir, el aburrimiento significa que tienes que forzarte a prestar atención.

La mayoría de la gente, por supuesto, no es terriblemente aburrida. Pero sigue mereciendo la pena
afinar nuestra charla de vez en cuando.

Corta tus quejas

Atrás, en la década de 1980, Leary realizó uno de los pocos estudios para explorar exactamente lo que la gente percibe como una personalidad «aburrida». El elemento que encabezaba la lista era quejarse continuamente de sus problemas, o «egocentrismo negativo» en la jerga de la psicología.

Todo el mundo necesita desahogarse de vez en cuando. Pero sé sensible a la situación: Los amigos cercanos entenderían que necesitaras confiar en ellos sobre un desafío, pero tu compañero de asiento en el avión podría encontrarte increíblemente aburrido después de 20 minutos de desahogarte sobre tu malvado jefe.

La decisión de quejarte también tiene que ver con tus objetivos. Cuando tienes problemas emocionales, tu objetivo principal puede ser sentirte mejor, en cuyo caso ventilar tus quejas podría ser la solución. Pero si el objetivo es establecer conexiones en un evento de networking, quejarse podría hacer que la interacción fuera tediosa para tu nuevo contacto. «No puedes conseguir todos tus objetivos a la vez. Si tu objetivo es sentirte mejor, en lugar de estimular una interacción que disfrutarías, no hay nada malo en ello», dice Leary. «Pero hazlo intencionadamente, en lugar de hacerlo de forma inconsciente, para evitar distanciar a los demás».»

Haz preguntas de seguimiento

Una de las quejas más comunes de la gente después de una conversación es que la otra persona no hizo suficientes preguntas, dice Alison Wood Brooks, profesora asociada de la Escuela de Negocios de Harvard. A la gente le encanta hablar de sí misma y se siente bien cuando los demás muestran interés. Entonces, ¿por qué evitamos hacer preguntas? Es posible que nuestra forma de entender la formulación de preguntas se haya roto, dice Brooks. Muchas personas creen que al hacer una pregunta van a parecer entrometidas o maleducadas, especialmente en un tema más delicado. «Sobrestimamos lo intrusivas que serán nuestras preguntas», dice Brooks. (Por supuesto, la otra razón por la que las personas pueden no hacer preguntas es porque son egocéntricas e incívicas, pero esas personas probablemente no están leyendo este artículo.)

Si las personas disfrutan de que les hagan preguntas, les encanta que les hagan preguntas de seguimiento. Brooks y sus colegas han medido la influencia de las preguntas de seguimiento en una serie de entornos diferentes para determinar que aquellos que hacen preguntas de seguimiento suelen caer mejor. Un estudio, publicado en el Journal of Personality and Social Psychology en 2017, hizo un seguimiento de las personas que tienen citas rápidas y descubrió que hacer solo una pregunta de seguimiento más en cada reunión conducía a una cita adicional. A la gente incluso le gustan más los chatbots si hacen más preguntas de seguimiento. «Realmente parece como si las preguntas de seguimiento tuvieran una magia especial», dice Brooks.

Para hacer buenas preguntas de seguimiento, simplemente escucha atentamente y sé curioso. Evite acribillar a alguien con preguntas superficiales («¿De dónde es usted?» «¿A qué se dedica?»). En su lugar, después de la primera pregunta («¿De dónde eres?»), indaga en su respuesta para saber más («¿Te gustó crecer allí?» «¿Cómo fue eso?»). «Es una demostración de comportamiento de que les estás escuchando y quieres saber más», dice Brooks. «Así es como todo el mundo quiere sentirse.»

Cambiar de tema

Saltar a un nuevo tema más rápidamente de lo que se cree educado puede evitar que un tema se vuelva rancio. Brooks y sus colegas instruyeron a los participantes en el estudio para que hablaran con naturalidad o para que cambiaran de tema con más frecuencia de lo que normalmente lo harían cuando la conversación se adormecía. Los datos de su próximo informe mostraron que las personas aprendían a cambiar de tema con facilidad y que respondían más rápidamente a las señales de pérdida de interés, como los periodos de silencio mutuo. Y lo que es más importante, ambas personas disfrutaban más de la conversación.

Las personas pueden demorarse en los temas más de lo necesario para ser educadas, dice Brooks. No quieren ofender a la persona que sacó el tema ni parecer groseros o bruscos. Pero la gente suele sentirse aliviada cuando alguien propone un nuevo tema, sobre todo si la conversación se ha estancado.

Cambiar de tema más rápidamente tampoco parece sustituir la profundidad por la amplitud, ya que el número de preguntas de seguimiento realizadas en ambas condiciones era comparable. Cuando el tema se estanca, los oradores no hacen preguntas más profundas, sino que empiezan a repetirse, dice Brooks. «Hay una idea errónea de que permanecer en un tema durante mucho tiempo conduce a una mayor profundidad, pero descubrimos que no es cierto», dice Brooks. «Se exprime todo lo bueno con bastante rapidez»

Esto refleja la experiencia de la psicóloga clínica Barbara Greenberg. Cuando los pacientes luchan por entablar o mantener relaciones, uno de los consejos que ella da es buscar indicios de que un tema está agotado, como si los oyentes miran hacia otro lado, se quedan callados o miran sus teléfonos. «Presta atención y la gente te dará pistas claras», dice Greenberg.

Transmite interés con el lenguaje corporal

Otro clavo en el ataúd es una respuesta plana o apagada. Cuando la persona con la que estás hablando no reacciona ante ti, ni positiva ni negativamente, transmite que no está interesada en la conversación, dice Leary. Esta respuesta puede dificultar que tú también prestes atención.

Algunas personas pueden no ser efusivas por naturaleza, o pueden haber sido criadas en un entorno que desalienta las reacciones emocionales. No hay nada malo en ello, pero si te sientes nervioso por mantener una conversación o causar una buena impresión, puedes asentir de forma proactiva, sonreír y mantener el contacto visual para que la otra persona se sienta reconocida y comprometida.

Eso también significa dejar de lado las distracciones para estar plenamente presente. «Deja el teléfono y mira a la persona», dice Greenberg. «Eso parece muy básico, pero ya no lo es.»

Demuestra sentido del humor

La risa puede hacer más agradable cualquier conversación. El humor también puede lograr hazañas furtivas y valiosas: No sólo hace que las conversaciones sean más divertidas, sino que también puede ayudarnos a afrontar experiencias difíciles, a desviar preguntas incómodas y a impulsar la cohesión del grupo, dice Brooks. El humor incluso indica la posición de uno en la jerarquía social: las personas graciosas son consideradas de mayor estatus que las que no hacen chistes, según un estudio de 2016 publicado en el Journal of Personality and Social Psychology. Así que si eres divertido por naturaleza, no tengas miedo de dejar que tu sentido del humor brille. (Brooks recomienda especialmente el callback: Hacer referencia a un comentario anterior en la conversación, incluso si no es tan gracioso pero es un poco inesperado, demuestra humor y competencia.)

¿Pero qué pasa con las situaciones en las que el humor es arriesgado, como los entornos profesionales? Y qué pasa con los que no nos consideramos comediantes? Pues bien, cuando la gente aprecia el buen humor, riendo o alentando las bromas de los demás, sigue siendo percibida como cálida y atractiva. Imagina una cuadrícula de dos por dos, explica Brooks. Un eje representa ser gracioso o no. El otro eje representa si se aprecia el humor o no. «No quieres estar en el cuadrante del no», dice Brooks. «¡Serías un aguafiestas!»

Sé vulnerable

Revelar la vulnerabilidad puede hacer que los demás te vean de forma más positiva. Brooks y su equipo descubrieron que revelar los fracasos en el camino hacia el éxito reducía los sentimientos de envidia de los oyentes. Cuando los empresarios hacían lo mismo, se reducían los celos (envidia maliciosa) y se inspiraban para luchar por el éxito (envidia benigna). Los resultados se publicaron este año en la revista Journal of Experimental Psychology: General.

La razón puede ser que las personas están íntimamente familiarizadas con sus propios defectos, pero a menudo no son conscientes de las imperfecciones de los demás, dice Brooks. Las personas son más propensas a compartir información positiva sobre sí mismas, lo que da la impresión de que los demás tienen más éxito del que realmente tienen. Escuchar sobre esos momentos difíciles puede proporcionar alivio y ayudar a la gente a sentirse menos sola.

Compartir tu lado vulnerable puede ser especialmente refrescante hoy en día. «Revelar el fracaso es especialmente relevante en la era de las redes sociales», dice Brooks. «Todo el mundo trata de transmitir esta imagen perfecta en línea, pero entre bastidores, la vida de todo el mundo es en realidad un espectáculo de m*erda.»

Cuando se ejecuta correctamente, Greenberg está de acuerdo en que la vulnerabilidad puede interesar a los demás y acercarlos a ti. Por ejemplo, alguien puede parecer tener un gran trabajo pero revelar que se siente ansioso en el trabajo. Si te enfrentas a un problema similar, comparte la experiencia para crear un vínculo más estrecho.

Catálogo de éxitos

A la gente le encantan las historias; son relacionables, entretenidas, y otros pueden participar con historias similares. Si te has dado cuenta de que tus amigos o compañeros disfrutan especialmente con una de tus historias, ten a mano esa anécdota para el futuro. «Contar una historia familiar disparatada siempre es un éxito», bromea Greenberg. «La familia de todo el mundo tiende a retroceder y a hacer un poco el tonto».

Imagen de LinkedIn y Facebook: ArtFamily/

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