A idade de Booker T. Washington

Desde 1895 até à sua morte em 1915, Booker T. Washington, um antigo escravo que tinha construído o Instituto Tuskegee no Alabama num grande centro de formação industrial para jovens afro-americanos, foi o líder negro dominante do país. Num discurso feito em Atlanta, em 1895, Washington apelou tanto aos afro-americanos como aos brancos para “deitarem o balde abaixo onde estão”. Ele exortou os brancos a empregar as massas de trabalhadores negros. Ele apelou aos afro-americanos para pararem de agitar pelos direitos políticos e sociais e para se concentrarem em trabalhar para melhorar as suas condições económicas. Washington sentiu que tinha sido colocado um stress excessivo na educação das artes liberais para os afro-americanos. Ele acreditava que a sua necessidade de ganhar a vida exigia, em vez disso, uma formação em artesanato e ofícios. Num esforço para estimular o crescimento do empresariado afro-americano, Washington também organizou a National Negro Business League em 1900. But Black businessmen were handicapped by insufficient capital and by the competition of white-owned big businesses.

Booker T. Washington
Booker T. Washington

Booker T. Washington.

Library of Congress, Washington, D.C.

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Washington was highly successful in winning influential white support and became the most powerful African American in the country’s history at the time. Mas o seu programa de formação profissional não satisfez as necessidades em mudança da indústria, e a dura realidade da discriminação impediu a maioria dos seus licenciados do Instituto Tuskegee de utilizarem as suas competências. O período de liderança de Washington provou ser um de repetidos reveses para os afro-americanos: mais negros perderam o direito de voto, a segregação ficou mais profundamente arraigada e a violência contra os negros aumentou. Entre 1900 e 1914, houve mais de 1.000 linchamentos conhecidos. Os tumultos anti-negros ocorreram tanto no Sul como no Norte, os mais sensacionais em Brownsville, Texas (1906); Atlanta (1906); e Springfield, Illinois (1908).

Meanwhile, os líderes afro-americanos que se opunham à abordagem de Washington começaram a emergir. O historiador e sociólogo W.E.B. Du Bois criticou a filosofia acomodacionista de Washington em The Souls of Black Folk (1903). Outros que questionaram os métodos de Washington incluíram William Monroe Trotter, o editor militante do Boston Guardian, e Ida B. Wells-Barnett, jornalista e cruzada contra o linchamento. Eles insistiram que os afro-americanos deveriam exigir seus direitos civis plenos e que uma educação liberal era necessária para o desenvolvimento da liderança negra. Numa reunião nas Cataratas do Niágara, Ontário, em 1905, Du Bois e outros líderes negros que partilhavam as suas opiniões fundaram o Movimento Niágara. Membros do grupo Niágara juntaram-se a brancos liberais e radicais preocupados em organizar a Associação Nacional para o Progresso das Pessoas de Cor (NAACP; inicialmente conhecida como o Comitê Nacional Negro) em 1909. A revista NAACP Crisis, editada por Du Bois, tornou-se uma defensora eficaz dos direitos civis afro-americanos. A NAACP ganhou seu primeiro grande caso jurídico em 1915, quando a Suprema Corte dos EUA proibiu a “cláusula do avô”, um dispositivo constitucional usado no Sul para desqualificar os afro-americanos.

As contribuições negras para bolsas de estudo e literatura continuaram a aumentar. A bolsa de estudos histórica foi encorajada pela American Negro Academy, cujas figuras principais foram Du Bois e os teólogos Alexander Crummell e Francis Grimké. Charles W. Chesnutt foi amplamente aclamado por seus contos. Paul Laurence Dunbar tornou-se famoso como um poeta lírico. A autobiografia de Washington Up from Slavery (1901) ganhou aclamação internacional.

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