¿Qué pasará cuando el Monte Rainier entre en erupción?

Se refiere a una posible erupción, que podría ocurrir durante nuestra vida. Las estadísticas muestran que hay una erupción volcánica en las Cascadas dos o tres veces cada siglo; el Monte Rainier es la montaña más alta de esa cordillera.

«Esto es sólo una pieza impermanente en nuestro paisaje. Nuestras vidas son demasiado cortas para apreciar cuánto puede cambiar», dice Driedger.

Pero es posible que veamos algún cambio durante nuestra vida. El último grande fue el Monte Santa Helena en 1980; el Pico Lassen en el norte de California entró en erupción en 1915.

La montaña, como la llaman los locales, nos define como región. Está en nuestras matrículas y en nuestros barrios. Y cuando aparece a la vista en un día soleado, grandiosa y hermosa, mientras vamos a toda velocidad por la Interestatal 5, nos interrumpimos unos a otros para señalarla. «Mira la montaña», decimos asombrados.

¿Qué podría pasarle a Seattle y sus alrededores cuando el Monte Rainier entre en erupción? El oyente Russ Keldorph preguntó a KUOW.

«Puedes imaginar que habría bloques de la mitad del tamaño del centro de visitantes aquí en Paradise o del tamaño de Volkswagens y material de grano fino siendo expulsado a la atmósfera y luego cayendo de nuevo sobre la superficie de la nieve», dice Driedger.

Estaría caliente, y derretiría el hielo y la nieve. Y caería sobre los acantilados.

«Los flujos de lava se encuentran con esas laderas tan empinadas y crean avalanchas de rocas calientes y gas que se precipitan montaña abajo a unos 160 kilómetros por hora», dice Driedger.

La lava dejaría de fluir cerca de los límites del parque nacional.

Pero el agua que derretiría crearía un peligro mucho mayor: Una inundación repentina que parecería de hormigón y masticaría todo a su paso.

Derribaría árboles. Gigantescas rocas rebotarían en su superficie, agrietándose al chocar unas con otras.

Este flujo de lodo de pesadilla se llama lahar.

Y sonaría como «el lanzamiento de un cohete». O tal vez un tren que baja a toda velocidad por una vía en la que no existen vías de ferrocarril».

Seguimos el camino de un lahar histórico por la montaña, hasta el fondo de un río muy por debajo.

«Deberíamos ser capaces de encontrar un sendero aquí abajo en alguna parte», dice Driedger.

Este es el lugar en el que ese lahar, que fue llamado el lahar Nacional, dejó caer rocas y árboles hace unos 2.200 años. Un río ha cortado la llanura, revelando una sección transversal de los depósitos del lahar.

«A nuestra izquierda, estamos viendo esta pared de rocas», dice. «Grandes rocas del tamaño de pelotas de baloncesto y parece algo que ha construido un ser humano».

Parece una ruina antigua.

La ciudad de Orting está construida sobre los depósitos de lahar, lo que nos dice que un lahar podría surgir de nuevo en la zona.

Los científicos dicen que Orting probablemente tendrá mucho tiempo de advertencia antes de una erupción. Pero por si acaso, hay un plan de respaldo, una sirena que avisa a los habitantes de Orting unos 40 minutos antes de que llegue el lahar.

Scott Heinze, del departamento de gestión de emergencias del condado de Pierce, recomienda trasladarse a un terreno más alto… rápido.

«Salir del fondo del valle a toda prisa», dice.

Él y yo caminamos por un barrio lleno de niños, callejones sin salida y canastas de baloncesto. La mayoría de las casas son de dos pisos, pero Heinze dice que eso no es lo suficientemente alto para la seguridad.

Un lahar en el Monte St. Helens lo demostró.

«Hay una famosa imagen de una casa bajando por el río Toutle y estrellándose contra un puente y demoliendo la casa».

Continúa: «Es por eso que queremos que la gente planifique de antemano y tenga una ruta de escape y sepa cómo va a evacuar. Porque el caos durante la evacuación va a provocar más víctimas mortales»

Nadie sabe lo grande que sería un lahar para el Monte Rainier – o lo lejos que llegaría.

Pero Heinze quiere mostrarme lo lejos que podría llegar.

Me lleva a Fireman’s Park, en lo alto de un acantilado sobre el puerto de Tacoma.

«Puedes ver las grúas por allí», dice. «Puedes ver el patio de trenes, puedes ver la 167 y la I-5, un flujo constante de semirremolques que entran y salen del puerto»

Todo lo que vemos, me dijo, podría ser ahogado por un lahar.

Las rutas que conectan Tacoma con Seattle podrían quedar enterradas.

Tacoma podría enfrentarse a la escasez de alimentos y suministros. Muchas de sus presas hidroeléctricas y fuentes de agua también se encuentran en zonas de lahar.

Además, hay problemas a largo plazo: Décadas de inundaciones y erosión a medida que los ríos atraviesan los depósitos de lahares frescos. Los sedimentos que se asientan en los puertos de Tacoma y Seattle podrían costar miles de millones de dólares para su dragado.

Driedger, la geóloga, observa las majestuosas vistas que bordean nuestras ciudades del noroeste y ve restos de volcanes pasados. Las Chimeneas Cowlitz, al este. Están hechas de magma enfriado. Son los esqueletos de volcanes que se han erosionado. Y algún día, cuando termine de entrar en erupción, el mismo destino podría aguardar al Monte Rainier.

Consejos de seguridad si vives en una zona de lahar alrededor del Monte Rainier.

Inscríbete en el sistema de alertas del Condado de Pierce. Puedes optar por recibir alertas de emergencia por teléfono, por texto y a través de varias direcciones de correo electrónico.

Compra una radio de emergencia con un canal meteorológico de la NOAA y mantenla enchufada o recargada. En caso de que se produzca un lahar, la radio debería despertarse y enviar un mensaje de alerta.

Lleve en su coche un kit de emergencia con agua para cuatro días. Es posible que los equipos de rescate no puedan llegar a usted inmediatamente.

Tenga en mente una ruta de evacuación de emergencia que le lleve rápidamente a un terreno más alto. Escapar por carretera puede ser una opción, pero una ruta de evacuación podría ser tan simple como un sendero que suba unos cientos de metros por la ladera del valle.

Tenga en mente una ruta de evacuación de reserva en caso de que la primera ruta se vuelva inaccesible. Aprenda a reconocer las señales de las rutas de evacuación de los volcanes.

Tenga preparado un plan de reunificación: Un lugar seguro para reunirse con la familia en caso de que se separe.

Esta historia fue publicada originalmente el 24 de mayo de 2016.

Envíe preguntas sobre nuestra región en el siguiente formulario o usando #SoundQs. Su pregunta podría ser investigada en una futura historia de KUOW.

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